Pro­tect­ing the Puma

Prote­giendo al puma In­ter­view/ En­tre­vista: Jim Wil­liams

Patagon Journal - - CONTENTS - By Jimmy Lang­man

Atop the nat­u­ral food web, what scientists call the apex preda­tor, the puma is un­doubt­edly the king of the Patag­o­nian wilder­ness. Named by the In­cas, puma means “pow­er­ful an­i­mal” in their na­tive Quichua. Th­ese majestic fe­lines can be found in most of the Amer­i­cas, roam­ing as far north as the Cana­dian Yukon, and else­where in the hemi­sphere are some­times called cougar, moun­tain lion, pan­ther and cata­mount. Sheep ranch­ing, in­va­sive species and hunt­ing had all but wiped out pumas from most of Patag­o­nia by the 1980s, but a sub­se­quent de­cline in the wool in­dus­try has helped spur a come­back and to­day pumas can be found in nearly ev­ery cor­ner of the re­gion, from the coast to the An­dean moun­tains.

The largest ter­res­trial mam­mal in Patag­o­nia, they can weigh in as much as 100 ki­los (220 pounds), with their tail al­most as big as the rest of their nearly 8-foot long (2.4 me­ters) body. They are ex­cep­tion­ally fast (run­ning up to 72 km/h or 45 m/h)

En lo alto de la ca­dena tró­fica nat­u­ral, lo que los cien­tí­fi­cos lla­man el depredador tope, el puma es, sin duda, el rey de la vida sil­vestre patagónica. Nom­brado por los In­cas, puma sig­nifica “an­i­mal poderoso” en su quichua na­tivo. Es­tos ma­jes­tu­osos fe­li­nos se pueden en­con­trar en gran parte de las Améri­cas, va­gando al norte hasta el Yukón cana­di­ense, y en otras partes del hem­is­fe­rio a ve­ces se les llama puma, león de mon­taña, león o pan­tera. La ganadería ov­ina, las es­pecies in­va­so­ras y la caza aniquilaron a los pumas de buena parte de la Patag­o­nia en la dé­cada de 1980, pero el pos­te­rior de­clive de la in­dus­tria de la lana ayudó a su rea­pari­ción y hoy se pueden en­con­trar en casi to­dos los rin­cones de la región, desde la costa a las mon­tañas an­d­i­nas.

El mamífero ter­restre más grande de la Patag­o­nia, puede lle­gar a pe­sar unos 100 kilo­gramos, te­niendo una cola casi tan grande como el resto de su cuerpo, que al­canza cerca de 2,4 met­ros de lon­gi­tud. Son

and their large, strong paws and legs give them tremen­dous range for climb­ing, jump­ing or leap­ing for­ward. Their tan fur al­lows them to be­come masters of cam­ou­flage for hunt­ing prey. Fa­mously elu­sive, adult pumas live mostly soli­tary lives aside from breed­ing and their ini­tial two years, when the cubs stay with their moth­ers un­til they learn to be­come in­de­pen­dent. In­deed, the pumas have been dubbed “ghost cats” be­cause they are so rarely seen: they move about mostly at night, are quiet, and se­clude in thick veg­e­ta­tion, rugged ter­rain and high among the trees.

Still, the many wide- open spa­ces found i n Patag­o­nia of­fer unique, un­par­al­leled op­por­tu­ni­ties to spot the puma in the wild, such as at Tor­res del Paine Na­tional Park, where it has be­come a ma­jor at­trac­tion for in­trepid tourists. In Chile, pumas are protected from hunt­ing. But in five Ar­gen­tine Patag­o­nia prov­inces it is le­gal to hunt them and in three (Rio Ne­gro, Chubut and Santa Cruz) they even of­fer a mon­e­tary bounty for killing pumas.

Jim Wil­liams, the au­thor of the cover story in this edi­tion of Patagon Jour­nal, which is an ex­cerpt from his forth­com­ing

book, Path of the Puma: The Re­mark­able Re­silience of the

Moun­tain Lion (Patag­o­nia Books, Oc­to­ber 2018), has spent some three decades study­ing and con­serv­ing the puma. A surfer bum in his youth turned wildlife bi­ol­o­gist and avid moun­taineer, he re­searched moun­tain lion ecol­ogy for his master’s de­gree at Mon­tana State Univer­sity in Boze­man. For the past 25 years he has been liv­ing and work-

ex­cep­cional­mente ve­lo­ces (cor­riendo a una ve­loci­dad de hasta 72 km/h) y sus grandes y fuertes patas les brin­dan una no­table ca­paci­dad para es­calar, saltar o abal­an­zarse. Su piel bron­ceada les per­mite con­ver­tirse en mae­stros del ca­mu­flaje para cazar. Famosos por ser elu­sivos, los pumas adul­tos viven en su may­oría vi­das soli­tarias, salvo du­rante la cri­anza y sus dos años ini­ciales, cuando los ca­chor­ros per­manecen con sus madres hasta que apren­den a ser in­de­pen­di­entes. De he­cho, a los pumas se les llama “gatos fan­tas­mas” porque es muy raro ver­los: se de­splazan casi siem­pre de noche, son si­len­ciosos y es­tán ais­la­dos en una es­pesa veg­etación, en ter­renos abrup­tos y en lo alto de los ár­boles.

