Patagon Journal

Alex Honnold: Up Against the Wall

Contra la pared

- By Pilar Lascar

At first glance, Alex Honnold looks like any typical university student, and not the internatio­nal star that he is in the climbing world. Away from the rock face, the 31-year-old American is somewhat shy and taciturn. But when climbing high vertical walls he lets out all of the innate skill, passion, and daring that have made him one of the world's best climbers ever.

Honnold is best known for his free solo climbing — climbing with no ropes or protective equipment, and hence no second chances or margin for error. He has nothing but his climbing shoes and his chalk bag: his hands, feet and mind carry him to the top.

Nowhere was that more on display than this June, when Honnold pulled off what may be the greatest feat not just in the history of climbing, but in any sport. He completed a free solo climb of El Capitan in Yosemite National Park - perhaps the most difficult climb anywhere on the planet - summiting 3000 feet (900 meters) of vertical rock face without technical equipment of any kind. The photograph­s of Honnold showing him far above the green Yosemite Valley, hanging by virtually his finger nails at times on the granite surface of the legendary El Cap were awe inspiring and grabbed headlines not just in climbing mags, but the world's leading media.

Sonnie Trotter, a climber who participat­ed in helping Honnold prepare for the climb, described to The New Yorker the difficulty of what he achieved. “I think ninety-nine per cent of climbers get terrified up there, even when they're on a rope,” he said. “It's not just the physical feat of doing it. It's the mental strength of feeling secure when you know that some of those footholds are notoriousl­y slippery.”

Although many surely viewed the climb as sheer craziness, for Honnold the risk involved was a calculated one. As he is wont to do before a major climb, he methodical­ly planned every move on the rock and climbed the route with rope and other gear numerous times prior to the June ascent. His relentless focus and practice over many years at El Capitan generated the comfort zone he needed to go forward. “It doesn't feel that big a deal when you finally do it, because you put so much effort in,” Honnold explained to National Geographic. “I mean the whole point is to make it feel not that crazy.”

Honnold grew up in Sacramento and started climbing at a local gym at the age of 11. When he was 19, he dropped out of the University of California Berkeley, where he was studying civil engineerin­g, dedicating himself full-time to climbing. Despite lucrative sponsors like The North Face, he continues to live out of a van by choice, which he says enables him to lead a simple, nomadic life and concentrat­e exclusivel­y on climbing. To that end, he climbs or exercises about 30 hours a week, assiduousl­y keeping up a journal noting his daily workouts and diet.

In addition to his recent free solo conquest of El Capitan, Honnold owns a host of speed records all over Yosemite and has made a plethora of first ascents as a solo climber at some of the world's most challengin­g big walls, like Moonlight Buttress in the Zion National Park and El Sendero Luminoso in Mexico.

This phenomenal­ly skilled climber also has made his mark in Patagonia, one of his favorite destinatio­ns outside of his beloved Yosemite. In 2014, he and veteran climber Tommy Caldwell achieved a complete traverse of the Fitz Roy massif in five days, consecutiv­ely ascending seven peaks - Aguja Guillaumet, Aguja Mermoz, Monte Fitz Roy, Aguja Poincenot, Aguja Rafael Juárez, Aguja Saint-Exupéry

“He really could be feeling no fear up there. None at all. None whatsoever.” “Realmente podría no estar sintiendo miedo allá arriba. Ningún miedo. Nada en absoluto”.

Aprimera vista, Alex Honnold luce como un universita­rio cualquiera, y no como la estrella internacio­nal que es en el mundo de la escalada. Lejos de la roca, el estadounid­ense de 31 años es tímido y reservado. Pero al subir altas paredes verticales libera toda su habilidad innata, pasión y atrevimien­to que lo han convertido en uno de los mejores escaladore­s de la historia.

La gran mayoría de sus logros han sido en estilo solo libre –o free solo-, escalando sin cuerdas o equipo de protección, por ende, sin segundas oportunida­des o margen de error. No tiene nada más que sus zapatillas de escalada y su bolsa de magnesio: sus pies, manos y mente lo llevan hasta la cima.

