Hik­ing the Huemul Cir­cuit

Sen­derismo en el Cir­cuito Huemul

Patagon Journal - - CONTENTS - By Stephanie Ste­fan­ski

In t he s mall t o wn of El Chal­ten, Ar­gentina, most back­pack­ers strap on their packs and take the main road north to­ward the iconic Mount Fitz Roy in Los Gla­cia­res Na­tional Park. But head­ing out of town i n the other direc­tion, past the Na­tional Parks Ser­vice ( APN) ranger sta­tion, there i s an in­con­spic­u­ous - but just as cap­ti­vat­ing - trail that also heads to the moun­tains. Span­ning 40 miles ( 64 km), the Huemul Cir­cuit takes ad­ven­tur­ers through lush mead­ows, stark glacial ter­rain, past the South­ern Patag­o­nian Ice Field, and to Lake Viedma with a view of the ter­mi­nus of the Viedma Glacier.

Day 1: El Chal­ten to La­guna Toro

Af­ter leav­ing town and get­ting onto the trail, hik­ers will cross through six hours of green mead­ows with min­i­mum el­e­va­tion change. Stoic wild cat­tle

En el pe­queño pueblo de El Chaltén, Ar­gentina, la may­oría de los ex­cur­sion­istas se colo­can sus mochi­las y toman la car­retera prin­ci­pal ha­cia el norte, rumbo al icónico monte Fitz Roy en el Par­que Na­cional Los Gla­cia­res. Pero saliendo del poblado en la otra di­rec­ción, más allá de la estación de guarda­parques de la Ad­min­is­tración de Par­ques Na­cionales (APN), hay un sendero poco lla­ma­tivo pero igual de cau­ti­vador, que tam­bién se dirige a las mon­tañas. Con una ex­ten­sión de 64 kilómet­ros, el Cir­cuito Huemul ll­eva a los aven­tureros a través de fron­dosos pra­dos, un crudo ter­reno glacial, y pasando tam­bién por el Campo de Hielo Patagónico Sur ha­cia el lago Viedma con una vista de la pared del glaciar Viedma.

Día 1: El Chaltén a la­guna Toro

De­spués de salir del pueblo y en­trar en el sendero, los ex­cur­sion­istas cruzarán seis ho­ras de pra­dos verdes con un mín­imo cam­bio de

watch as back­pack­ers trudge through a mess of mud and ma­nure, search­ing for any small piece of wood or rock to serve as a step­ping stone. This sec­tion of the road is one of the busiest, lead­ing to the La­guna Toro Camp­ground. The camp­site, lo­cated by a lake, of­fers plenty of potable wa­ter, shel­tered sites for pitch­ing tents, and a prim­i­tive toi­let (read: cov­ered hole in the ground). This is the fur­thest most trav­el­ers can get with­out a guide or ad­vanced skills, and makes for a great out-and-back overnight trip for those who want views of glacial mead­ows and Cerro Torre.

Day 2: La­guna Toro to Paso del Viento Refuge

On the second day of the cir­cuit, back­pack­ers must cross the first Ty­rolean tra­verse. APN rec­om­mends bring­ing a lo­cal guide to as­sist with th­ese tra­verses, which can be chal­leng­ing for solo or in­ex­pe­ri­enced back­pack­ers. The tra­verse is a steel cable, stretch­ing up­wards from one end of a ravine to another. A freez­ing, rag­ing river threat­ens to take any­one, or any­thing, that falls be­low.

When back­pack­ers stop at the APN sta­tion, they must demon­strate the skills and equip­ment nec­es­sary to cross both Ty­rolean tra­verses. While there is the op­tion to cross both rivers on foot, the wa­ter level may be dan­ger­ously high de­pend­ing on the sea­son and re­cent rain­fall. Re­quired gear in­cludes suf­fi­cient rope (at least 98 feet [30 me­ters]) to re­cover the pul­ley if nec­es­sary, har­nesses, a steel cara­biner to clip into the pul­ley or onto the steel cable, a safety line, and an alu­minum cara­biner for the safety. For our group of 14, the en­tire pro­ce­dure took a few hours.

