轉瞬之間

如果這種交通工具可以安靜點,商務旅行的速度將快得多,以下是Stephen Short的報導。

Taiwan Tatler - - Life | Planes -

協和、協和,我的協和王國!天啊,真想念這個空中尤物。看著協和飛機以超越子彈的高速劃破平流層,是絕無僅有的快感。回溯至 1976年,協和看起來像未來指標,但其環保設計(或不環保特色)卻屬於舊時代產物。

就算這架飛機魅力無邊,還是無法掩蓋過去 10年飛行速度持平這個事實。飛行時間是天際戰場的決勝關鍵,也是飛機製造商最大的贏面所在。而在超音速商務噴射機這塊利基市場,很可能就是先搶先贏。

協和飛機的耗油量是標準波音 747 的兩倍,而載客量只有4分之 1,加上因為聲爆有震碎玻璃的可能,協和號不能以超音速飛過陸地,但在 2003年退役前,還是以優美英姿稱霸天空。

現今的飛機更輕巧、低耗能,也比較環保,但速度還是和協和這隻翱翔天堂的極致之鳥差了一大截。協和一般時速為 2,180 公里,大約2馬赫或是音速的兩倍,今日的灣流( Gulfstream)出品的 G650再怎麼使勁,卻連一半的飛速都達不到。協和果然超高速又先進,比所處時代進步50年。

經過一番掙扎,想要與其匹敵的競爭者都敗下陣來。在 1999 年,波音和 NASA 放棄長達10年、耗資美金10億元的 300人座超音速客機計劃。雖然有技術突破,但波音認為此計劃投資報酬率不高,於是放棄。此計劃也不受美國航空法支持,法律規定除非將聲爆降至安全範圍,不然禁止以超音速飛過陸地。

就在波音退出超音速領域之際,灣流這家私人飛機大廠順勢卡位。對超音速飛機來 說,小才是美。比起出產客機,發展超音速商務噴射機似乎更合情合理,因為體積小才能減低聲爆。

灣流認為,既然客戶願意花美金5 ,000 萬買速度只有波音747水準的私人噴射機,只要能把聲爆降低,就一定有人願意花兩倍的錢買速度也兩倍的飛機。Warren Buffett 曾說一旦超音速商務噴射機開始生產,他的公司願意買下 100架。

2007 年,灣流和 NASA合作執行「安靜長釘」( Quiet Spike)計劃,將長達7公尺的合成長刺裝在 F-15B 戰鬥機上,以向地面發射3道平行衝擊波,藉此減低機頭的聲爆。同年,灣流交出安靜版超音速商務噴射客機的設計圖和專利申請書,商標名稱就叫Whisper。

快轉到 2012年,灣流公佈新機設計圖,不只有伸縮機鼻,還有高傾斜機身和可變幾何機翼。另外該公司也替具備「聲爆靜音技術」的超音速飛機重新提交 Whisper 商標申請。無獨有偶,美國空軍也指派該公司設計機密的超音速實驗機種 X-54,好似在測試該公司的決心一樣。

當我們聯繫灣流位在喬治亞州薩凡納的總部,但只得到這樣的回應:「本公司目前致力於降低聲爆和要求官方解除對超音速飛過陸路的禁令。除非解禁,不然我們不認為超音速商務噴射機有任何商機。」然而,灣流資深飛行員 Scott Evans 最近接受美國《金融時報》訪問時表示,目前有一架超音速噴射機正在受檢。「如果符合適當的技術要求,下次就可以納入考量,」他說。

但關鍵依然是聲爆,可是只要美國聯邦航空總署不解禁,就不會有太多進展。不過唯有航

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