Pese a ello, los abun­dantes es­pa­cios abier­tos que se en­cuen­tran en la Patag­o­nia ofre­cen opor­tu­nidades úni­cas e inigual­ables para de­tec­tar al puma, como ocurre en el Par­que Na­cional Tor­res del Paine, donde se ha con­ver­tido en una gran atrac­ción para tur­is­tas in­trépi­dos. En Chile, los pumas es­tán pro­te­gi­dos de la caza. Pero en cinco provin­cias ar­genti­nas de la Patag­o­nia es le­gal cazar­los y en tres (Río Ne­gro, Chubut y Santa Cruz) in­cluso ofre­cen rec­om­pensa mon­e­taria por matar­los.

Jim Wil­liams, el au­tor de la his­to­ria de por­tada de esta edi­ción de Patagon Jour­nal, que es un ex­tracto de su próx­imo li­bro, Path of the Puma: The Re­mark­able Re­silience of the Moun­tain Lion (Patag­o­nia Books, oc­tubre de 2018), ha pasado unas tres dé­cadas es­tu­diando y con­ser­vando al puma. Vago sur­fista du­rante su ju­ven­tud con­ver­tido hoy en biól­ogo de vida sil­vestre

ing near Glacier Na­tional Park as a wildlife pro­gram man­ager for the Mon­tana Depart­ment of Fish, Wildlife and Parks. He has also trav­eled more than 20 times over the past few decades to the Patag­o­nia re­gion to col­lab­o­rate with bi­ol­o­gists in Chile and Ar­gentina and share lessons learnt from the suc­cess­ful ef­forts to pro­tect and re­store the puma in the re­main­ing wild places of the western United States.

Patagon Jour­nal ex­ec­u­tive editor Jimmy Lang­man in­ter­viewed Wil­liams about his new book and the con­ser­va­tion chal­lenges for the puma in Patag­o­nia.

LANG­MAN: What’s the dif­fer­ence be­tween North Amer­ica’s moun­tain lions and South Amer­ica’s pumas?

WIL­LIAMS: There are 35 dif­fer­ent sub­species of cats, and us­ing mod­ern DNA and molec­u­lar ge­net­ics ten­ta­tively we’re down to six sub­species of puma. The Patag­o­nia puma is one of those six. Your puma is a lit­tle big­ger than our puma in North Amer­ica. From just my eye, they look a lit­tle lighter in color. And there is a lit­tle more an­gu­lar ap­pear­ance in the head. But the in­ter­est­ing thing about moun­tain lions and pumas is that a cat is a cat is a cat. Out­side of African lions, most of the cats around the planet all are sim­i­lar in be­hav­ior.

In your book, you say a big rea­son that pumas at­tack live­stock in Patag­o­nia is be­cause gua­na­cos have dis­ap­peared from their na­tive habi­tat.

Yeah, in some parts of Patag­o­nia, both Ar­gentina and Chile, na­tive pumas are liv­ing off non-na­tive Euro­pean hare and do­mes­tic sheep and that’s be­cause the prey that they’ve evolved with since the last Ice Age is the gua­naco, which has been elim­i­nated or re­duced on a lot of the ranches. But the good news is - and it’s unique to Patag­o­nia - the pri­vate prop­er­ties are of­ten so big, that when bi­ol­o­gists can work with land own­ers to make a small change y ávido mon­tañero, Wil­liams in­ves­tigó la ecología del león de mon­taña para su maestría en la Univer­si­dad Es­tatal de Mon­tana en Boze­man. Du­rante los úl­ti­mos 25 años ha es­tado viviendo y tra­ba­jando cerca del Par­que Na­cional de los Gla­cia­res como ger­ente del pro­grama de vida sil­vestre para el Depar­ta­mento de Pesca, Vida Sil­vestre y Par­ques de Mon­tana. Tam­bién ha vi­a­jado más de 20 ve­ces en las úl­ti­mas dé­cadas a la Patag­o­nia para co­lab­o­rar con biól­o­gos en Chile y Ar­gentina, y ha com­par­tido las lec­ciones apren­di­das so­bre los ex­i­tosos es­fuer­zos para pro­te­ger y restau­rar al puma en los úl­ti­mos lu­gares sal­va­jes del oeste de Es­ta­dos Unidos.

El editor ejec­u­tivo de Patagon Jour­nal, Jimmy Lang­man, en­tre­vistó a Wil­liams so­bre su nuevo li­bro y los de­safíos de con­serva- ción para el puma en la Patag­o­nia.

