詹姆斯·弗莱彻:打造并拯救航天飞机

Space Exploration - - 太空探索 |【视点】 - 文/ 松堂

在美国宇航局历史上,有一位先后当了两遍局长的牛人。这里说的两遍,并不是说同一名总统的两个任期内当美国宇航局局长,而是卸任之后时隔多年再次出任。他就是詹姆斯·弗莱彻。弗莱彻的两个任期都和航天飞机有直接关系,他打造了航天飞机,又拯救了航天飞机。

为航天飞机而战

弗莱彻出生于1919年,是一位物理学专业出身的航天专家。他读过的大学都是响当当的名校:哥伦比亚大学、加州理工学院、哈佛大学和普林斯顿大学。弗莱彻的航空航天生涯是在1948年开始的,当时他加入了休斯飞机公司。此后,弗莱彻先后在几家宇航公司供职,还在1964年当上了犹他州大学的校长,直到 1971年被任命为美国宇航局第四任局长。

弗莱彻从黯然去职的佩恩手里接过了一个并不算太好的局面。当时尼克松砍掉了宏大的后续登月计划,但弗莱彻手里还是有几个具有世界影响的大项目,包括“海盗号”火星着陆器、“天空实验室”、“旅行者号”探测器。然而,这些项目都是不载人的,弗莱彻最重要的任务,是打造航天飞机。这是尼克松为后阿波罗时代载人航天计划保留 的唯一内容了。

在弗莱彻的努力下,美国宇航局逐步突破有关技术,为这种划时代航天器的研制打下了基础。弗莱彻更重要的战斗在国会山上,他反复向政客们发表演讲,艰难地争取着每一个美元来投入航天飞机研制。弗莱彻是一个摩门教徒,这个教派在美国的影响力很大,这也为他在国会的游说创造了良好的条件。当他在 1977年卸任的时候,航天飞机已经走上正轨,也让美国宇航局找到了自己新的存在价值。

当时的美国,正努力吞咽下越战 的苦果。一方面是国家财政紧缩,一方面是国家威望受损。因此,大型航天工程是美国重振雄风的重要抓手之一。然而作为一名和平主义者,弗莱彻还用航天技术为世界和平创造了一个机会。1975年,在他的指挥下,阿波罗飞船和苏联的联盟飞船进行了空间对接,缓和了紧张的世界局势。

“梅开二度”的宇航局长

1977年,弗莱彻离开美国宇航局,到匹兹堡大学担任教职。然而一次意外

事件又使他回到了美国宇航局。1986年,挑战者号航天飞机在起飞后不久凌空爆炸,这让美国宇航局再次陷入低谷,也让美国脸上无光。时任总统罗纳德·里根思来想去,决定还是邀请弗莱彻出山,让这位航天飞机的缔造者来拯救航天飞机计划。弗莱彻带领众多科学家和工程师,重新梳理了航天飞机项目的安全性、可靠性,大幅度整改了美国宇航局的有关组织机构,有效提高了组织效率,还彻底改组了管理体系。在他的领导下,航天飞机的安全性显著改善,特别是重新设计了固体助推火箭,还为航天员提供了逃生手段。经过32个月的艰苦工作,1988年9月29日,航天飞机再次起飞。次年 4 月 8日,弗莱彻再次离任。这时他的健康情况已经严重恶化,两年之后就因为肺癌去世。

弗莱彻的后半生几乎都是在为了航天飞机而活。然而,他或许是带着一点遗憾离世的。1988年 6月,弗莱彻在接受记者采访时表示,他有信心让下一任总统批准重返月球和载人探索火星的计划。这里所说的“下一任总统”,就是当时担任副总统的布什。布什和里根一样,也是共和党人。所以弗莱彻认为布什在航天政策上应该和里根保持一致。但布什让他失望了,美国在重返月球和载人探索火星问题上一直摇摆不定,到特朗普上台才算有一个正面的结果。不知道弗莱彻泉下有知,会不会好受一点。

弗莱彻在第二个任期中,还批准了一项重大工程,那就是哈勃空间望远镜。★ 责任编辑:夏丹

▲弗莱彻(右二)和冯·布劳恩等人在讨论技术问题

▲阿特兰蒂斯号航天飞机发射升空

▲天空实验室

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