Gazet van Antwerpen Mechelen-Lier

Rafael Nadal, honderd keer koning van het gravel in Parijs

- MARC VERMEIREN

Rafa à Roland, aflevering 100. Gisteravon­d laat speelde Rafael Nadal (35) tegen Jannik Sinner (19) zijn honderdste match op Roland Garros. Of het Italiaanse tienertale­nt de ‘King of Clay’ iets in de weg kon leggen in zijn jacht op een dertiende (!) eindzege, was bij het ter perse gaan nog niet bekend. Wij serveren enkele memorabele momenten van de Spanjaard aan de Porte d’Auteuil.

Het onverwacht­e verlies

Robin Söderling is voor Rafael Nadal wat Antwerp is voor Beerschot: een erfvijand. En nét tegen zijn Zweedse kwelgeest kende Nadal in de vierde ronde van editie 2009 zijn grootste uitschuive­r aan de Seine. De heibel tussen beiden was twee jaar eerder begonnen, toen Söderling in hun duel op Wimbledon de neurotisch­e gebaartjes van Nadal – het vreemde manoeuvre met het broekje incluis – nabootste. Söderling, die twee finales bereikte in Parijs en al op zijn 31ste moest stoppen wegens klierkoort­s, werd meteen de eerste speler die Nadal op Roland Garros deed struikelen. Ook tien jaar later blijft dat overigens een hoogst exclusief clubje, waarvan Novak Djokovic in 2015 het andere lid werd.

97 zeges, 2 nederlagen

Bij het jubileum van zijn honderdste match vallen er een boel cijfers te citeren. Geen enkele speler (m/ v) heerst zoals Nadal met zijn twaalf trofeeën regeert in Parijs. Margaret Court was de vorige primus met haar elf zeges op de Australian Open, maar zij behaalde die triomfen in de jaren zestig en zeventig, een tijd waarin de Europese en Amerikaans­e elite terugdeins­de voor de dagenlange reis naar Australië. Nog cijfers? Nadal zit aan een tussenbala­ns van 97 zeges en twee nederlagen. Tijdens die 99 matchen won hij 289 sets en moest hij er slechts 27 uit handen geven. Tussen 2016 en 2018 won hij zelfs 38 opeenvolge­nde sets. Diego Schwartzma­n onderbrak die reeks.

Op krukken naar Parijs

Op zijn achttiende betrad hij in 2005 voor het eerst als prof ’s werelds beroemdste gravel, maar eigenlijk had hij ook al de twee voorgaande jaren willen deelnemen. Telkens moest hij met een blessure afzeggen. Onder druk van zijn sponsors reisde de toen 17-jarige belofte toch naar Parijs, waar hij op krukken de tribunes van Court Philippe Chatrier beklom. Langer dan tien minuten hield hij het niet vol. Hij wilde – verteerd door grinta – niet aan de zijlijn staan, maar op het veld. “Toen wist ik dat hij een kampioen zou worden”, sprak zijn manager Carlos Costa.

Zidane overhandig­t trofee

Nadal kreeg in 2005 zijn eerste Coupe des Mousquetai­res uit handen van Zinédine Zidane, een van de jeugdidole­n van de Spaanse voetbalfre­ak. Ex-winnaars Guillermo Villas, Gustavo Kuerten en Mats Wilander meldden zich na afloop in de kleedkamer voor een fotoshoot. Niemand kon op dat moment vermoeden dat de beste gravelspel­er aller tijden was opgestaan.

Nummer tien in stijl

Wie Roland Garros wint, mag na afloop even poseren met de Coupe des Mousquetai­res. De dag nadien worden trofee en laureaat meegesleur­d voor een fotoshoot in een Parijs decor. Vervolgens verdwijnt de beker tot de volgende editie in een kluis. De laureaten krijgen een kleine replica mee naar huis. Eén uitzonderi­ng: Nadal in 2017 na zijn tiende eindzege. Toen ontving de King of Clay een levensgrot­e kopie van de Coupe, waarin de woorden Rafa Nadal’s Tenth zijn gegraveerd.

Newspapers in Dutch

Newspapers from Belgium