LANG­MAN: ¿Cuál es la difer­en­cia en­tre los leones de mon­taña de América del Norte y los pumas de Su­damérica?

WIL­LIAMS: Hay 35 sube­species difer­entes de es­tos gatos, y us­ando el ADN mod­erno y la genética molec­u­lar, ten­ta­ti­va­mente ten­emos seis sube­species de puma. El puma de la Patag­o­nia es uno de esas seis sube­species. Tu puma es un poco más grande que el nue­stro de América del Norte. Solo con mi ojo, se ven un poco más claros en color. Y su cabeza tiene una apari­en­cia más an­gu­losa. Pero lo in­tere­sante de los leones de mon­taña y los pumas es que un gato es un gato. Fuera de los leones africanos, la may­oría de los gatos del plan­eta tienen un com­por­tamiento sim­i­lar.

En tu li­bro es­table­ces que una gran razón por la cual los pumas at­a­can el ganado en la Patag­o­nia es porque los gua­na­cos han de­sa­pare­cido de su hábi­tat nat­u­ral.

Sí, en al­gu­nas partes de la Patag­o­nia, tanto en Ar­gentina como en Chile, los pumas na­tivos sub­sis­ten de liebres eu­ro­peas no na­ti­vas y ove­jas domés­ti­cas, y eso es porque el gua­naco, la presa con la que han evolu­cionado desde la úl­tima Edad de Hielo, ha sido elim­i­nado o re­ducido en mu­chos de los ran­chos o es­tancias. Pero la buena noti­cia –ex­clu­siva de la Patag­o­nia- es que las propiedades pri­vadas a menudo son tan grandes que cuando los biól­o­gos pueden tra­ba­jar con los propi­etar­ios de la tierra para hacer un pe­queño cam­bio, éste puede con­ver­tirse en un cam­bio de paisaje. En­tonces, por difí­cil que sea mod­i­ficar la cul­tura donde las gen­era­ciones han cre­cido con la idea de que “el único puma bueno es un puma muerto”, cada cam­bio que ha­cen los biól­o­gos al tra­ba­jar con los rancheros tiene un ben­efi­cio in­medi­ato a nivel del paisaje. Y eso puede im­plicar tol­erar un

“In Patag­o­nia, the pri­vate prop­er­ties are of­ten so big, that when land own­ers make a small change it can then turn into a land­scape change.” “En la Patag­o­nia, las propiedades pri­vadas a menudo son tan grandes que cuando los propi­etar­ios de la tierra ha­cen un pe­queño cam­bio, éste puede con­ver­tirse en un cam­bio de paisaje”.

it can then turn into a land­scape change. So, as hard as it is to change the cul­ture in which gen­er­a­tions have grown up on the idea that “the only good puma is a dead puma,” ev­ery change the bi­ol­o­gists make work­ing with the ranch­ers has an im­me­di­ate, land­scape-level ben­e­fit. Whether that’s tol­er­at­ing a few more gua­naco so the pumas per­haps can fo­cus on those rather than the sheep, or whether it’s not killing con­dors be­cause con­dors couldn’t kill a sheep if you wanted them to.

And the bad news?

You have to un­ravel gen­er­a­tions of cul­tural val­ues about car­ni­vores. And the hard­est thing to deal with is hu­man val­ues. Sci­ence and data is easy com­pared to work­ing with tra­di­tions. You have gen­er­a­tions of gua­chos who are good at what they do, and to get that mind­set to change and per­haps ex­per­i­ment with new tech­niques it is go­ing take a lot of maté. When I was a field bi­ol­o­gist in Mon­tana, we did that sort of thing over lots of cof­fee with the ranch­ers here. Your bi­ol­o­gists down there drink a lot of maté. It takes a lot of time kick­ing dirt with the ranch­ers. But it can hap­pen. We’ve proven it here, you’ve proven it there. It’s just a lot of work.

What spe­cific things should the ranch­ers be do­ing?

In Mon­tana, what we’ve learned over the years is that if you have live­stock or sheep killed, rather than go out and cleanse the land­scape of pumas, what we do is tar­get the of­fend­ing an­i­mal. So, if a young male puma comes in and takes down some live­stock, we’ll re­move that young male rather than all of the pumas in the area. This has a cou­ple of ben­e­fits. One, pos­si­bly, is be­hav­ioral. Pumas will kill other male pumas. They’ll fight, they have scars, miss­ing ears, they’re ter­ri­to­rial. You re­move the big male, you po­ten­tially could then have one, two, three, four, five, new young males prowl­ing around for sheep who wouldn’t be there if the big guy was still there. There­fore, we say leave the older res­i­dent male and only take out the an­i­mal that ac­tu­ally kills the live­stock. And you can do that by set­ting up the kill. We do it all the time up here, and the ranch­ers are re­cep­tive to it. The other po­ten­tial so­lu­tion for Ar­gentina and Chile is to cre­ate a job where you have a puma con­flict spe- cial­ist. Their job, 100% of the time, is to work with ranch­ers and neigh­bor­hoods when cats and peo­ple get into con­flict.

