Calafate

The taste of leg­ends El sa­bor de las leyen­das

Patagon Journal - - CONTENTS - (Zoe Bail­largeon)

Most vis­i­tors to Patag­o­nia are likely to en­counter th­ese pro­lific box-leaved shrubs along the trails. They were also prob­a­bly en­cour­aged by tour guides to par­take of its sweet fruit, and not just for the taste; lo­cal leg­end has it that whomever eats a Calafate berry is des­tined to re­turn to Patag­o­nia in the fu­ture.

This leg­end - and the berry’s name - stem from a tale about an in­dige­nous Selk’nam princess of the same name. Ac­cord­ing to folk­lore, she was trans­formed by a shaman into the Calafate bush af­ter her fa­ther dis­cov­ered that she planned to elope with her lover, who was from a dif­fer­ent tribe. As such, any­one who eats the berries will also come un­der the time­less spell of th­ese Patag­o­nian lovers and feel com­pelled to re­turn.

Also known as the Mag­el­lan bar­berry (Ber­beris mi­cro­phylla), the Calafate berry is en­demic to Ar­gen­tine and Chilean Patag­o­nia. Grow­ing up to four feet high (1.2 me­ters) and re­sis­tant to Patag­o­nia’s strong winds, its sto­ried bush can be iden­ti­fied by its thorn-cov­ered red stem, with arch­ing branches cov­ered in tiny tri­par­tite ev­er­green leaves. The berries them­selves are sim­i­lar in ap­pear­ance to blue­ber­ries, with a rounded shape and blue-pur­ple shade. Fla­vor-wise, it’s per­haps best de­scribed as a cross be­tween a black­berry and a mul­berry, but sweeter. The plants bloom dur­ing the aus­tral sum­mer, from late Novem­ber to Fe­bru­ary, when they even­tu­ally be­come cov­ered in bright, yel­low flow­ers.

Although it can be eaten straight off the bush, the Calafate berry is mainly used to make jam or for use in Patag­o­nian cui­sine, such as for ice cream or the Calafate Sour, a lo­cal riff on the Pisco Sour. The berry is high in an­tiox­i­dants and other vi­ta­mins and min­er­als, with pur­ported health ben­e­fits like aid­ing di­ges­tion and im­prov­ing heart health. The wood of the shrub is some­times used to make a red dye.

La mayor parte de los vis­i­tantes de la Patag­o­nia se­gu­ra­mente se en­con­trarán con es­tos ma­tor­rales de ho­jas ao­vadas por los senderos. Tam­bién es prob­a­ble que los guías los alien­ten a comer sus bayas dul­ces, y no solo por su sa­bor: la leyenda lo­cal dice que quien­quiera que coma el fruto del calafate está des­ti­nado a re­gre­sar a la Patag­o­nia.

Esta leyenda - y el nom­bre de la baya - provienen de un cuento so­bre una princesa Selk’nam. Según el fol­clore, un chamán la trans­formó en el ar­busto de calafate cuando su padre de­s­cubrió que plane­aba fu­garse con su amante, que era de otra tribu. Por eso, cualquiera que coma las bayas tam­bién caerá bajo el hechizo eterno de es­tos amantes patagóni­cos y se sen­tirá obli­gado a volver.

Tam­bién cono­cida como baya de Ma­gal­lanes (Ber­beris mi­cro­phylla), el calafate es endémico de la Patag­o­nia ar­gentina y chilena. Pu­di­endo cre­cer hasta los 1,2 met­ros y siendo re­sistente a los fuertes vien­tos de la Patag­o­nia; este afamado ar­busto puede re­cono­cerse por su tallo rojo cu­bierto de es­pinas, con ra­mas ar­queadas llenas de pe­queñas ho­jas tri­par­ti­tas siem­pre­verdes. Las bayas tienen una apari­en­cia pare­cida a los arán­danos, de forma re­donda y de un color azul-vi­o­láceo. En cuanto al sa­bor, es muy sim­i­lar al de la mora, pero más dulce. Las plan­tas flo­re­cen du­rante el ve­r­ano aus­tral, en­tre fi­nales de noviem­bre y febrero, cuando lle­gan a cubrirse de flo­res de un color amar­illo bril­lante.

Aunque se puede comer di­rec­ta­mente del ar­busto, la baya del calafate se usa prin­ci­pal­mente para hacer mer­me­lada, o bien, en la cocina patagónica, ya sea en hela­dos o para hacer el calafate sour, una ver­sión lo­cal del pisco sour. Esta baya es rica en an­tiox­i­dantes y otras vi­ta­m­i­nas y min­erales, con supuestos ben­efi­cios para la salud, como ayu­dar a la di­gestión o mejo­rar la salud del corazón. La madera del ar­busto se usa a ve­ces para hacer un tinte rojo.

FLORENCIA CARCAMO

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