Je veux tout sa­voir!

Le Soleil - - LE MAG - JEAN- FRAN­ÇOIS CLICHE

ALLÔ, ICI LA TERRE!

Q Pour­quoi la pla­nète Terre est la seule pla­nète de la Voie lac­tée ha­bi­tée? — Ariane

La seule, chère Ariane? Es-tu cer­taine? La vé­ri­té, c’est qu’on n’en sait tout sim­ple­ment rien! On n’est même pas cer­tain qu’il n’y a pas de vie chez la voi­sine, la pla­nète Mars : on y a ob­ser­vé ces der­nières an­nées des sortes de « bouf­fées sai­son­nières » d’un gaz nom­mé mé­thane qui pour­rait être pro­duit par des mi­crobes. On n’en est pas cer­tain (vrai­ment pas) et tout ce­la est en­core bien mys­té­rieux, mais ce n’est pas im­pos­sible.

Alors ima­gine un peu : il y a quelque chose comme 250 mil­liards d’étoiles dans la Voie lac­tée, dont un grand nombre sont en­tou­rées de pla­nètes. Et d’après une étude de la NASA pa­rue en 2016, plu­sieurs di­zaines de mil­liards de ces pla­nètes pour­raient être « ha­bi­tables». Ce­la ne veut pas dire qu’il y a de la vie sur cha­cune (ni même beau­coup) d’entre elles, mais ce­la veut dire qu’elles ont une taille à peu près com­pa­rable à la Terre et qu’elles sont à la bonne dis­tance de leur étoile pour qu’on puisse en­vi­sa­ger y trou­ver de l’eau li­quide — une condi­tion es­sen­tielle à la vie telle qu’on la connaît ici bas.

La bonne nou­velle, c’est qu’on pour­rait com­men­cer à avoir des ré­ponses au cours des pro­chaines an­nées. La vie laisse des traces dans l’at­mo­sphère : sans vie sur Terre, par exemple, il n’y au­rait pas d’oxy­gène dans l’air, car ce sont les plantes qui le pro­duisent. Et un ins­tru­ment conçu en plein pour étu­dier l’at­mo­sphère des pla­nètes loin­taines, le té­les­cope spa­tial Ja­mesWebb, de­vrait être lan­cé en 2021. C’est une his­toire à suivre!

PHOTO 123RF/JANEZ VOLMAJER

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