Have you seen pos­i­tive ad­vances in Chile and Ar­gentina?

Yes, yes, they’re do­ing amaz­ing work. Two big things stand out. One is at Junin de los An­des with An­dres No­varo and Martin Mon­teverde. There are so few peo­ple work­ing as bi­ol­o­gists and so much big coun­try in Patag­o­nia, that you just scratch the tip of the ice­berg. But they’re do­ing amaz­ing stuff with cut­ting edge tech­nol­ogy and re­search. What is es­pe­cially im­pres­sive is the poco más al gua­naco para que los pumas puedan en­fo­carse en el­los en lu­gar de las ove­jas, o que no es­tén matando cón­dores porque es­tas aves no po­drían matar una oveja aunque así lo quisieran.

¿Y la mala noti­cia?

Tienes que de­sen­trañar gen­era­ciones de val­ores cul­tur­ales so­bre carnívoros.Y lo más difí­cil de abor­dar son los val­ores hu­manos. La cien­cia y los datos son fá­ciles en com­para­ción con tra­ba­jar con las tradi­ciones. Tienes gen­era­ciones de gau­chos que son buenos en lo que ha­cen, y para que esa men­tal­i­dad cam­bie y quizá puedas ex­per­i­men­tar con nuevas téc­ni­cas vas tener que tomar mu­cho mate. Cuando era biól­ogo de campo en Mon­tana, hici­mos ese tipo de cosas con un mon­tón de café con los rancheros de acá. Los biól­o­gos de la Patag­o­nia beben mu­cho mate. Toma mu­cho tiempo tratar con los rancheros. Pero puede suceder. Lo hemos probado aquí, lo han probado allá en la Patag­o­nia. Es solo un mon­tón de tra­bajo.

¿ Qué cosas es­pecí­fi­cas de­berían es­tar ha­ciendo los rancheros?

En Mon­tana, lo que hemos apren­dido a lo largo de los años es que si los pumas matan ganado u ove­jas, en lu­gar de salir y limpiar toda el área de pumas, lo que hace­mos es apun­tar al an­i­mal in­frac­tor. En­tonces, si un joven ma­cho en­tra y se ll­eva un poco de ganado, elim­inare­mos a ese in­di­viduo y no a to­dos los pumas de la zona. Esto tiene un par de ben­efi­cios. Uno que, posi­ble­mente, es con­duc­tual. Los pumas matarán a otros pumas ma­chos. Lucharán, ten­drán ci­ca­tri­ces, perderán oí­dos; son ter­ri­to­ri­ales. Si elim­i­nas al ma­cho grande, po­ten­cial­mente po­drías tener uno, dos, tres, cu­a­tro o cinco nuevos ma­chos jóvenes merode­ando por las ove­jas, y no es­tarían allí si el tipo grande per­maneciera en el lu­gar. Por lo tanto, se opta por de­jar al ma­cho res­i­dente más viejo y solo se elim­ina al an­i­mal que real­mente mató al ganado. Y puedes hacer eso con­fig­u­rando la caza. Lo hace­mos todo el tiempo aquí, y los rancheros son re­cep­tivos. La otra solu­ción po­ten­cial para Ar­gentina y Chile es crear un tra­bajo donde ten­gas un es­pe­cial­ista en con­flic­tos de pumas. Su tarea, el 100% del tiempo, sería tra­ba­jar con rancheros y los dis­tin­tos vecin­dar­ios cuando los gatos y las per­sonas en­tren en con­flicto.

¿Has visto avances pos­i­tivos en Chile y Ar­gentina?

Sí, sí, es­tán ha­ciendo un tra­bajo in­creíble. Dos grandes cosas se desta­can. Una de el­las en Junín de los An­des con An­drés No­varo y Martín Mon­teverde. Hay tan pocas per­sonas tra­ba­jando como biól­o­gos y un ter­ri­to­rio tan grande en la Patag­o­nia, que solo ras­cas la punta del ice­berg. Pero es­tán ha­ciendo cosas in­creíbles con tec­nología e in­ves­ti­gación de punta. Lo que es es­pe­cial­mente im­pre­sio­n­ante es el tra­bajo que es­tán re­al­izando re­copi­lando datos so­bre el gua­naco, el puma y otras es­pecies na­ti­vas vin­cu­ladas a la ex­plo­ración de petróleo y gas. Porque eso está de­spe­gando en

“Over the past 40 years the puma has been one of the great­est, large car­ni­vore con­ser­va­tion suc­cess sto­ries on planet Earth.” “En los úl­ti­mos 40 años el puma ha sido una de las mejores his­to­rias de éx­ito de con­ser­vación de grandes carnívoros en el plan­eta”.

work they’re do­ing col­lect­ing data on gua­naco, puma, and other na­tive species as it re­lates to the oil and gas ex­plo­ration. Be­cause that’s tak­ing off ev­ery­where there, and as you put new roads in then they are fol­lowed by more peo­ple, dogs and poach­ers. They have been work­ing very hard at teas­ing out the best sci­ence they can for the land­scape ef­fects from hu­man uses in that area.

