Restor­ing grass­lands, restor­ing the bal­ance

Rest au ran dopas tiza les, restable­ciendo el equi­lib­rio

Patagon Journal - - PUMAS -

The Patag­o­nian re­gion has long ri­valed New Zealand for leg­endary wool pro­duc­tion, and to this day Patag­o­nia is syn­ony­mous for high-qual­ity wool. Like the hares, sheep were in­tro­duced to Patag­o­nia in the late 1800s, and ex­panded rapidly across their new range. Along the way, they made their own­ers a tidy sum of money, as­sur­ing sheep ranch­ers a po­si­tion near the cen­ter of eco­nomic and po­lit­i­cal power.

Al­most all of Patag­o­nia’s famed grass­lands, nearly 400 mil­lion acres, are found in Ar­gentina. By 1950, those ini­tial set­tle­ment herds had reached a high of nearly 22 mil­lion sheep in Ar­gentina. Num­bers have dropped since those boom times, but close to 9 mil­lion sheep still graze the (for­merly) wild­lands of Patag­o­nia.

All those non- na­tive graz­ers have re­made Patag­o­nia from the ground up, af­fect­ing t he most fun­da­men­tal el­e­ments of range­land flora and soils. This is es­pe­cially true on those ranches where the land is grazed year-round, with no cycle of rest and re­cov­ery. Over time, those hard-hit pas­tures wither into desert-like brush­land, with lit­tle or nothing in the way of grasses and forbs. The fierce Patag­o­nia winds then blow the soil to the At­lantic in a hurry.

This de­ser­ti­fi­ca­tion re­duces or elim­i­nates habi­tat for a whole host of South Amer­i­can species. Of course, de­ser­ti­fi­ca­tion is tough on sheep, too, and com­pe­ti­tion for good grass can be fierce— even on the tra­di­tional grass­land steppes, which for mil­len­nia

La Patag­o­nia ha ri­val­izado du­rante mu­cho tiempo con Nueva Ze­landa por la leg­en­daria pro­duc­ción de lana, y hasta la fecha Patag­o­nia es sinón­imo de lana de alta cal­i­dad. Al igual que las liebres, las ove­jas se in­tro­du­jeron en la región a fines del siglo XIX y se ex­pandieron ráp­i­da­mente. En el camino, hicieron a sus propi­etar­ios una buena suma de dinero, ase­gu­rando a los ganaderos de ove­jas una posi­ción cerca del cen­tro del poder económico y político.

Casi to­dos los pas­ti­za­les famosos de la Patag­o­nia, casi 400 mil­lones de acres, se en­cuen­tran en Ar­gentina. Para 1950, esas man­adas ini­ciales habían al­can­zado un máx­imo de casi 22 mil­lones de ove­jas en Ar­gentina. Los números han dis­minuido desde esos tiem­pos de auge, pero cerca de 9 mil­lones de ove­jas to­davía pas­tan las tier­ras –an­te­ri­or­mente- sal­va­jes de la Patag­o­nia.

To­dos esos her­bívoros no na­tivos han re­he­cho la Patag­o­nia desde cero, afectando los el­e­men­tos más fun­da­men­tales de la flora y los sue­los de los pas­ti­za­les. Esto es es­pe­cial­mente cierto en las es­tancias donde los an­i­males pas­tan du­rante todo el año, sin ci­clo de des­canso y re­cu­peración. Con el tiempo, esos pas­ti­za­les cas­ti­ga­dos se mar­chi­tan con­vir­tién­dose en una maleza desér­tica, con poco o nada de pas­tos y hi­er­bas. Los fe­ro­ces vien­tos de la Patag­o­nia luego vue­lan con prisa la tierra ha­cia el Atlán­tico.

