Ath­letes with com­mit­ment

De­portis­tas com­pro­meti­dos

Patagon Journal - - CONTENTS - By Jens Benöhr, Pa­trick Lynch and Paulo Ur­ru­tia

More and more of­ten, count­less peo­ple ev­ery day leave the vor­tex of the cities to ap­pre­ci­ate and en­joy na­ture in all its splen­dor. On ev­ery moun­tain and val­ley, and ev­ery river and lake, it’s com­mon to­day to find a grow­ing num­ber of peo­ple who prac­tice out­door sports, per­haps their way of un­der­stand­ing a lit­tle more this “pale blue dot,” as the as­tronomer Carl Sa­gan once called the planet we in­habit.

Through ac­tiv­i­ties like hik­ing, moun­taineer­ing, cy­cling, surf­ing and kayak­ing, you can ex­plore di­verse ecosys­tems and, at the same time, be re­minded of the lim­its of ur­ban com­fort. In the open air our bod­ies are at the mercy of the pen­e­trat­ing cold, the abra­sive heat of the sun or the im­pla­ca­ble hard­ness of a cliff, but also the soft­ness of mosses and the in­ces­sant bub­bling of free-flow­ing wa­ter. Out­door sports are not sim­ply a way to escape; above all they are a great learn­ing tool us­ing the senses and can gen­er­ate deep feel­ings of at­tach­ment to a place.

Bes­tias del Sur Sal­vaje

Afew years ago, to­gether with a group of friends united by a love of na­ture, we de­cided to cre­ate a group called Bes­tias del Sur Sal­vaje. Kayak­ing and moun­taineer­ing have given us the chance to en­counter ar­eas

Cada vez con mayor f r ecuen­cia, i nnu­mer­ables per­sonas de­jan la vorágine de las ciu­dades para voltearse a apre­ciar y ex­per­i­men­tar la nat­u­raleza en todo su es­plen­dor. En cada mon­taña, en cada valle, en cada río y en cada lago, hoy es re­cur­rente en­con­trarse con un mayor número de in­di­vid­uos prac­ti­cando de­portes al aire li­bre, quizá como una forma de cono­cer un po­quito más este pálido punto azul -como llamó a la Tierra el as­trónomo Carl Sa­gan- que habita­mos.

A través de ac­tivi­dades como el sen­derismo, el mon­tañismo, el ci­clismo, el surf y el kayak pode­mos ex­plo­rar di­ver­sos eco­sis­temas y, a la vez, recor­dar los límites de la co­mo­di­dad ur­bana. Al aire li­bre nue­stros cuer­pos es­tán a merced del frío pen­e­trante, del calor abras­ante del sol o de la dureza im­pla­ca­ble de una roca, pero tam­bién de la suavi­dad de los mus­gos y el ince­sante ru­mor del agua que fluye li­bre­mente. Y es que prac­ticar un de­porte al aire li­bre no es sim­ple­mente una forma de escape, es so­bre todo una gran her­ramienta de apren­dizaje me­di­ante los sen­ti­dos y puede generar pro­fun­dos sen­timien­tos de apego a un lu­gar.

Bes­tias del Sur Sal­vaje

Hace al­gunos años, junto a un grupo de ami­gos unidos

af­fected by large in­ter­ven­tions, sac­ri­fice zones where one can per­ceive a deep sad­ness in the sur­round­ing area, as well as anger due to the high so­cio-en­vi­ron­men­tal dam­age caused by ex­ces­sive ex­ploita­tion of the en­vi­ron­ment.

When we first ven­tured into the rapids of the myth­i­cal Biobío River, we were dis­mayed by the neg­a­tive im­pacts the Ralco and Pangue hy­dro­elec­tric plants have caused among in­dige­nous Pe­huenche com­mu­ni­ties. A few friends who live in Alto Biobío tell us the dams have “made peo­ple sick,” caus­ing sui­cide, al­co­holism and poverty. This is not an iso­lated event. The same im­pacts have been re­peat­edly de­scribed for sim­i­lar projects in other parts of the world.