In Chile, out­side of the ob­vi­ous achieve­ments by cre­at­ing the parks, what’s re­ally been im­pres­sive is what Cris­tian Saucedo, con­ser­va­tion direc­tor at Patag­o­nia Na­tional Park, and his wife Paula Her­rera have been do­ing with guardian dogs in Ay­sen. They have set up a re­ally nice ex­am­ple on how to use guardian dogs to pro­tect do­mes­tic sheep from puma pre­da­tion, and they are work­ing with neigh­bor­ing landown­ers on this. And that results in fewer pumas get­ting killed.

Although the puma went ex­tinct in the eastern United States, in the western part of the coun­try the puma has re­cov­ered and is con­sid­ered a con­ser­va­tion suc­cess story. Why?

If you roll back the clock to 200 years up here, it wasn’t a suc­cess story, they were pretty much wiped out ev­ery­where. But over the past 40 years it’s been one of the great­est, large car­ni­vore con­ser­va­tion suc­cess sto­ries on planet Earth. And frankly in South Amer­ica as well. There’s more work to be done, but pumas, from Canada to Patag­o­nia, are sta­ble to in­creas­ing in many ar­eas. They’re in­creas­ing back to nat­u­ral den­si­ties, and they’re in­creas­ing to their for­mer dis­tri­bu­tion range. In Patag­o­nia it helps that the hu­man den­si­ties are low, which is sim­i­lar to Mon­tana. In the eastern United States, they are not go­ing to places with large hu- man pop­u­la­tions like New York. But you never know. They will slowly make their way east. And where parks are cre­ated in Ar­gentina and Chile, and na­tive prey species are brought back to healthy lev­els, you’re go­ing to have na­tive pumas. For the most part, the trend for all the other large cats on the planet is the other way. Look at the plight of the chee­tah, the African lion, the snow leop­ard, the tiger…but the pumas are dif­fer­ent. One of the rea­sons for this is they move around at night, we don’t know where they are. They can’t be seen. That doesn’t say much about peo­ple if one of the ma­jor rea­sons they’re here and ex­pand­ing is be­cause we can’t see them. But that’s a big part of it.

In Ar­gentina, though there have been ad­vances, they still en­cour­age hunt­ing pumas and even pay for it in some prov­inces.

We had boun­ties in the U.S. from the 1900s through about 1960. We elim­i­nated them here, to­das partes por allá, y cuando pones nuevos caminos, luego les siguen más per­sonas, per­ros y cazadores furtivos. Han es­tado tra­ba­jando ar­d­u­a­mente para de­s­cubrir la mejor cien­cia posi­ble a par­tir de los efec­tos gen­er­a­dos en el paisaje pro­ducto de los usos hu­manos en esa área.

En Chile, aparte de los logros ob­vios al crear par­ques na­cionales, lo que real­mente ha sido im­pre­sio­n­ante es lo que Cristián Saucedo, direc­tor de con­ser­vación del Par­que Na­cional Patag­o­nia, y su es­posa Paula Her­rera, han es­tado ha­ciendo con per­ros guardianes en Aysén. Han creado un buen ejem­plo so­bre cómo usar per­ros guardianes para pro­te­ger a las ove­jas domés­ti­cas de la depredación del puma, y es­tán tra­ba­jando con los ter­rate­nientes ve­ci­nos en esto. Y eso re­sulta en menos pumas mata­dos.

Aunque el puma se ex­tin­guió en el este de Es­ta­dos Unidos, en la parte oc­ci­den­tal del país se ha re­cu­per­ado y se con­sid­era una his­to­ria de éx­ito en la con­ser­vación. ¿Por qué?