Esta de­ser­ti­fi­cación re­duce o elim­ina el hábi­tat de una gran can­ti­dad de es­pecies su­damer­i­canas. Por supuesto, la de­ser­ti­fi­cación tam­bién es dura para las ove­jas, y la com­pe­ten­cia por la buena hi­erba puede ser de­spi­adada, in­cluso en las es­tepas de pas­ti­za­les tradi­cionales, que du­rante mile­nios, antes de ser so­brepa­s­tore­adas por las ove­jas, so­por­taron un mar de hi­erba de pradera. En la lucha re­sul­tante por la hi­erba, la vida sil­vestre, no sor­pre­si­va­mente, ha pa­gado el pre­cio. El gua­naco, la co­mida fa­vorita del puma, du­rante mu­cho tiempo ha sido perseguido e in­cluso elim­i­nado de sus hábi­tats históri­cos con el fin de guardar hi­erba para las ove­jas.

En Mon­tana, de donde soy, so­mos afor­tu­na­dos de que los

have smaller home ranges, and those ranges over­lap some­what. The males mark their larger ranges and some­times fight to de­fend their turf. It is sur­pris­ingly like the moun­tain lion dy­namic I have stud­ied in Mon­tana— in both places, we find about three pumas per hun­dred square kilo­me­ters ( forty square miles). De­spite the ranch­ers’ sto­ries, pumas are not ev­ery­where, eat­ing ev­ery­thing. They are ac­tu­ally liv­ing at very low den­si­ties in very big land­scapes and, given a choice, they’ll eat a gua­naco over a sheep most ev­ery time.

Us­ing state-of-the-art satel­lite ra­dio track­ing tech­nol­ogy, the Con­ser­va­cion Patag­o­nica re­search team is re­veal­ing some sur­pris­ing secrets about this re­gion’s pumas—both as a pop­u­la­tion and as in­di­vid­u­als. Bagual, a res­i­dent eightyear-old male who weighs in at more than 155 pounds, has a tremen­dous ter­ri­tory in the south­ern half of the park. His king­dom sprawls across about 150 square miles, which is about what we’d ex­pect from a ma­ture and dom­i­nant male. But the real surprise from that satel­lite-col­lar data was the scope of his daily toda la mi­tad sur del par­que, acechando en las laderas mon­tañosas al oeste, pa­trul­lando el valle Cha­cabuco cerca de la ofic­ina cen­tral del par­que, y fre­cuen­tando la ex­tensa orilla norte del lago Cochrane. En el pasado, los de­splaza­mien­tos de los pumas su­damer­i­canos eran de­scono­ci­dos; ahora, con mod­er­nos col­lares satelitales, pode­mos cono­cer sus hábitos, en­ten­der sus necesi­dades, y ob­ser­var cada uno de sus pa­sos. Bagual se de­splaza con­stan­te­mente, me­tiendo su nariz en cada es­quina del ex­tremo merid­ional del par­que –ex­cepto en el rincón más ori­en­tal, en el límite con Ar­gentina.

La razón es que al­guien más vive allí. Su nom­bre es Prin­ci­pio, y él tam­bién tiene un col­lar satelital. Prin­ci­pio, un fe­lino grande, luce un abrigo plateado y cre­moso, y dom­ina la región alrede­dor de la mon­taña homón­ima. Este pico dramático se alza desde el valle Cha­cabuco y cruza el límite ha­cia Ar­gentina.

La señal del col­lar mostraba a Prin­ci­pio recor­riendo ruti­nar­i­a­mente su am­plia área de dis­tribu­ción, ha­ciendo lo que ha­cen los fe­li­nos y deslizán­dose de man­era in­vis­i­ble de un hábi­tat a otro. De­safor­tu­nada­mente, esa zona de de­splaza­miento se so­la­paba con las cer­canas es­tancias ove­jeras ar­genti­nas, donde depredadores na­tivos y pre­sas han sido mata­dos desde hace tiempo en la guerra por el pasto. Cuando Cristián y Ar­cilio fi­nal­mente lo­calizaron su cuerpo, éste se en­con­traba en el granero de una es­tancia que con­tenía otras doce pieles de puma col- gando en la pared, junto con veinte pieles de gatos de las pam­pas o colo­colo, var­ios ñandúes, un puñado de cadáveres de cón­dores andi­nos y nu­merosos gua­na­cos muer­tos. Es una an­tigua y triste lec­ción; sin tol­er­an­cia, in­cluso un área pro­te­gida del tamaño del Par­que Na­cional Patag­o­nia no es lo su­fi­cien­te­mente grande.