Such im­pacts mo­ti­vated us to or­ga­nize the first river fes­ti­val in the area: Biobío Vive. The fes­ti­val mixes en­vi­ron­men­tal ed­u­ca­tion ac­tiv­i­ties with out­door sports, seek­ing to bring par­tic­i­pants to the rivers and into na­ture in gen­eral. Ac­tiv­i­ties like kayak­ing and raft­ing take place in one of Chile’s largest sac­ri­fice wa­ter­sheds, in the con­text of a clear po­lit­i­cal mes­sage: the dams must be dis­man­tled to re­store the Biobío River, fol­low­ing ex­am­ples in the United States, where more than a thou­sand dams have been dis­man­tled to date.

Pad­dling united

Akey el­e­ment of our col­lec­tive has been form­ing al­liances with other groups, and rec­og­nize our lim­its just like we do on the river. There are great ex­am­ples of ath­letes who are com­mit­ting to projects with far­reach­ing ef­fects in Chile, such as Rios to Rivers, Punta de Lo­bos, Te Ma­hatu Surf So­cial, and the Los Es­cua­los kayak­ing school, among oth­ers.

In the heart of Patag­o­nia, this last ini­tia­tive has been op­er­at­ing in Cochrane for al­most 20 years, ever since its founder Roberto Haro - known as “Profe Haro” - ac­quired the first kayaks to give kids and teenagers the chance to pad­dle along the Cochrane and Baker Rivers, becoming a cul­tural in­sti­tu­tion that teaches about sports and en­vi­ron­men­tal aware­ness. To­day, two alumni of the school, Jaime Lan­caster and Ni­colás De la Rosa, have be­come lead­ing Chilean ath­letes who travel to rivers around the world bring­ing a clear mes­sage: “We pad­dle for a Patag­o­nia with­out dams.”

Ríos to Rivers, mean­while, is an NGO led by Amer­i­can kayaker We­ston Boyles, which con­ducts ex­change pro­grams that have al­lowed young Chileans to visit places like the Colorado and Kla­math rivers in the United States. In 2020, the Kla­math will be­come the site of the world’s por el amor a la nat­u­raleza, de­cidi­mos crear un colec­tivo lla­mado Bes­tias del Sur Sal­vaje. El kayak y el mon­tañismo nos han per­mi­tido recor­rer grandes ter­ri­to­rios in­ter­venidos, “zonas de sac­ri­fi­cio” en cuyo en­torno se percibe una pro­funda tris­teza y ra­bia pro­ducto del alto daño so­cioam­bi­en­tal provo­cado por la ex­ce­siva ex­plotación del medioam­bi­ente.

Cuando nos aven­tu­ramos por primera vez en los rápi­dos del mítico río Biobío, quedamos con­ster­na­dos por el neg­a­tivo im­pacto que las cen­trales hidroeléc­tri­cas Ralco y Pangue han cau­sado en las co­mu­nidades pe­huenche. Al­gunos ami­gos, habi­tantes del Alto Biobío, nos cuen­tan que las repre­sas “en­fer­maron” a las per­sonas, cau­sando sui­cid­ios, al­co­holismo y po­breza. No es un he­cho ais­lado, se trata de los efec­tos que se han de­scrito re­it­er­ada­mente en proyec­tos sim­i­lares en dis­tin­tas partes del mundo.

Esto nos mo­tivó a or­ga­ni­zar el primer fes­ti­val de río en la zona: el Biobío Vive. Este fes­ti­val mez­cla ac­tivi­dades de ed­u­cación am­bi­en­tal con de­portes al aire li­bre, bus­cando ac­er­car a los par­tic­i­pantes a los ríos y a la nat­u­raleza en gen­eral. Re­alizar ac­tivi­dades como kayak y raft­ing en una de las cuen­cas de sac­ri­fi­cio más grandes de Chile es un man­i­fiesto político claro: las hidroeléc­tri­cas con­stru­idas allí deben ser des­man­te­ladas para im­pul­sar la restau­ración del río Biobío, sigu­iendo el ejem­plo de Es­ta­dos Unidos, que hasta la fecha ha des­man­te­lado más de mil repre­sas.