Si re­trasas el reloj hace 200 años, no era una his­to­ria de éx­ito, fueron prác­ti­ca­mente aniquila­dos en to­das partes. Pero en los úl­ti­mos 40 años ha sido una de las mejores his­to­rias de éx­ito de con­ser­vación de grandes carnívoros en el plan­eta. Y fran­ca­mente en Su­damérica tam­bién. Hay más tra­bajo por hacer, pero las pobla­ciones de pumas, desde Canadá hasta la Patag­o­nia, se mantienen es­ta­bles y cre­ciendo en muchas áreas. Es­tán volviendo a las den­si­dades nat­u­rales y es­tán au­men­tando a su an­te­rior rango de dis­tribu­ción. En la Patag­o­nia ayuda que las den­si­dades hu­manas sean ba­jas, lo que es sim­i­lar a Mon­tana. En el este de Es­ta­dos Unidos, los pumas no van a lu­gares con grandes pobla­ciones hu­manas como Nueva York. Pero nunca se sabe. Len­ta­mente harán su camino ha­cia el este. Y mien­tras se crean par­ques en Ar­gentina y Chile, las es­pecies de pre­sas na­ti­vas volverán a nive­les salud­ables, por lo que ten­drás pumas na­tivos. En su mayor parte, la ten­den­cia para to­dos los otros grandes fe­li­nos del plan­eta es a la in­versa. Mira la difí­cil situación del guepardo, el león africano, el leop­ardo de las nieves, el ti­gre... pero con los pumas es difer­ente. Una de las ra­zones es porque se mueven de noche, no sabe­mos dónde es­tán. No pueden ser vis­tos. Eso no habla muy bien de las per­sonas, ya que uno de los mo­tivos prin­ci­pales por los cuales los pumas es­tán aquí y ex­pandién­dose es porque no pode­mos ver­los. Pero es una gran parte de todo esto.

En Ar­gentina, aunque ha habido avances, to­davía fo­men­tan la caza de pumas e in­cluso pa­gan por ella en al­gu­nas provin­cias. Tu­vi­mos rec­om­pen­sas en Es­ta­dos Unidos desde 1900 hasta

and pumas now en­joy protected sta­tus as a game an­i­mal, which means you can hunt but you can also ap­ply the best sci­ence to con­trol that if you do it right. Boun­ties are a thing of the past up here. Again, it’s part of that cul­ture of “the only good puma is a dead puma” on the ranch, right? And that’s where the in­for­ma­tion and ed­u­ca­tion cam­paigns are im­por­tant. The gau­chos are like the cow­boys where I live - they are a very in­de­pen­dent, fierce tra­di­tional cul­ture and it’s just go­ing to take in­for­ma­tion to change them and change the laws. It’s an im­mense op­por­tu­nity, that’s the good news. But yeah, you have prob­lems.

Pro­tect­ing the puma has pos­i­tive im­pacts through the en­tire ecosys­tem.

Pumas have an im­pact on mov­ing prey around, and where prey graze heavy and where they do not is de­pen­dent upon how vul­ner­a­ble they are to get­ting killed. That in turn af­fects the veg­e­ta­tion, which in turn af­fects the in­ver­te­brates, and all the way down to the soil. In ad­di­tion, the meat that is killed by the pumas feeds the con­dors and a whole bunch of other species. Pumas are called an apex preda­tor, or apex car­ni­vore. They’re at the top of the food chain. Par­tic­u­larly in South Amer­ica, south of where the jaguars are. And where the jaguars are, they’re on top. But for Patag­o­nia, it’s the pumas. They can have a role in struc­tur­ing the en­tire na­tive ecosys­tem in some of th­ese ar­eas that are pri­mar­ily still full of na­tive habi­tat and na­tive species. It’s fas­ci­nat­ing.

Your ar­ti­cle fea­tures Tompkins Con­ser­va­tion and their work restor­ing pumas at Patag­o­nia Na­tional Park. What is so unique about their pro­gram?

I think what is amaz­ing is what Cris­tian Saucedo has done. A lot of peo­ple don’t have his com­bi­na­tion of per­son­al­ity and skillset. Most bi­ol­o­gists are pretty in­tro­verted, but he’s a born leader. He had the where­withal to re­al­ize that some of the gau­chos who worked for gen­er­a­tions in or near Cha­cabuco had some skillsets that could be con­verted to con­ser­va­tion. Train­ing th­ese for­mer gau­chos to be wildlife rangers and tech­ni­cians is very clever, be­cause they’re in­de­pen­dent and they can sur­vive that wild, cold, windy en­vi­ron­ment where a lot of folks per­haps wouldn’t. There’s some chal­lenges, clearly. They’re not bi­ol­o­gists, they’re just tough peo­ple who were raised on the land. But think about all the in­for­ma­tion they’ve con­trib­uted to the for­ma­tion of that park and its con­ser­va­tion pro­grams. I’ve never heard of any­thing like that done be­fore. And think about the trust they built with the lo­cal com­mu­ni­ties when they know some lo­cal gau­chos are hired on by the park. The other cool part of the story is it takes sci­ence, it takes hard core field re­search, to learn about the species in a land­scape. To do that is never easy in a re­mote en­vi­ron­ment with few re­sources, that’s what all bi­ol­o­gists strug­gle with around the planet.

Tor­res del Paine has be­come a mecca for tourists look­ing to pho­to­graph pumas. Is that a good trend?