De­spite the long morn­ing, this was only the start to the day. Our goal was the Paso el­e­vación. El es­to­ico ganado sal­vaje ob­serva cómo los senderis­tas cam­i­nan penosa­mente a través de un des­or­den de lodo y es­tiér­col en busca de cualquier trozo de madera o roca que les sirva de es­calón. Esta sec­ción del sendero es una de las más con­cur­ri­das al con­ducir al cam­pa­mento la­guna Toro. Ubi­cado junto a un lago, este cam­pa­mento ofrece abun­dante agua potable, sitios pro­te­gi­dos para las carpas y un baño prim­i­tivo (léase hoyo cu­bierto en el suelo). Esto es lo más lejos que la may­oría de los vi­a­jeros suele al­can­zar sin con­tar con un guía o ha­bil­i­dades avan­zadas, y es un gran vi­aje de ida y vuelta por una noche para aque­l­los que bus­can vis­tas de pra­dos gla­cia­res y el cerro Torre.

Día 2: La­guna Toro al refu­gio Paso del Viento

En el se­gundo día del cir­cuito, los ex­cur­sion­istas deben cruzar la primera trav­esía en tirolesa. La APN re­comienda traer un guía lo­cal para ayu­dar con es­tos cruces, que puede ser un reto para los senderis­tas soli­tar­ios o in­ex­per­tos. La trav­esía se re­al­iza a través de un cable de acero, que se ex­tiende ha­cia ar­riba desde un ex­tremo de un bar­ranco a otro. Un río gélido y fu­rioso ame­naza con ll­e­varse a cualquier per­sona, o cualquier cosa, que caiga de­bajo.

Cuando los mochileros se de­tienen en la estación de la APN, deben de­mostrar sus ha­bil­i­dades y el equipo nece­sario para cruzar am­bas tirole­sas. Si bien ex­iste la op­ción de cruzar los ríos a pie, el nivel del agua puede ser peli­grosa­mente alto de­pen­di­endo de la tem­po­rada y las pre­cip­ita­ciones re­cientes. El equipo re­querido in­cluye su­fi­ciente cuerda (al menos 30 met­ros) para re­cu­perar la polea si es nece­sario, ar­ne­ses, un mos­quetón de acero para su­je­tar la polea o el cable de acero, una línea de se­guri­dad y un mos­quetón de alu­minio para mayor se­guri­dad. Para nue­stro grupo de 14 per­sonas, todo el pro­ced­imiento tomó al­gu­nas ho­ras.

“As we reach the peak, scram­bling up slip­pery rock and gravel, we give one last, long look to the ice field and look down upon the val­ley and blue glacial Lake Viedma be­low.”

“Al lle­gar a la cima, trepando por ro­cas res­bal­adizas y grav­illa, damos una úl­tima y larga mi­rada al campo de hielo, y tam­bién con­tem­plamos el valle y el azul glacial del lago Viedma”.

del Viento refuge, ap­prox­i­mately 8- 10 hours away and with a steep el­e­va­tion gain of 3,280 feet ( 1,000 me­ters). At 5,085 feet ( 1,550 me­ters) above sea level, hik­ers ar­rive at the first panoramic view of the South­ern Patag­o­nian Ice Field and the high­est peak of the en­tire trek.

The ice field to our right, we scram­ble over boul­ders and icy ter­rain, even trekking through a gen­tle snow­fall, be­fore fi­nally start­ing the 2,952foot (900 me­ters) de­scent into camp. At this point in the trail, strate­gi­cally placed but of­ten hid­den, cairns and our satel­lite de­vice are our only nav­i­ga­tion tools.