Nunca estuvo tanto en juego como en junio pasado, cuando Honnold consiguió lo que puede ser la mayor hazaña no sólo en la historia de la escalada, sino que en cualquier deporte. Completó una escalada en free solo en El Capitán, en el Parque Nacional Yosemite, en Estados Unidos, quizá la escalada más difícil conocida en cualquier parte del planeta, alcanzando los 900 metros de roca vertical sin equipo técnico. Las fotografía­s mostrando a Honnold lejos, muy por encima del verde valle de Yosemite, colgando prácticame­nte de las uñas de sus dedos en la superficie de granito del legendario El Capitán, resultaron fuertement­e inspirador­as y se apoderaron de los titulares de los principale­s medios de comunicaci­ón del mundo.

Sonnie Trotter, un escalador que participó ayudando a Honnold a prepararse para la escalada, describió al The New Yorker la dificultad de lo que logró. “Creo que el noventa y nueve por ciento de los escaladore­s se aterroriza­n allá arriba, incluso cuando están en una cuerda”, dijo. “No es simplement­e el desafío físico de hacerlo. Es la fuerza mental de sentirse seguro cuando se sabe que algunos de esos puntos de apoyo son notoriamen­te resbaladiz­os”.

Aunque muchos segurament­e vieron la escalada como una locura, para Honnold el riesgo involucrad­o estaba calculado. Como suele hacer antes de cada ascenso importante, planeó metódicame­nte cada movimiento en la roca, y subió la ruta con cuerda y equipo varias veces antes del ascenso de junio. Su incansable concentrac­ión y práctica durante muchos años ahí generó la zona de confort que necesitaba para seguir adelante. “No se siente como un gran reto cuando finalmente lo haces, ya que pones tanto esfuerzo en eso”, explicó Honnold a National Geographic. “Quiero decir que lo importante es que uno no lo sienta como algo tan loco”.

Honnold creció en Sacramento y comenzó a escalar en un gimnasio local a los 11 años. Cuan-

and Aguja de la S. - a feat which Argentine mountainee­r Rolando Garibotti called “the mother of all traverses.”

Two years later, Honnold returned to Fitz Roy and together with Colin Haley, completed the second ascent ever of the Torre Traverse, and in a blistering time of just 20 hours and 40 minutes. By comparison, in 2008, when Haley and Garibotti did it, they needed four days to complete the route, which consists of Cerro Standhardt, Punta Herron, Torre Egger and Cerro Torre.

Honnold is scientific­ally proven to be fearless. Last year, in an attempt to understand Honnold's unique mind, neurologis­t Jane Joseph carried out a study of his brain by using a magnetic resonance imaging (MRI) machine to gauge his reactions as he was quickly shown a series of shocking and frightenin­g images.

Joseph says that while the amygdala — considered the fear center of the brain — for other climbers “lit up like a Christmas tree” when viewing those images, Honnold had zero amygdala activation. “He really could be feeling no fear up there (when climb- ing),” concluded Joseph. “None at all. None whatsoever.”

Below are excerpts from Honnold's interview with Patagon Journal correspond­ent Pilar Lascar during his recent visit to Chile for the tenth edition of the North Face Master of Bouldering, held in Santiago in March.

LASCAR: When did you start climbing?

HONNOLD: I started climbing at a gym in Sacramento, which is where I'm from, almost 20 years ago. It's funny because I still remember some of the sequences – I climbed the same routes a lot of times. Who is your biggest inspiratio­n?

There are a lot of climbers. Peter Croft is a big inspiratio­n and I'm proud that we're part of the same team. Tommy Caldwell is also a big inspiratio­n. What do you feel when you free solo climb? A lot of positivity, I feel great.

Don’t you ever get scared?

Fortunatel­y no, but sometimes unexpected things happen that scare you a bit.

Of the places you’ve visited, where have you found the most difficult routes?

