An African Killer of Snakes in the South of Sahara

文 非门 图 Steve Garvie

Cultural Geography - - 第一页 -

于是有人给它取了一个阿拉伯语名字saqr-et-tair,即hunter-bird,意为“捕猎鸟”,这似乎更加符合它的外型和性情。

蛇鹫身形高大,雌鸟和雄鸟长得十分相似,直立时身高近1.5米,体长1.2~ 1.5米,翼展1.2~ 1.35米,体重约2 ~ 4公斤。雄鸟和雌鸟眼睛周围都有一圈赤裸的皮肤,呈橙红色,就像人工镀上了一层美丽的眼影。蛇鹫的上身披浅灰色羽毛,翅膀后部和尾部则覆盖着黑色羽毛,上面有白色羽纹。尾羽中间有两根极长的白色饰羽,达60多厘米,它们坚硬地向后方竖起,宛若戳向身后的长矛。

除了出色的尾羽,蛇鹫还有一双鹤腿般修长、挺拔的细腿,其双腿长度堪称所有猛禽之最,以至于它们在进食或饮水的时候,需要弯曲双腿蹲在地上。腿的上半部长着黑色的短绒毛,远远望去就像穿着一条马裤。而它的小腿和脚趾表面,则长着很厚的角质鳞片,如同一层厚厚的“铠甲”,这可以保证它能从容地行走于灌木丛中,即使被毒蛇等小型动物的利齿撕咬,也毫无安全之忧。

平常,蛇鹫就这样迈着纤巧的长腿,在非洲草 原上优雅地走来走去,其文雅的风度和独特的模样,使得它在猛禽家庭中独树一帜。而且,即便蛇鹫的翅膀灵活有力,但捕猎时它们仍喜欢采用奔跑的方式,是一种地地道道的地栖猛禽,其活动范围一般可达方圆50公里,一天可以行走20公里,因此又被称为“行军鹰”。

平日里,蛇鹫会在栖息地周围来回踱步,寻找猎物,其猎物包括昆虫、小型哺乳动物、蜥蜴、蛇、幼鸟及鸟蛋,有时甚至会吃动物尸体,而它们捕猎的主要工具正是那双看似纤细脆弱,实则强劲有力的长腿。

其实,蛇鹫的得名,并非因为长得像蛇,而是因为它是名副其实的蛇类杀手。许多年前,一位鸟类学家在非洲进行调查时,看到一只蛇鹫捕食了一条长达6米的蛇。这条新闻一经报道,立刻引起巨大轰动,人们对蛇鹫的捕蛇技能惊叹不已。

翔于天空,展现出自己美丽的身姿。每年繁殖季节,激情澎湃的雄鸟会向雌鸟作“求偶婚飞”:首先直冲天空,飞到高点时立即收起翅膀,让身体垂直降落,急剧旋转的同时发出警报似的叫声,似乎它已经失去控制,就要摔到地上,可是在接近地面的一瞬间,它又灵巧地振翅飞起,直插云霄。

又或者,雄鸟将长长的双腿和尾巴向身后直伸,一边在高空中划出优美的圆弧,一边发出奇怪的叫声。而当雌鸟与雄鸟两情相悦时,就会在天空比翼双飞:雄鸟在雌鸟的上空作水平翱翔,接着径直向雌鸟俯冲过去。当雄鸟临近时,雌鸟突然翻过身来把脚爪伸向雄鸟,于是两只鸟翻着筋斗,像两片落叶似的一起跌落,直到快要临近地面或水面,千钧一发之际才突然分开,继而腾空飞起……那流畅的身形和浪漫的姿势,总能让有缘得见的人们惊叹不已。

蛇鹫严格实行终生配对的“一夫一妻”制,从配对到死亡几乎很少分开。找到伴侣后,它们通常会把爱巢构筑在矮树或者灌木上,尤其喜欢阿拉伯橡胶树和金合欢树,因为这两种树叶片短小、枝条密集、树冠平坦,因此非常适于建巢,同时因为树冠距离地面有一定的高度,视野开阔,便于蛇鹫发现猎物和敌情,也可以防止一些喜欢偷吃鸟蛋的家伙偷偷潜入。

蛇鹫的巢很大,直径约1.8米,深0.3米,架在树顶上,就像一只巨大的平盘,不

有80多张邮票使用蛇鹫作为主题,包括安哥拉、布隆迪、中非、乍得、冈比亚、加纳、利比里亚、南非、苏丹、乌干达等。从1993年开始,联合国开始发行濒危物种保护系列邮票,第七套由华人设计的邮票中,就有蛇鹫的身影。

不仅如此,蛇鹫在归属上也独一无二。最初,蛇鹫的归属问题让鸟类学家头疼不已,由于蛇鹫喙似鹰,长腿似鹤,头顶的羽冠似冠鹤,所以有人说蛇鹫是鸟类中的“四不像”。有人认为应当把它归入猛禽中的鹰隼类,它长着鹰一般锐利的钩嘴和利爪;而它纤细的长腿和喜欢在草地上游荡、觅食的生活习性,又跟美洲鹤非常相近,所以也有鸟类学家把它与鹤归为一类。

经过长时间争论,鸟类学家最终达成一致:把它归入猛禽,并在隼形目中专门为它设了一个蛇鹫科,且此科仅它一种。

然而,独一无二的蛇鹫,如今的生存状况却十分堪忧。虽然蛇鹫的种群分布面积超过1500万平方公里,但是由于生境退化、人类干扰、偷猎和非法贸易,蛇鹫的种群数量正在快速下降,而有毒的水源也是威胁之一。

有相关报告称,早在1982年前后,南非就有蛇鹫因为饮用了被污染的水源而中毒或死亡。目前,蛇鹫的数量不超过1万只,在2010年前的30年时间里,蛇鹫甚至被认为已经从西非完全消失。

截至 2012年,已经有多个非洲国家建立了国家公园及蛇鹫保护区,并采取了保育行动等多项措施,但愿在未来的日子里,我们依然能看到这群有着长腿的猛禽,潇洒地奔跑在非洲大地上……

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