As we de­scend, the stark, gray l and­scape gives way to rolling, green fields. The refuge sits next to a small la­goon and is sur­rounded by run­ning streams and rivers, en­sur­ing a fresh sup­ply of wa­ter. Small rock walls sur­round and shel­ter the var­i­ous sites for pitch­ing tents. There i s even a small shel­ter for cook­ing and stay­ing warm against the blow­ing winds which give the site its name: the Windy Pass.

Day 3: Paso del Viento Refuge to Lake Viedma

The f ol­low­ing morn­ing, clouds give way to clear blue skies. Our view of the South­ern Patag­o­nian Ice Field stretches far into the hori­zon, re­veal­ing white, snow-cov­ered moun­tains that were ob­scured be­neath clouds and rain on the pre­vi­ous day. The trail starts off gen­tle and rolling, but soon leads to a steep, 3,238- foot (987 me­ters) as­cent up Paso Huemul. As we reach the peak, scram­bling up slip­pery rock and gravel, we give one last, long look to the ice field and look down upon the val­ley and blue glacial Lake Viedma be­low.

Small white flecks in the wa­ter are our fo­cus point dur­ing the nearly three-hour, 984foot (300 me­ters) de­scent. On the map, the trail is la­beled as “dam­aged.” The steep­ness of the de­cline of­ten forces us to grip onto tree roots or scoot on our bot­toms to pre­vent us from fall­ing over. At one point, we must climb and rap­pel down a 9 foot (3 me­ter) rock wall, us­ing a rope set up by the APN. Yet at each rest stop, we can see the small white flecks slowly grow into mas­sive ice­bergs.

A pe­sar de la larga mañana, esto fue solo el comienzo del día. Nue­stro ob­je­tivo era el refu­gio Paso del Viento, aprox­i­mada­mente a 8-10 ho­ras de dis­tan­cia y con un fuerte desnivel de 1.000 met­ros. A 1.550 met­ros so­bre el nivel del mar, los ex­cur­sion­istas tienen la primera vista panorámica del Campo de Hielo Patagónico Sur y el pico más alto de toda la cam­i­nata.

Con el campo de hielo a nues­tra derecha, luchamos so­bre ro­cas y ter­renos hela­dos, in­cluso cam­i­namos en medio de una suave nevazón antes de ini­ciar fi­nal­mente el de­scenso de 900 met­ros ha­cia el cam­pa­mento. En este punto del camino, las pir­cas o mon­tones de piedras es­tratégi­ca­mente ubi­cadas, pero a menudo es­con­di­das, y nue­stro dis­pos­i­tivo satelital, son nues­tras úni­cas her­ramien­tas de nave­gación.

A me­dida que de­scen­de­mos, el paisaje crudo y gris da paso a cam­pos on­du­lantes y verdes. El refu­gio se en­cuen­tra junto a una pe­queña la­guna y está rodeado de ar­royos y ríos, ase­gu­rando un sum­in­istro de agua fresca. Pe­queñas pare­des de roca rodean y pro­te­gen los nu­merosos sitios para in­sta­lar las carpas. In­cluso hay un pe­queño refu­gio para coci­nar y man­ten­erse abri­gado con­tra los fuertes vien­tos que dan nom­bre a este lu­gar: el Paso del Viento.

Día 3: refu­gio Paso del Viento al lago Viedma

Ala mañana sigu­iente, las nubes dieron paso a un cielo azul claro. Nues­tra vista del Campo de Hielo Patagónico Sur se ex­tiende hasta el hor­i­zonte, rev­e­lando mon­tañas blan­cas cu­bier­tas de nieve que el día an­te­rior se habían os­cure­cido bajo las nubes y la llu­via. El sendero comienza suave y on­du­lante, pero pronto con­duce a un emp­inado as­censo de 987 met­ros hasta el Paso Huemul. Al lle­gar a la cima, trepando por ro­cas res­bal­adizas y grav­illa, damos una úl­tima y larga mi­rada al campo de hielo, y tam­bién con­tem­plamos el valle y el azul glacial del lago Viedma.