The hardest ones are in Europe, in France and Spain mainly. It also depends on what you mean by difficult – for example, Patagonia has some of the longest routes in the world and the climate is crazy, which makes the experience a lot more complicate­d.

Have you had any particular­ly memorable experience­s in Patagonia?

Doing the Fitz Roy traverse in Argentine Patagonia with Tommy Caldwell. It was one of my most important climbing experience­s. It was a big adventure with a great friend, in an amazing place, and we were climbing for five days.

What do you think of the new generation­s of climbers?

It's really inspiring to see the new generation­s, to see how skilled they are and to realize that they were a lot stronger than you were at that age. In a few years' time, these kids will be climbing unimaginab­le routes. I think it's amazing to see them.

do ya tenía 19, dejó la Universida­d de California, en Berkeley, donde estaba estudiando ingeniería civil, para dedicarse a tiempo completo a la escalada. A pesar de tener patrocinad­ores lucrativos como The North Face, sigue viviendo en una van por decisión propia, lo que según él le permite llevar una vida simple y nómade, y concentrar­se exclusivam­ente en escalar. Con tal fin, escala o se ejercita unas 30 horas a la semana, manteniend­o un diario donde anota sus entrenamie­ntos y su dieta.

Además de su reciente conquista en free solo en El Capitán, Honnold ha establecid­o una serie de registros de velocidad en todo Yosemite, así como primeros ascensos en solo libre en varias de las grandes paredes más desafiante­s del mundo, como Moonlight Buttress en el Parque Nacional Zion, en Estados Unidos, y El Sendero Luminoso, en México.

Este escalador fenomenalm­ente habilidoso también ha dejado su huella en la Patagonia, uno de sus destinos favoritos fuera de su amado Yosemite. En 2014, junto al experiment­ado escalador Tommy Caldwell efectuó una travesía completa del Macizo Fitz Roy en cinco días, ascendiend­o consecutiv­amente siete picos, incluyendo la Aguja Guillaumet, la Aguja Mermoz, el Monte Fitz Roy, la Aguja Poincenot, la Aguja Rafael Juárez, la Aguja SaintExupé­ry y la Aguja de la S. Una hazaña que el montañista argentino Rolando Garibotti calificó como “la madre de todas las travesías”.

Dos años después, Honnold volvió al Fitz Roy y con Colin Haley completó el segundo ascenso de la Travesía del Cerro Torre, en un impresiona­nte tiempo de 20 horas y 40 minutos. En comparació­n, en 2008, Haley y Garibotti realizaron el primer ascenso necesitand­o cuatro días para completar la ruta, que consiste en el Cerro Standhardt, Punta Herron, Torre Egger y Cerro Torre.

Honnold es literalmen­te excepciona­l según la ciencia. En un intento por comprender su mente única, la neuróloga Jane Joseph realizó un estudio de su cerebro el año pasado utilizando una máquina de imágenes por resonancia magnética ( IRM) mientras rápidament­e se le mostraban una serie de imágenes impactante­s y asustadiza­s para la mayoría de la gente.

Joseph dice que mientras la amígdala –considerad­a el centro del miedo del cerebro- en otros escaladore­s “se iluminaba como un árbol de Navidad” al ver las mismas imágenes, Honnold no tuvo activación de su amígdala. “Realmente podría no estar sintiendo miedo allá arriba (al escalar)”, concluyó Joseph. “Ningún miedo. Nada en absoluto”.

A continuaci­ón se presentan extractos de la entrevista de Honnold con Pilar Lascar, correspons­al de Patagon Journal, durante su reciente visita a Chile por la décima edición del The North Face Master de Boulder, realizado en marzo en Santiago.

LASCAR: ¿Dónde comenzaste a escalar?


Empecé a escalar en un gimnasio de Sacramento, de donde yo soy originario, casi 20 años atrás. Es divertido porque aún recuerdo algunas de las secuencias, escalé las mismas rutas muchas veces.

¿Quién es tu mayor inspiració­n?

Muchos escaladore­s. Peter Croft es una gran inspiració­n y me siento orgulloso de que pertenezca­mos al mismo equipo. Tommy Caldwell también lo es.

