人生下半場…破產風暴成隱憂

World Journal (New York) - Weekly Supplement - - 封面故事 -

對於某些美國銀髮族來說,退休完全不等於可以安養天年的黃金歲月。根據統計,如今退休銀髮族聲請破產的人數,已經是1991年時的五倍之多。研究組織「消費者破產計畫」( Consumer Bankruptcy Project)根據破產法庭紀錄文件以及消費者問卷調查,分析得知目前美國社會雖然逐漸走向高齡化,但美國老年人宣告破產的比例成長,卻遠遠超過人口結構老化的速度。

統計顯示,全美每年平均80萬件破產聲請當中,如今大約有10萬件是來自戶長為老年人的家庭,換算起來大約為所有破產案件當中的12.2%。

關鍵 社安福利遭縮減

社會安全福利遭到縮減,是導致美國老年人走上破產之路的重要原因,其中包括調高退休年齡,以及要求老年人提高醫療照護的自付額。不管是政府或民間企業,把照顧退休族群的責任轉移到勞工個人身上,也被認為是影響因素之一。相較於過去,如今美國老年人退休時比較不可能擁有私人退休金, 但卻比以前更可能到了60幾歲或70幾歲,仍然背著房貸以及信用卡卡債。可以申請社會安全生活補助金( SSI,社安金)的完全退休年齡( full retirement age)為65歲,但目前趨勢卻逐漸調高年齡。哥倫比亞廣播公司(CBS)報導,如今醫療支出占了美國退休老年人收入的20% ,就算擁有聯邦醫療保險(Medicare)也一樣,其他年齡層美國民眾的醫療支出則占個人收入的12%左右。「消費者破產計畫」研究報告結論指出,對於越來越多美國老年人來說,原本可以安養天年的黃金歲月(golden years),現在變得充滿經濟風險,下場經常就是宣告破產;到了2050年時,65歲以上老年人估計將占全美總人口的四分之一,而不是目前只占全美總人口的15%而已,估計屆時美國將出現「老年人宣告破產的危機風暴」。研究人員指出,當社會出現風險時,所有年齡層的民眾當中,最難適應情勢變遷的,通常就是老年人口。由於歲數關係,老年人缺乏累積儲蓄或重整個人財富的機會,許 多上了年紀的美國人則發現,已經很難再找到薪水與年輕時期收入足以並駕齊驅的工作,種種因素交互影響之下,「退休成為人生當中一段特別波折的時刻。」從法律角度來看,破產原本用意在於讓身陷財務窘境的民眾有重新出發的機會,之前債務得以消除或透過協商尋求其他還款方式。然而,對於銀髮族來說,就算宣告破產,接下來也不太可能有足夠時間,能夠再度累積個人財富。

淒涼 人均負債逾10萬

「消費者破產計畫」研究報告指出,破產銀髮族的財務處境頗為淒涼,平均每人背負債務超過10萬元。相較之下,未宣告破產的美國銀髮族,平均每人欠債額度則只有1000元。如果比較積蓄,財務狀況穩定的美國銀髮族,平均每人約有25萬1000元資產,但破產銀髮族不但手邊沒有閒錢,個人淨資產還是負數的1萬7000元。若以學歷分析,這項報告顯示,破產銀髮族跟年輕的破產民眾比較起來,通常沒有大學學歷。如果以種族背景分析,不管年輕或年老的 破產民眾,不同種族則沒有太大差別。根據統計顯示,亞裔美國人及西語裔美國人宣告破產的機率都比白種美國人、非洲裔美國人都來得低。幾位宣告破產的銀髮族在這項研究當中接受訪查時指出,自己之所以走上財務困境,都是屋漏偏逢連夜雨,一方面是退休之後收入短缺,另一方面則是生活當中各種開銷價格不斷上漲,尤其是醫療保險支出的增加最多。其中一名破產銀髮族便對研究人員說:「萬事萬物都在漲價,只有退休金沒變多。」這名受訪者說,之前做過一份兼差工作,收入剛好可以做為每月生活開銷,房租也漲個不停,做了十年多的兼差工作,突然有天被炒魷魚,「我已經67歲了,腰不好,不太有雇主願意聘我當兼職員工。」部分破產銀髮族則對研究人員指出,由於健康出現問題,結果因此丟了工作,收入也中斷,保險公司卻沒有全額給付醫療支出。一名受訪者便說:「我的債務已經超過社會安全金收入了,為了不讓醫藥費壓垮,我只好聲請破產。」

美國銀髮族破產人數增加(左圖),部分美國銀髮族並無存款(右圖)。 (Getty Images)

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