Pe­queñas man­chas blan­cas en el agua son nue­stro punto de en­foque du­rante las casi tres ho­ras de de­scenso de 300 met­ros. En el mapa, el camino está eti­que­tado como “dañado”. La pen­di­ente del de­clive a menudo nos obliga a agar­rarnos de las raíces de los ár­boles o a deslizarnos so­bre nue­stros traseros para evi­tar que caig­amos. En un punto, debe­mos trepar y ba­jar en rap­pel por una pared de roca de tres met­ros us­ando una cuerda in­sta­l­ada por la APN. Sin em­bargo, en cada parada de des­canso pode­mos ver las pe­queñas man­chas blan­cas cre­cer len­ta­mente hasta con­ver­tirse en enormes ice­bergs.

Fi­nal­mente, cuando sen­ti­mos que nues­tras rodil­las es­tán a punto de ceder al peso de nues­tras mochi­las y al de­clive de la ladera de la mon­taña, el sendero se aplana y nos ll­eva a la orilla del lago. Aquí hay var­ios sitios para acam­par, pero debe­mos bus­car los senderos para en­con­trar­los. To­davía con­fi­amos en las pir­cas como mar­cadores de sendero, aunque pode­mos ver otros col­ori­dos mar­cadores que in­di­can el ini­cio de nues­tra úl­tima etapa. Ten­emos suerte. El cam­pa­mento frente al lago, con una vista panorámica del glaciar Viedma y to­dos sus tém­panos de hielo, está com­ple­ta­mente vacío.

Fi­nally, as our knees feel like they are about to give way to the weight of our back­packs and the gra­di­ent of the moun­tain­side, the trail flat­tens out and leads us to the lake­front. There are sev­eral camp­sites here, but we must seek out the trails to find them. We are still re­ly­ing on cairns as our trail mark­ers, though we can see col­or­ful trail mark­ers sig­nal­ing the start of our last leg. We are in luck. The lake­front camp­site, with a panoramic view of Viedma Glacier and all her ice­bergs, is com­pletely va­cant.

Day 4: Zero Day at Lake Viedma

The en­tire Huemul Cir­cuit can be com­pleted in four days, av­er­ag­ing six to ten hours of hik­ing per day de­pend­ing on your group size and skill level. How­ever, back­pack­ers should sched­ule an ex­tra day to ac­count for weather (high winds can make pass­ing the Paso del Viento or the Ty­rolean tra­verses treach­er­ous). For­tu­nately, winds were man­age­able dur­ing each day of our journey, so we opted to spend our ex­tra day at Lake Viedma to en­joy the view and ex­plore the area.

Day 5: Lake Viedma to El Chal­ten

We wake up to clear skies and pack up our tents, a bit­ter­sweet feel­ing of leav­ing the trail and re­turn­ing to civ­i­liza­tion (and baths) over­hang­ing us. The un­du­lat­ing path fol­lows the Lago Viedma shore and brightly col­ored trail mark­ers staked into the ground lead the way. There is just one more Ty­rolean tra- verse be­tween us and the end of the trail.

We ar­rive right around lunch time. How­ever, we no­tice that the pul­ley and pul­ley string sys­tem is miss­ing! Only a steel cable stretches across the river. We search for other cross­ing points, but the wa­ter level is too high. For­tu­nately, another set of back­pack­ers ar­rives with ex­tra rope. We fash­ion a pul­ley sys­tem out of two sets of rope and the steel cara­biner, which we use to suc­cess­fully cross part of our team be­fore send­ing other trav­el­ers and our back­packs across. Af­ter a few hours, our en­tire team suc­cess­fully crosses the river and packs up our gear to con­tinue on­ward.

The end of the trail presents lit­tle fan­fare. An empty port sig­nals the de­par­ture point for boat tours of Viedma Glacier. No sig­nage con­grat­u­lates trail-weary back­pack­ers for com­plet­ing the journey, nor marks the start of the trail.