¿ Qué sientes cuando haces free solo?

Mucho positivism­o, me siento muy bien.

¿Nunca sientes algo de miedo?

Afortunada­mente no, pero a veces pasan cosas inesperada­s que te hacen sentir un poco de miedo.

De los lugares que has visitado, ¿dónde has encontrado las rutas más difíciles?

Las más duras están en Europa, principalm­ente en Francia y España. Igual la dificultad depende de lo que quieras decir, por ejemplo, en la Patagonia están algunas de las paredes más largas del mundo y el clima es una locura, lo que lo convierte en una experienci­a mucho más compleja.

“Patagonia has the most inspiring routes in the world.” “Patagonia tiene las paredes más inspirador­as del mundo”.

A lot of people say that you are suicidal for the type of climbing you do. How do you react to such comments?

To be honest, I don't care. You know that there are all kinds of risks in life. I feel very comfortabl­e doing what I enjoy. I understand that if you climb you can seem crazy, but I feel prepared and what I'm doing makes sense to me.

What other activities do you take part in, aside from climbing?

I like mountain activities – hiking up them, bike rides, skiing, that kind of thing.

¿Alguna experienci­a memorable que recuerdes de la Patagonia?

Haciendo el Fitz Roy en la Patagonia de Argentina junto a Tommy Caldwell. Ha sido una de las experienci­as de escalada más importante. Fue una gran aventura junto a un gran amigo, en un lugar asombroso, donde estuvimos escalando durante cinco días.

¿ Qué opinas sobre l as nuevas generacion­es de escaladore­s?

Es muy inspirador ver a estas nuevas generacion­es, verlos en este tipo de competenci­as y darte cuenta que son mucho más fuertes de lo que uno era a esa edad. Dentro de unos años más, estos chicos estarán escalando paredes inimaginab­les. Creo que es grandioso verlos.

Muchas personas afirman que eres un suicida, ¿ qué opinas respecto a ese tipo de comentario­s?

La verdad es que no me interesa. Sabes que hay riesgos en la vida. Yo me siento muy cómodo haciendo lo que me gusta hacer. Quiero decir que entiendo que si escalas así puede parecer descabella­do, pero

What’s your favorite place to climb in South America?

I've got to say El Chaltén, in Argentina. Patagonia has the most inspiring routes in the world. I want to go to Torres del Paine, but I haven't yet done so because the climate isn't the best so it's difficult to plan a trip. It's a beautiful place, though - very inspiring and imposing.

What advice would you give to other climbers?

Enjoy the process, and enjoy climbing and the adventures that come with it, like visiting beautiful places and huge mountains. me siento preparado y me hace sentido lo que estoy haciendo. ¿Qué otras actividade­s realizas además de la escalada?

Me gustan las actividade­s de montaña, subir cerros, andar en bicicleta, esquiar y cosas por el estilo.

¿Cuál es tu lugar favorito para escalar en Sudamérica?

Debo decir que es El Chaltén, en Argentina. Patagonia tiene las paredes más inspirador­as del mundo. Me gustaría poder ir a Torres del Paine, pero no lo he hecho porque las condicione­s climáticas no son las mejores y, por lo mismo, es difícil programar un viaje. Es un lugar hermoso, muy inspirador y grande.

¿Cuál será tu próximo solo libre?

No lo sé. Hay que ver qué sale. Los últimos meses he estado haciendo sólo escalada deportiva. Todo depende de mi inspiració­n.

¿Qué consejos le darías a los escaladore­s?

Que disfruten el proceso, disfruten de escalar y de la aventura que conlleva, como visitar lindos lugares y grandes montañas.

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Photos / Fotos: Alex Honnold climbing in Valle de los Cóndores, Chile, after the tenth edition of the North Face Master of Bouldering in March. Alex Honnold escalando en el Valle de los Cóndores de Chile, después de la décima edición del North Face...
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Photograph­s by NICOLÁS GANTZ

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