Esta es una lec­ción es­pe­cial­mente im­por­tante cuando se

“Us­ing state-of-the-art satel­lite ra­dio track­ing tech­nol­ogy, the Con­ser­va­cion Patag­o­nica re­search team is re­veal­ing some sur­pris­ing secrets about this re­gion’s pumas.” “Utilizando la úl­tima tec­nología de ras­treo de ra­dio satelital, el equipo de in­ves­ti­gación de Con­ser­vación Patagónica está rev­e­lando se­cre­tos sor­pren­dentes so­bre los pumas de esta región”.

prior to be­ing over­grazed by sheep, sup­ported a proper sea of prairie grass. In the re­sult­ing fight for grass, wildlife, not sur­pris­ingly, have paid the price. Gua­naco, the puma’s fa­vored meal, have long been per­se­cuted and even elim­i­nated from their his­toric habi­tats in or­der to save grass for sheep.

In Mon­tana, where I’m from, we’re for­tu­nate that an­te­lope en­joy game-an­i­mal sta­tus— they are pop­u­lar prey for hunters. That pop­u­lar­ity has evolved into sup­port and pro­tec­tion, even from the ranch­ers them­selves. In fact, most ranch­ers and farm­ers are proud of the wildlife their lands pro­duce, re­gard­less of a lit­tle com­pe­ti­tion for grass. Mod­ern farm and ranch meth­ods— like ro­tat­ing crops, rest­ing pas­tures, and cy­cling live­stock through dif­fer­ent fields—help keep the grass grow­ing, which re­duces the com­pe­ti­tion, which re­duces the fric­tion be­tween wildlife and liveli­hood.

To­day, Patag­o­nian landown­ers are learn­ing some of th­ese lessons about how to live with wild na­ture. In fact, they are find­ing it eas­ier and cheaper and more pro­duc­tive to do so. But for now, gua­naco con­tinue to strug­gle. Of course, that means puma must find their meal else­where—and where bet­ter than in the sheep pas­ture? You can hardly blame them. Af­ter all, we’ve closed the tra­di­tional gro­cery store, and there are cer­tainly enough sheep to sup­port a thriv­ing puma pop­u­la­tion.

All is not go­ing to be well in Patag­o­nia any time soon. Un­der nor­mal condi- tions, puma and gua­naco get along just fine—at least at the nat­u­ral bal­ance of pop­u­la­tion lev­els. But with gua­naco num­bers dra­mat­i­cally re­duced, and cat pop­u­la­tions fat on non-na­tive species, it may well be that puma pre­da­tion is lim­it­ing the po­ten­tial re­cov­ery of gua­naco, and even the highly en­dan­gered huemul deer. It’s a com­pli­cated sys­tem, with each player af­fect­ing all other play­ers in a com­plex eco­log­i­cal network of cause and ef­fect.

Al­ready, my friends in Ar­gentina and Chile are dream­ing big. Pas­sion­ate peo­ple like An­drés No­varo and Martín Funes are work­ing with in­ter­na­tional or­ga­ni­za­tions such as the Wildlife Con­ser­va­tion So­ci­ety and The Na­ture Con­ser­vancy— as well as with re­gional out­fits such as Con­ser­va­cion Patag­o­nica and Fun­dación Patag­o­nica Nat­u­ral— to con­serve and re­store crit­i­cal grass­land habi­tats. They’re teach­ing the gospel of re­stro­ta­tion graz­ing strate­gies, and they’re re­mov­ing sheep fences to al­low na­ture to move through Patag­o­nia nat­u­rally again. ( Jim Wil­liams) an­tílopes dis­fruten de un es­tado de caza: son pre­sas pop­u­lares para los cazadores. Esa pop­u­lar­i­dad ha evolu­cionado en apoyo y pro­tec­ción, in­cluso de los pro­pios rancheros. De he­cho, la may­oría de los rancheros y agricul­tores se sien­ten orgul­losos de la vida sil­vestre que pro­ducen sus tier­ras, in­de­pen­di­en­te­mente de una pe­queña com­pe­ten­cia por la hi­erba. Los méto­dos mod­er­nos para las gran­jas y ran­chos, como los cul­tivos ro­ta­tivos, los pas­tos en des­canso y los movimien­tos de ganado a través de difer­entes cam­pos, ayu­dan a man­tener el pasto en crec­imiento, lo que re­duce la com­pe­ten­cia y dis­min­uye la fric­ción en­tre la vida sil­vestre y el sus­tento.

