Ben­nu: Odi­sea en el es­pa­cio

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El 11 de sep­tiem­bre de 1999, los in­ves­ti­ga­do­res del pro­yec­to LINEAR -una ini­cia­ti­va con­jun­ta de la Fuer­za Aé­rea de EE.UU., la NASA y el MIT- des­cu­brie­ron un nue­vo as­te­roi­de de ca­si 500 me­tros de diá­me­tro. Se­gún los cálcu­los de los in­ves­ti­ga­do­res, la pro­ba­bi­li­dad de que se es­tre­lle con la Tie­rra en­tre los años 2175 y 2199 es de una en 2.700. No obs­tan­te, ca­da seis años su ór­bi­ta cir­cu­lar lo acer­ca a unos 300 mil ki­ló­me­tros de nues­tro pla­ne­ta, lo que lo po­ne a una dis­tan­cia aún me­nor que la Lu­na. Por eso, en 2016 la NASA de­ci­dió lan­zar una mi­sión cu­yo fin es ob­te­ner cer­ca de 60 gra­mos de mues­tras y traer­las de re­gre­so para su aná­li­sis.

Su ob­je­ti­vo es cla­ro: de­ter­mi­nar si las co­li­sio­nes de as­te­roi­des ocu­rri­das a lo lar­go de millones de años sem­bra­ron la Tie­rra con sus­tan­cias or­gá­ni­cas y agua, ele­men­tos esen­cia­les para la vi­da. Es­te 3 de di­ciem­bre, la na­ve OSI­RIS-REx fi­nal­men­te lle­gó al as­te­roi­de co­no­ci­do hoy co­mo Ben­nu. El nom­bre fue ele­gi­do a par­tir de más de ocho mil op­cio­nes que es­tu­dian­tes de to­do el mundo en­via­ron a un con­cur­so or­ga­ni­za­do por LINEAR, la Uni­ver­si­dad de Ari­zo­na y la So­cie­dad Pla­ne­ta­ria. El ga­na­dor fue un alumno de ocho años de Ca­ro­li­na del Nor­te que eli­gió el nom­bre en re­fe­ren­cia al mi­to­ló­gi­co pá­ja­ro egip­cio. Se­gún el es­tu­dian­te, la na­ve OSI­RIS-REx y su bra­zo me­cá­ni­co se ase­me­jan a esa dei­dad, que sue­le ser re­pre­sen­ta­da por una gar­za.

Tras su arri­bo, la son­da ini­ció un pro­ce­so de aná­li­sis del as­te­roi­de, muy rico en car­bono y cu­ya su­per­fi­cie es ca­si to­tal­men­te ne­gra. El fin de es­ta ta­rea es iden­ti­fi­car una zo­na ideal para la ob­ten­ción de las mues­tras con las que vol­ve­rá a la Tie­rra en sep­tiem­bre de 2023.

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