Well, po­ten­tially no. To a point, yes. Peo­ple have to be in­spired to care, and if you can see the dif­fer­ent species then peo­ple are go­ing to care. There’s nothing like watch­ing in per­son a wild puma, or a bear, or one of th­ese car­ni­vores that are not tol­er­ated too much. Who’s not in­spired? Most peo­ple are. So, that’s good. But too many tourists, and too close, is go­ing to ha­bit­u­ate the an­i­mals, and typ­i­cally when an­i­mals be­come ha­bit­u­ated that’s when they’re more vul­ner­a­ble to becoming a safety threat. Or, con­versely, the view­ers and the pho­tog­ra­phers, what you don’t want to hap­pen is to have an im­pact in chang­ing the be­hav­ior of the cats and make it tougher for the cats to sur­vive. The goal of a park is to have a nat­u­ral sys­tem. It’s a del­i­cate bal­ance be­tween al­low­ing vis­i­tors to en­joy pumas ver­sus pro­tect­ing the pumas as a na­tive species in the park. I think more re­search needs to be done, frankly, over hu­man space – about pho­tog­ra­phers and the over­lap with puma, and how they use the space to­gether. That’s an op­por­tu­nity for some re­ally good re­search to an­swer those ques­tions.

What are the main chal­lenges for pumas to con­tinue to pros­per into the fu­ture?

My theme for the en­tire book is re­ally three things. One is tol­er­ance. Pumas and other large car­ni­vores will only ex­ist on this planet where peo­ple tol­er­ate them. We must do a lot of work with so­ci­ety to change val­ues. The second is habi­tat con­ser­va­tion and con­nec­tiv­ity. You can cre­ate parks, but they’re all is­lands un­less they’re some­how con­nected. You must work with pri­vate landown­ers in be­tween the parks on things that are ac­cept­able to them and within their fam­ily tra­di­tion and cul­ture. And lastly, sci­ence and ed­u­ca­tion. The more we learn, and the more we get the data, the more in­for­ma­tion the de­ci­sion-mak­ers will have to make bet­ter de­ci­sions on pumas and other wildlife species.

cerca de 1960. Los elim­i­namos, y los pumas ahora dis­fru­tan de un es­tado de pro­tec­ción como an­i­mal de caza, lo que sig­nifica que puedes cazar, pero tam­bién puedes aplicar la mejor cien­cia para con­tro­lar eso si lo haces bien. Las rec­om­pen­sas son una cosa del pasado aquí. Son parte de esa cul­tura de que «el único puma bueno es un puma muerto». Y ahí es donde las cam­pañas de in­for­ma­ción y ed­u­cación son im­por­tantes. Los gau­chos son como los va­que­ros de donde vivo: son una cul­tura tradi­cional muy in­de­pen­di­ente y feroz, y sim­ple­mente se re­querirá de in­for­ma­ción para cam­biar­los a el­los y a las leyes. Es una opor­tu­nidad in­mensa, esa es la buena noti­cia. Pero sí, tienes prob­le­mas.

Pro­te­ger al puma tiene im­pactos pos­i­tivos en todo el eco­sis­tema.

Los pumas tienen un im­pacto en el de­splaza­miento de las pre­sas, y dónde las pre­sas pas­tan fuerte­mente y dónde no lo ha­cen, de­pende de cuán vul­ner­a­bles sean para ser matadas. Eso a su vez afecta la veg­etación, que al mismo tiempo afecta a los in­ver­te­bra­dos, y así todo el camino hasta el suelo. Además, la carne que de­jan los pumas al­i­menta a los cón­dores y un mon­tón de otras es­pecies. Los pumas se de­nom­i­nan depredador ápice o carnívoro ápice. Es­tán en la parte su­pe­rior de la ca­dena al­i­men­ta­ria, par­tic­u­lar­mente en América del Sur, al sur de donde es­tán los jaguares. Y donde es­tán los jaguares, los jaguares es­tán en la cima. Pero en la Patag­o­nia son los pumas. Pueden tener un pa­pel en la es­truc­turación de todo el eco­sis­tema na­tivo en al­gu­nas de es­tas áreas que aún es­tán prin­ci­pal­mente llenas de hábi­tats na­tivos y es­pecies na­ti­vas. Es fasci­nante.

Tu artículo pre­senta a Tompkins Con­ser­va­tion y su tra­bajo para restau­rar pumas en el Par­que Na­cional Patag­o­nia. ¿Qué hay de único en su pro­grama?