Hoy, los propi­etar­ios de la tierra patagónica es­tán apren­di­endo al­gu­nas de es­tas lec­ciones so­bre cómo con­vivir con la nat­u­raleza sal­vaje. De he­cho, les re­sulta más fá­cil, más barato y más pro­duc­tivo hac­erlo. Pero por ahora el gua­naco sigue luchando. Por supuesto, eso sig­nifica que el puma debe en­con­trar su co­mida en otro lu­gar, ¿y dónde mejor que en los pas­ti­za­les de las ove­jas? Usted ape­nas puede cul­par­los. De­spués de todo, hemos cer­rado las tien­das tradi­cionales de abar­rotes, y cier­ta­mente hay su­fi­cientes ove­jas para man­tener a una pu­jante población de pumas.

No todo va a es­tar bien en la Patag­o­nia en el corto plazo. En condi­ciones nor­males, el puma y el gua­naco se ll­e­van bien, al menos en el equi­lib­rio nat­u­ral de sus nive­les de población. Pero con el número de gua­na­cos re­ducido drás­ti­ca­mente, y con pobla­ciones de gatos obe­sas al­i­men­tán­dose de es­pecies no na­ti­vas, bien po­dría ser que la depredación del puma esté lim­i­tando la posi­ble re­cu­peración del gua­naco, e in­cluso del huemul, ciervo en peli­gro de ex­tin­ción. Es un sis­tema com­pli­cado, con cada ju­gador afectando a to­dos los demás ju­gadores en una com­pleja red ecológ­ica de causa y efecto.

Mis ami­gos en Ar­gentina y Chile es­tán soñando en grande. Apa­sion­a­dos como An­drés No­varo y Martín Funes es­tán tra­ba­jando con or­ga­ni­za­ciones in­ter­na­cionales como Wildlife Con­ser­va­tion So­ci­ety y The Na­ture Con­ser­vancy - así como con en­ti­dades re­gionales como Con­ser­vación Patagónica y Fun­dación Patagónica Nat­u­ral­para con­ser­var y restau­rar hábi­tats críti­cos de pas­ti­za­les. Es­tán en­señando es­trate­gias de pa­s­toreo de rotación y des­canso, y es­tán elim­i­nando cer­cos de ove­jas para per­mi­tir que la nat­u­raleza se mueva nat­u­ral­mente a través de la Patag­o­nia. ( Jim Wil­liams)

rounds. Bagual lit­er­ally owns the en­tire south­ern half of the park, stalk­ing the moun­tain slopes to the west, pa­trolling the Cha­cabuco Val­ley around park head­quar­ters, haunt­ing the ex­ten­sive north shore of Lake Cochrane. In the past, the move­ments of South Amer­ica’s pumas were un­know­able; now, with mod­ern satel­lite col­lars, we can learn their habits, un­der­stand their needs, and watch their ev­ery step. Bagual is con­stantly on the move, stick­ing his nose into ev­ery cor­ner in the south­ern end of the park— ex­cept the far­east­ern cor­ner, on the border with Ar­gentina.