Re­mando jun­tos

Un el­e­mento clave para nue­stro colec­tivo ha sido for­mar alian­zas con otras agru­pa­ciones, y re­cono­cer nue­stros límites de la misma man­era que lo hace­mos en el río. Ex­is­ten grandes ejem­p­los del com­pro­miso de los de­portis­tas en proyec­tos de gran al­cance en Chile, como Ríos to Rivers, Punta de Lo­bos, Te Ma­hatu Surf So­cial y la es­cuela Los Es­cua­los, en­tre otros.

En plena Patag­o­nia, esta úl­tima ini­cia­tiva ll­eva casi 20 años tra­ba­jando en Cochrane, desde que su fun­dador Roberto Haro -cono­cido como “Profe Haro”con­siguió los primeros kayaks que le han dado la posi­bil­i­dad a niños y jóvenes de re­mar por los ríos Cochrane y Baker, con­vir­tién­dose así en una in­sti­tu­ción de carác­ter cul­tural que en­seña so­bre de­porte y con­cien­cia am­bi­en­tal. Jaime Lan­caster y Ni­colás De la Rosa, ex­alum­nos de esta es­cuela, son hoy desta­ca­dos de­portis­tas chilenos que vi­a­jan por los ríos del mundo con un claro men­saje: “Re­mamos por una Patag­o­nia sin repre­sas”.

largest dam removal, mak­ing it an es­pe­cially note­wor­thy ex­am­ple of col­lab­o­ra­tion be­tween in­dige­nous and Amer­i­can com­mu­ni­ties to re­cover a freeflow­ing river.

Ear­lier this year, Ríos to Rivers or­ga­nized a de­scent of the Baker River with young peo­ple from the Kla­math River, stu­dents from the Los Es­cua­los school, and Pe­huenche rep­re­sen­ta­tives from Alto Biobío. Through co­op­er­a­tion and mu­tual sup­port among dif­fer­ent ini­tia­tives such as this one, we are build­ing net­works and link­ing ideas about the role of con­ser­va­tion in sports and en­hanc­ing the long-term work we are all try­ing to do to pro­tect the en­vi­ron­ment.

Com­mit­ment with­out bor­ders

An im­por­tant les­son that rivers give us is that bor­ders do not ex­ist. Chile shares 40 wa­ter­sheds with Ar­gentina, open­ing up the pos­si­bil­ity of work­ing on trans­bound­ary con­ser­va­tion with neigh­bor­ing groups and in­ter­na­tional in­sti­tu­tions where na­tional bound­aries are not a bar­rier. Po­lit­i­cal bor­ders are hu­man in­ven­tions; we owe a re­spon­si­bil­ity to find and meet peo­ple in other wa­ter­sheds, coun­tries and con­ti­nents. In each place, there are in­di­vid­u­als aware of the need and ur­gency to col­lab­o­rate to pro­tect the planet’s last wild places. The ex­treme south of Chile is one of th­ese places: its un­tamed rivers still flow freely into the sea, and lo­cal com­mu­ni­ties have learned to live with them in har­mony.

Ath­letes have a great op­por­tu­nity to serve as spokes­peo­ple. Trav­el­ing over seas, rivers and moun­tains around the world, we of­ten find the same prob­lems. If we can suc­ceed in com­bin­ing the sports we are so pas­sion­ate about with di­rect ac­tions for the ecosys­tems we visit and their in­hab­i­tants, we will make a ma­jor con­tri­bu­tion to the pro­tec­tion of this lit­tle pale blue dot.

