Track­ing Cli­mate Change in the South­ern Seas

Tras la huella del cam­bio climático en los mares aus­trales

Patagon Journal - - CURRENTS -

The Ma­gal­lanes re­gion is one of the ar­eas of Patag­o­nia where the ef­fects of cli­mate change are becoming es­pe­cially ev­i­dent. It is a phe­nom­e­non that is of­ten easy to no­tice in its ter­res­trial ge­og­ra­phy; how­ever, for sure it is also reach­ing the south­ern seas.

In par­tic­u­lar, scientists are to­day re­search­ing the im­pacts of “fresh­en­ing,” a de­sali­na­tion process in the ocean that is the re­sult of the con­tin­u­ous melt­ing of glaciers and pro­duces a greater in­flow of fresh wa­ter into the sea, which ac­cord­ing to ex­perts is a di­rect con­se­quence of global warm­ing.

Sev­eral stud­ies have al­ready warned about fresh­en­ing, which would in­flu­ence the seas by slow­ing down the speed of ma­rine con­vec­tion cur­rents, which are re­spon­si­ble for chan­nel­ing the tem­per­a­ture as well as the car­bon, oxy­gen and nu­tri­ent flows around the planet. This could have se­ri­ous con­se­quences for the cli­mate in the fu­ture.

Re­cently, an ex­pe­di­tion in­volv­ing oceanog­ra­phers from the Cen­ter for the Dy­namic Re­search of Ma­rine Ecosys­tems of High Lat­i­tudes (IDEAL), part of Aus­tral Univer­sity of Chile, went to Bal­lena Bay, west of

La región de Ma­gal­lanes es una de las zonas de la Patag­o­nia donde el cam­bio climático se ha ev­i­den­ci­ado de mayor forma. Se trata de un fenó­meno que muchas ve­ces es fá­cil de ad­ver­tir en la ge­ografía ter­restre; sin em­bargo, lo cierto es que tam­bién tiene sus al­cances en los mares aus­trales.

Hoy en día, los cien­tí­fi­cos es­tán in­ves­ti­gando los im­pactos del “fresh­en­ing”, pro­ceso de de­salin­ización de los océanos pro­ducto del con­tinuo der­re­timiento de los gla­cia­res, generando una mayor en­trada de agua dulce en el mar que según los ex­per­tos es una con­se­cuen­cia di­recta del ca­len­tamiento global.

Di­ver­sos es­tu­dios ya han ad­ver­tido so­bre este he­cho, el cual in­fluiría fre­nando la ve­loci­dad de las cor­ri­entes mari­nas de con­vec­ción, en­car­gadas de canalizar la tem­per­atura y los flu­jos de car­bono, oxígeno y nu­tri­entes alrede­dor del plan­eta. Esto po­dría tener se­rias con­se­cuen­cias en el clima en el fu­turo.

Re­cien­te­mente, una ex­pe­di­ción en la que par­tic­i­paron oceanó­grafos del Cen­tro de I nves­ti­gación Dinámica de Eco­sis­temas Mari­nos de Al­tas Lat­i­tudes (IDEAL), perteneciente a la Univer­si­dad Aus­tral de Chile, se di­rigió hasta el seno Bal­lena, al oeste del es­tre­cho

the Strait of Mag­el­lan, to in­stall moor­ings with sen­sors that will al­low scientists to have more in-depth mea­sure­ments of the chem­i­cal char­ac­ter­is­tics of the South­ern Ocean.

The mon­i­tor­ing sys­tem was in­stalled in the vicin­ity of Santa Inés glacier, which is lo­cated at the head of Bal­lena Sound. It will be sub­merged at a depth of 10 me­ters (33 feet) for a year, record­ing key vari­ables ev­ery hour to un­der­stand the nat­u­ral pro­cesses that oc­cur in this area. Through this sys­tem, the team of re­searchers hope to de­ter­mine if the area is act­ing as a large reser­voir of car­bon diox­ide (CO2).

“The big ques­tion we are try­ing to solve is whether this sec­tion of the Strait of Mag­el­lan is ab­sorb­ing a sig­nif­i­cant frac­tion of the at­mo­spheric CO2 and, there­fore, its role in mit­i­gat­ing th­ese gases pro­duced by hu­mans,” ex­plains José Luis Iri­arte, leader of the re­search project.

Typ­i­cally, through­out the year the ice sheets of the glaciers melt in sum­mer and ex­pand in win­ter. How­ever, in some cases ob­served in the Ma­gal­lanes re­gion, as a re­sult of cli­mate change, this process stopped be­ing sea­sonal and has be­come con­tin­u­ous over time.