That’s be­cause some­one else lives there. His name is Prin­ci­pio, and he also wears a satel­lite col­lar. A big cat, Prin­ci­pio sports a sil­very cream- col­ored coat and he rules the re­gion around his name­sake Prin­ci­pio Moun­tain. This dra­matic peak leaps straight from the Cha­cabuco Val­ley, run­ning up and over the border into Ar­gentina.

The col­lar sig­nal showed Prin­ci­pio rou­tinely tour­ing his large home range, do­ing what cats do and slip­ping un­seen from habi­tat to habi­tat. Un­for­tu­nately, that range over­lapped with the nearby Ar­gen­tine sheep ranches, where na­tive preda­tors and prey have long been killed off in the war over grass. When Cris­tian and Ar­cilio fi­nally tracked down his body, it was in an es­tancia barn that had twelve more puma skins hang­ing on the wall—along with twenty Pam­pas cat skins, sev­eral Dar­win’s rhea, a hand­ful of An­dean con­dor car­casses, and nu­mer­ous dead gua­na­cos. It’s an old and sad les­son—with­out tol­er­ance, even a protected area the size of Patag­o­nia Na­tional Park just isn’t big enough.

That’s an es­pe­cially im­por­tant les­son when con­sid­er­ing piensa en los jóvenes ma­chos que se es­tán dis­per­sando a lo an­cho del hem­is­fe­rio oc­ci­den­tal. Es­tos ma­chos subadul­tos recor­ren dis­tan­cias in­creíbles –in­cluso más que Bagual y Prin­ci­pio, quienes, de­spués de todo, tienen áreas de de­splaza­miento es­table­ci­das- para recla­mar su pro­pio ter­ri­to­rio. Así es como el

Puma con­color es­parce sus genes, dis­tribuye su im­pacto en las pre­sas, y evita los peli­gros genéti­cos de la en­dogamia. Sin em­bargo, es un vi­aje peli­groso que in­cluye evi­tar a los ma­chos ter­ri­to­ri­ales, con­seguir co­mida, cruzar ríos cre­ci­dos y riscos el­e­va­dos, además del calor, la se­quía, el frío, la humedad, y luego, al fi­nal del camino, una bala, una trampa o un cebo en­ve­ne­nado.

Uno de esos jóvenes y fuertes ma­chos del valle Cha­cabuco fue ba­u­ti­zado Ar­cilio, en honor del mejor ras­treador del equipo. El puma Ar­cilio nació a la som­bra del Campo de Hielo Patagónico Norte y, cuando tenía dos años, los biól­o­gos le colo­caron un co-

“They are ac­tu­ally liv­ing at very low den­si­ties in very big land­scapes and, given a choice, they’ll eat a gua­naco over a sheep most ev­ery time.” “Viven de he­cho en den­si­dades muy ba­jas den­tro de ter­renos muy grandes y, si pudieran es­coger, casi siem­pre preferirían comer un gua­naco en lu­gar de una oveja”.

“With­out tol­er­ance, even a protected area the size of Patag­o­nia Na­tional Park just isn’t big enough.” “Sin tol­er­an­cia, in­cluso un área pro­te­gida del tamaño del Par­que Na­cional Patag­o­nia no es lo su­fi­cien­te­mente grande”.

the young males that are dis­pers­ing across the Western Hemi­sphere. Even more than Bagual and Prin­ci­pio—who, af­ter all, have es­tab­lished home ranges—th­ese subadult males travel in­cred­i­ble dis­tances to claim a ter­ri­tory of their own. This is how Puma con­color spreads its genes, dis­trib­utes its im­pact on prey, and avoids the pit­falls of ge­netic in­breed­ing. It’s a danger­ous journey, though, avoid­ing the ter­ri­to­rial males, find­ing food, cross­ing swollen rivers and soar­ing ridges, the heat, the dry, the cold, the wet—and then, at the end of the road, a bul­let or a snare or a poi­son bait.