While at times chal­leng­ing, the Huemul Cir­cuit is an in­cred­i­bly re­ward­ing ex­pe­ri­ence for sea­soned back­pack­ers. De­spite po­ten­tially danger­ous and dif­fi­cult trail and weather con­di­tions, the con­stantly chang­ing ter­rain, iconic Patag­o­nian views, rel­a­tively empty paths, and wellestab­lished camp­sites make this ad­ven­ture well worth it.

Día 4: día cero en el lago Viedma

El Cir­cuito Huemul se puede com­ple­tar ín­te­gra­mente en cu­a­tro días, con un prome­dio de seis a diez ho­ras de cam­i­nata di­aria de­pen­di­endo del tamaño del grupo y su ha­bil­i­dad. Sin em­bargo, los ex­cur­sion­istas deben pro­gra­mar un día adi­cional de­bido al clima (los fuertes vien­tos pueden hacer que el Paso del Viento y los tramos con tirolesa sean traicioneros). Afor­tu­nada­mente, los vien­tos fueron mane­jables du­rante cada día de nue­stro vi­aje, por lo que op­ta­mos por pasar nue­stro día ex­tra en el lago Viedma para dis­fru­tar de la vista y ex­plo­rar la zona.

Día 5: lago Viedma a El Chaltén

Nos des­per­ta­mos para de­spe­jar el cielo y lev­an­tar nues­tras carpas, una sen­sación agridulce de de­jar el sendero y re­gre­sar a la civ­i­lización (y los baños). La sin­u­osa huella sigue la orilla del lago Viedma y los mar­cadores de col­ores bril­lantes del sendero clava­dos en el suelo con­ducen el camino. Solo hay una tirolesa más en­tre nosotros y el fi­nal del sendero.

Lleg­amos justo a la hora del al­muerzo. Sin em­bargo, ¡no­ta­mos que falta el sis­tema de cuer­das de poleas! Solo un cable de acero se ex­tiende a través del río. Bus­camos otros pun­tos para cruzar, pero el nivel del agua era de­masi­ado alto. Afor­tu­nada­mente, otro grupo de senderis­tas llegó con una cuerda adi­cional. Fabri­camos un sis­tema de poleas con dos jue­gos de cuer­das y el mos­quetón de acero, el cual uti­lizamos para cruzar con éx­ito parte de nue­stro equipo y mochi­las al otro lado. De­spués de unas ho­ras, todo nue­stro grupo cruzó con éx­ito el río y em­pacó para con­tin­uar.

El fi­nal del camino re­sulta casi in­difer­ente a nues­tra lle­gada. Un puerto vacío señala el punto de par­tida de las ex­cur­siones en barco ha­cia el glaciar Viedma. Nin­guna señalética fe­licita a los ex­cur­sion­istas ex­haus­tos y cansa­dos de senderos tras com­ple­tar el recor­rido de 65 kilómet­ros, ni tam­poco hay mar­cas que in­diquen el ini­cio de la ruta.

Aunque en cier­tos mo­men­tos puede ser muy de­safi­ante, el Cir­cuito Huemul es una ex­pe­ri­en­cia in­creíble­mente grat­i­f­i­cante para los senderis­tas ex­per­i­men­ta­dos. A pe­sar de las condi­ciones me­te­o­rológ­i­cas po­ten­cial­mente peli­grosas y de ser un sendero com­pli­cado, el ter­reno en con­stante cam­bio, las icóni­cas vis­tas de la Patag­o­nia, la ruta rel­a­ti­va­mente vacía y los cam­pa­men­tos bien es­table­ci­dos ha­cen que esta aven­tura valga la pena.

STEPHANIE STE­FAN­SKI

MARKUS BRUNO

STEPHANIE STE­FAN­SKI

Lake Viedma and ice­bergs from Glacier Viedma. Lago Viedma y tém­panos de hielo del glaciar Viedma.

STEPHANIE STE­FAN­SKI

The second Ty­rolean tra­verse, on the trail from Lake Viedma to El Chal­ten. La se­gunda tirolesa, en el camino del lago Viedma a El Chaltén.

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