Creo que es sor­pren­dente lo que Cristián Saucedo ha he­cho. Mucha gente no tiene su com­bi­nación de per­son­al­i­dad y ha­bil­i­dades. La may­oría de los biól­o­gos son bas­tante in­tro­ver­tidos, pero él es un líder nato. Tuvo la ca­paci­dad para darse cuenta que al­gunos de los gau­chos que tra­ba­jaron du­rante gen­era­ciones en Cha­cabuco o en sus cer­canías poseían ha­bil­i­dades que podían uti­lizarse en con­ser­vación. El en­tre­namiento de es­tos an­tiguos tra­ba­jadores es­tancieros para que sean guarda­parques y téc­ni­cos de vida sil­vestre es muy in­teligente, porque son in­de­pen­di­entes y pueden so­bre­vivir a ese am­bi­ente sal­vaje, frío y ven­toso donde mucha gente quizás no lo haría. Hay al­gunos de­safíos, clara­mente. No son biól­o­gos, son sim­ple­mente per­sonas duras que fueron cri­adas en la tierra. Pero piensa en toda la in­for­ma­ción con la que han con­tribuido a la for­ma­ción de ese par­que y sus pro­gra­mas de con­ser­vación. Nunca había oído hablar de algo así antes. Y piensa en la con­fi­anza que con­struyeron con las co­mu­nidades lo­cales luego que el par­que con­tratara gau­chos. La otra parte ge­nial de la his­to­ria es que se nece­sita cien­cia, se nece­sita in­ves­ti­gación de campo dura para cono­cer las es­pecies en un paisaje. Hacer eso nunca es fá­cil en un en­torno re­moto con pocos re­cur­sos, y eso es con lo que to­dos los biól­o­gos luchan alrede­dor del plan­eta.

Tor­res del Paine se ha con­ver­tido en la meca de los tur­is­tas que bus­can fo­tografiar pumas. ¿ Es esa una buena ten­den­cia?

Bueno, po­ten­cial­mente no. Hasta cierto punto, sí. La gente tiene que es­tar in­spi­rada para cuidar, y si pueden ver las difer­entes es­pecies, se van a pre­ocu­par. No hay nada como ver un puma sal­vaje, un oso o uno de esos carnívoros que no se tol­eran de­masi­ado. ¿Quién no está in­spi­rado? La may­oría de las per­sonas lo está. En­tonces, eso es bueno. Pero de­masi­a­dos tur­is­tas, y de­masi­ado cerca, van a ha­bit­uar a los an­i­males, y típi­ca­mente cuando los an­i­males se habitúan es cuando son más vul­ner­a­bles a con­ver­tirse en una ame­naza a la se­guri­dad. O, por el con­trario, lo que no de­seas que suceda es que los es­pec­ta­dores y los fotó­grafos ten­gan un im­pacto cam­biando el com­por­tamiento de los gatos y ha­ciendo que sea más difí­cil para el­los so­bre­vivir. El ob­je­tivo de un par­que es tener un sis­tema nat­u­ral. Es un del­i­cado equi­lib­rio en­tre per­mi­tir que los vis­i­tantes dis­fruten de los pumas y pro­te­ger a los pumas como una es­pecie na­tiva en el par­que. Creo que se nece­sita hacer más in­ves­ti­gación, fran­ca­mente, so­bre el es­pa­cio hu­mano, los fotó­grafos y la su­per­posi­ción con el puma, y cómo usan el es­pa­cio jun­tos. Esa es una opor­tu­nidad para al­gu­nas in­ves­ti­ga­ciones real­mente bue­nas que po­drían re­spon­der esas pre­gun­tas.

¿Cuáles son los prin­ci­pales de­safíos para que los pumas con­tinúen pros­perando en el fu­turo?

Mi tema en todo el li­bro se cen­tra real­mente en tres cosas. Una es la tol­er­an­cia. Los pumas y otros grandes carnívoros solo ex­i­s­tirán en este plan­eta donde las per­sonas los tol­eren. Debe­mos hacer un gran tra­bajo con la so­ciedad para cam­biar los val­ores. La se­gunda es la con­ser­vación del hábi­tat y la conec­tivi­dad. Puedes crear par­ques, pero to­dos son is­las a menos que es­tén conec­ta­dos de al­guna man­era. Se debe tra­ba­jar con los propi­etar­ios pri­va­dos que ex­is­ten en­tre los par­ques, en cosas que sean acept­a­bles para el­los y den­tro de su tradi­ción y cul­tura fa­mil­iar. Y, por úl­timo, cien­cia y ed­u­cación. Cuanto más apren­damos, y cuan­tos más datos obteng­amos, más in­for­ma­ción ten­drán los re­spon­s­ables de la toma de de­ci­siones para tomar mejores de­ter­mi­na­ciones so­bre los pumas y otras es­pecies de vida sil­vestre.

JORGE CAZENAVE

JORGE CAZENAVE

A young Jim Wil­liams hold­ing a tran­quil­ized moun­tain lion deep in the Bob Mar­shall Wilder­ness Area in Mon­tana. Un joven Jim Wil­liams soste­niendo un león de mon­taña tran­quil­izado en el Bob Mar­shall Wilder­ness Area de Mon­tana. JIM WIL­LIAMS COL­LEC­TION

JESSE VERNADO

JORGE CAZENAVE

Ar­cilio Sepul­veda, puma tracker for Con­ser­va­cion Patag­o­nica, to­gether with Jim Wil­liams. Ar­cilio Sepúlveda, ras­treador de pumas para Con­ser­vación Patagónica, junto a Jim Wil­liams.

JORGE CAZENAVE

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