One of those strong young males from the Cha­cabuco Val­ley was named Ar­cilio, in honor of the team’s finest tracker. The puma Ar­cilio was born in the shadow of Patag­o­nia’s north­ern ice cap, and when he was two years old, bi­ol­o­gists fit­ted him with a satel­lite col­lar. He spent the next fifty days in the protected con­fines of Patag­o­nia Na­tional Park be­fore strik­ing out. It was a grand walk­a­bout, even for Patag­o­nia. Early in the au­tumn, Ar­cilio headed east, mov­ing about seven miles per day, ev­ery day—which is quite a feat con­sid­er­ing the rough moun­tain coun­try and the need to stay fed along the way. Af­ter Ar­cilio passed the Ar­gen­tine border sta­tion, with the wind at his back, he prowled the ni­neo shrub­lands and grassy steppe be­fore head­ing south. And south. And more south, for 500 long miles, par­al­lel­ing the Chilean-Ar­gen­tine border be­fore pad­ding silently onto a large sheep es­tancia near the town of Tuco Tuco.

And there, in the far south­land of Patag­o­nia, at the very end of the world, where there are far fewer gua­naco graz­ing the es­tancia’s grass, Ar­cilio ate a sheep and was found out by a skilled leonero. All those miles, hun­dreds upon hun­dreds, through a wilder­ness of dif­fi­culty, look­ing for a ter­ri­tory to call home—from the tremen­dous north­ern ice cap to the tip of the south­ern cone. The puma Ar­cilio al­most made it to the wild heights of Mount Fitz Roy. Al­most.

Ex­cerpted from Path of the Puma: The Re­mark­able Re­silience of the Moun­tain Lion by Jim Wil­liams © 2018 Patag­o­nia Works. Used with per­mis­sion of Patag­o­nia. llar satelital. Pasó los sigu­ientes cin­cuenta días en los con­fines pro­te­gi­dos del Par­que Na­cional Patag­o­nia antes de que se ter­mi­nara su suerte. Fue un recor­rido grandioso, in­cluso para la Patag­o­nia. A prin­ci­p­ios de otoño, Ar­cilio se di­rigió al este, de­splazán­dose unos 11 kilómet­ros por día, to­dos los días, lo cual es una gran haz­aña si se toma en cuenta el agreste paisaje mon­tañoso y la necesi­dad de al­i­men­ta­rse en el camino. Luego que Ar­cilio pasó la estación fron­ter­iza ar­gentina, y con el viento a su es­palda, merodeó por zonas ar­bus­ti­vas y por la es­tepa her­bosa antes de di­ri­girse ha­cia el sur. Y al sur. Y más al sur, por 800 lar­gos kilómet­ros, de­splazán­dose par­ale­la­mente en­tre la fron­tera de Chile y Ar­gentina antes de aden­trarse si­len­ciosa­mente en una es­tancia ove­jera cerca del pueblo de Tuco Tuco.

Y allí, en la le­jana zona aus­tral de la Patag­o­nia, en los con­fines del mundo, donde hay mu­chos menos gua­na­cos pa­s­tando la hi­erba de la es­tancia, Ar­cilio se comió una oveja y fue de­s­cu­bierto por un há­bil

leonero. To­dos esos kilómet­ros, cien­tos de cien­tos, a través de una agreste di­fi­cul­tad, bus­cando un ter­ri­to­rio al cual poder lla­mar hogar –desde el enorme Campo de Hielo Norte hasta la punta del cono sur. El puma Ar­cilio casi llegó a las es­carpadas al­turas del monte Fitz Roy. Casi.

Ex­traído desde Path of the Puma: The Re­mark­able Re­silience of the Moun­tain Lion, de Jim Wil­liams © 2018 Patag­o­nia Works. Utilizado con per­miso de Patag­o­nia.

TOMPKINS CON­SER­VA­TION

CHANTAL HEN­DER­SON

PABLO CEROSIMO

TOMPKINS CON­SER­VA­TION

Grass­lands at Valle Cha­cabuco, Ay­sen. Pas­ti­za­les en Valle Cha­cabuco, Aysén.

IVÁN BERRIOS ÁVILA

Newspapers in English

Newspapers from Chile

© PressReader. All rights reserved.