In a ma­rine park

The bay is lo­cated inside Fran­cisco Coloane Ma­rine Park, the first of its kind in Chile, and which, in turn, is home to Car­los III Is­land. It is a feed­ing place for di­verse ma­rine mam­mals, in­clud­ing hump­back whales. “It is a very pro­duc­tive sys­tem, an area that has char­ac­ter­is­tics that al­low there to be, for ex­am­ple, a great abun­dance of plank­ton. This sup­ports higher trophic lev­els, which means that it is a place that pro­vides food for or­gan­isms rang­ing from bi­valves to whales,” says Iri­arte.

To date, it is not yet clear what will be the in­flu­ence of the sea­sonal melt­ing of the Santa Inés glacier nor the con­se­quences for the ma­rine or­gan­isms that live there. How­ever, scientists es­ti­mate that “fresh­en­ing” could af­fect the pro­duc­tiv­ity of aquatic sys­tems on a phys­i­o­log­i­cal scale, since in the fu­ture ma­rine pop­u­la­tions will have to face new lev­els of salin­ity, a sit­u­a­tion that could lead to mi­gra­tion and other sig­nif­i­cant changes for ma­rine species. de Ma­gal­lanes, para in­sta­lar un an­claje con sen­sores que per­mi­tirán medir en pro­fun­di­dad las car­ac­terís­ti­cas quími­cas del océano Aus­tral.

El sis­tema de mon­i­toreo fue in­sta­l­ado en las cer­canías del glaciar Santa Inés, que se en­cuen­tra en la cabecera del seno Bal­lena, y es­tará sumergido a 10 met­ros de pro­fun­di­dad du­rante un año, reg­is­trando cada hora al­gu­nas vari­ables clave para en­ten­der los pro­ce­sos nat­u­rales que se de­sar­rol­lan en esta zona. A través de di­cho sis­tema, el equipo de in­ves­ti­gadores busca de­ter­mi­nar si el área está ac­tuando como un gran reser­vo­rio de dióx­ido de car­bono (CO2).

“La gran pre­gunta que bus­camos re­solver es si esta sec­ción del es­tre­cho de Ma­gal­lanes está ab­sorbi­endo una frac­ción im­por­tante del CO2 at­mos­férico y, por lo tanto, su rol en la mit­i­gación de es­tos gases pro­duci­dos por el hu­mano”, ex­plica el José Luis Iri­arte, oceanó­grafo líder de la in­ves­ti­gación.

Ha­bit­ual­mente, a lo largo del año las ca­pas de hielo de los gla­cia­res se der­riten en ve­r­ano y se vuel­ven a for­mar en in­vierno. Sin em­bargo, en al­gunos ca­sos ob­ser­va­dos en la región de Ma­gal­lanes, pro­ducto del cam­bio climático este pro­ceso de der­re­timiento de los hie­los dejó de ser esta­cional y pasó a ser con­tinuo en el tiempo.

En un par­que marino

El seno Bal­lena se en­cuen­tra den­tro del Par­que Marino Fran­cisco Coloane, el primero en su tipo en Chile, y que al­berga, a su vez, a la isla Car­los III. Es un lu­gar de ali­mentación de di­ver­sos mamíferos mari­nos, en­tre el­los las bal­lenas jorobadas. “Es un sis­tema muy pro­duc­tivo, un área que tiene car­ac­terís­ti­cas que per­miten que ex­ista, por ejem­plo, gran abun­dan­cia de planc­ton. Esto sus­tenta los nive­les tró­fi­cos su­pe­ri­ores, lo que quiere de­cir que es un lu­gar que otorga al­i­mento para or­gan­is­mos que van desde los bi­valvos hasta bal­lenas”, ase­gura Iri­arte.

Hasta la fecha no se sabe cuál será la in­flu­en­cia del der­re­timiento esta­cional del glaciar Santa Inés ni tam­poco las con­se­cuen­cias para los or­gan­is­mos mari­nos que viven allí. Sin em­bargo, los cien­tí­fi­cos es­ti­man que el “fresh­en­ing” po­dría afec­tar la pro­duc­tivi­dad de los sis­temas acuáti­cos a es­cala fi­si­ológ­ica, ya que en el fu­turo las pobla­ciones mari­nas de­berán en­frentar nuevos nive­les de salin­idad, situación que po­dría oca­sionar pro­ce­sos de mi­gración y cam­bios en las co­mu­nidades bi­ológ­i­cas.

DIEGO BRAVO

PHOTOS: DIEGO BRAVO

Re­searchers from Cen­tro IDEAL pre­par­ing to in­stall moor­ings in Bal­lena Sound. In­ves­ti­gadores del Cen­tro IDEAL preparán­dose para in­sta­lar un an­claje en Seno Bal­lena.

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