Ríos to Rivers, en tanto, es una ONG lid­er­ada por el kayak­ista norteam­er­i­cano We­ston Boyles, que re­al­iza pro­gra­mas de in­ter­cam­bio que han per­mi­tido a jóvenes patagones vis­i­tar sitios como el río Colorado, en Cal­i­for­nia, y el río Kla­math, en Oregón. En este úl­timo se es­pera efec­tuar para el 2020 el mayor des­man­te­lamiento de una represa a nivel mundial, con lo que se trans­for­mará en un ejem­plo no­table de co­lab­o­ración en­tre co­mu­nidades in­dí­ge­nas y norteam­er­i­canas por la re­cu­peración de un río li­bre.

Re­cien­te­mente, Ríos to Rivers llevó a cabo una trav­esía en el río Baker con jóvenes del río Kla­math, es­tu­di­antes de Los Es­cua­los y rep­re­sen­tantes pe­huenche del Alto Biobío. En base a la co­op­eración y apoyo mu­tuo en­tre los movimien­tos y per­sonas que con­for­man es­tas ini­cia­ti­vas, es­tos en­cuen­tros per­miten generar re­des y vin­cu­lar ideas en torno a la con­ser­vación y el de­porte, pro­fun­dizando el tra­bajo que pre­tende­mos hacer a largo plazo.

Com­pro­miso sin fron­teras

Un gran apren­dizaje que nos brin­dan los ríos es que las fron­teras no ex­is­ten. Chile com­parte 40 cuen­cas con Ar­gentina, lo que abre la posi­bil­i­dad de tra­ba­jar en con­ser­vación trans­fron­ter­iza con gru­pos ve­ci­nos e in­sti­tu­ciones in­ter­na­cionales, donde los límites na­cionales no son una bar­rera. Las fron­teras políti­cas son in­ven­ciones hu­manas, por lo que debe­mos asumir la re­spon­s­abil­i­dad de bus­car y cono­cer per­sonas en otras cuen­cas, países y con­ti­nentes. En cada sitio ex­is­ten in­di­vid­uos con­scientes de la necesi­dad y ur­gen­cia de co­lab­o­rar para pro­te­ger los úl­ti­mos lu­gares sal­va­jes del plan­eta, y el ex­tremo sur de Chile es uno de el­los: sus in­dómi­tos ríos to­davía cor­ren li­bres ha­cia el mar, y las co­mu­nidades lo­cales han apren­dido a con­vivir con el­los en ar­monía.

Los de­portis­tas ten­emos la gran opor­tu­nidad de ser men­sajeros. Vi­a­jando por mares, ríos y mon­tañas de todo el mundo sole­mos en­con­trar los mis­mos prob­le­mas. Si lo­gramos com­bi­nar los de­portes que tanto nos apa­sio­nan con ac­ciones conc­re­tas por los eco­sis­temas que visi­ta­mos y sus habi­tantes, ser­e­mos un gran aporte a la pro­tec­ción de este pe­queño punto azul.

BEN LEHMAN

The out­door en­vi­ron­men­tal ex­change pro­gram Ríos to Rivers at the Kla­math River in Ore­gon. El pro­grama de in­ter­cam­bio am­bi­en­tal y al aire li­bre Ríos to Rivers en el Río Kla­math de Ore­gon.

BEN LEHMAN

BES­TIAS DEL SUR SAL­VAJE

Kayak­ers part of Bes­tias del Sur Sal­vaje ex­am­in­ing the hy­dro­elec­tric dam con­struc­tion on the Nu­ble River in Chile. The dam by Elec­trica Pun­tilla will di­vert 92 per­cent of the wa­ters of the river over a 20 km (12 miles) sec­tion. Kayak­istas de Bes­tias del Sur Sal­vaje ex­am­i­nan la con­struc­ción de una represa hidroeléc­trica en el río Ñu­ble en Chile. La represa de Eléc­trica Pun­tilla S.A. desviará un 92 por ciento de las aguas del río Ñu­ble en un tramo de 20 kms.

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