詹姆斯·韦伯:美国载人航天的开创者

Space Exploration - - 太空探索 |【视点】 - 文/ 迟惑

作为美国宇航局的第二任局长,詹姆斯·韦伯领导美国宇航局进入了载人航天时代,阿波罗登月的绝大多数技术准备工作也是在他任内完成的。在一定程度上,可以说韦伯是迄今为止最成功的一任美国宇航局长,证明了即使在这种高水平学术机构中,外行领导内行也是可以做好的。

神转折是如何出现的

韦伯在成为美国宇航局长之前,在美国青年从政的标准人生轨迹上运行。他先后经历了读大学、当兵、给议员当助手、从商等生涯,然后进入总统幕僚机构,担任过杜鲁门政府的预算办公室主任和副国务卿。到这里,我们仍然无法看出韦伯会和美国宇航局有什么交集。但是在1961 年 2月,肯尼迪任命韦伯出任美国宇航局局长。这样的神转折是如何实现的?

其实韦伯本人当初并不是很情愿担任宇航局长。他在回忆录中说,应该由一名工程师或者科学家来领导美国宇 航局。但是肯尼迪坚持认为,美国宇航局局长这个职位对政治素质的要求超过对科学知识的要求,所以韦伯才是合适的人选。韦伯后来对记者说:“我想这将开启我的另外一种人生模式。我或许不是担当这个职务的最佳人选。我不是那种懂得火箭和航天的人,其他人或许更好。”

但是肯尼迪不但需要这个机构去玩转科学,更需要它能够处理好国家利益和国际政治问题。韦伯虽然不是科学技术专业人员,但他有着非常相关的职业经历。他对美国的上层政治和战略活动有着足够深刻的认识。在离开政府部门之后,韦伯还有从商的经历,在麦道飞机公司担任过负责人。这或许是肯尼迪看中韦伯的重要原因——一个阅历丰富又接触过高技术产业的聪明人。

不得不说,这位后来横死街头的总统对于航天事业本质的认识还是有独到之处的。

韦伯虽然是政府官员出身,但他在航空企业的从业经历让他认识到,不能简单地把航天作为政治工程来看待, 航天首先是科学。他坚持要在载人航天飞行和科学任务之间取得合理的平衡,不但要为国家政治声望服务,还要为增强美国在太空中的存在服务,为宇航产业服务。韦伯在回忆录中说,他告诉肯尼迪:“如果让我来当局长,我不想搞那种一次性的项目,我要做那种为美国取得平衡的工作。”

从不安到大喜过望

对于科学界来说,韦伯这个外行

人入主美国宇航局,多少带来了一些不安。科学家们希望新的局长至少应该对空间科学有兴趣,有意愿去推进各种航天计划。没过几个月,韦伯就让他们大喜过望。

韦伯时期最重要的工作当属阿波罗工程。在高峰时期,美国宇航局一度拥有 35000名员工,还有分布在全美国的数千家企业和大学为之服务,涉及40万人。这是美国劳动人口中学历最高、素质最高的一批人,他们在韦伯这个外行的领导下,打造了人类最复杂、最具挑战性的宇航系统之一。在整个人类科技史上,能做到这一点的人寥寥无几。

作为华盛顿政治圈的内行,韦伯在肯尼迪和林登·约翰逊总统的支持下四处游说,借助阿波罗计划的政治背景,为美国宇航局弄到了足够的资金和政治支持,把这个松散的科学家联合体打造成了正规化的科学机构。其中,韦伯为了有效推进阿波罗计划,创立了载人航天飞行器中心,后来发展成休斯顿的约翰逊航天中心,至今仍是美国载人航天的核心机构。

阿波罗计划很大程度上是一个政治工程,它的成就掩盖了美国宇航局的很多其他活动。但需要知道的是,美国宇航局当时也在同步开展一大批无人探测器的研制,包括前往月球、火星和金星的探测器。这为科学家们打开了宇宙的大门。1965年的时候,自称“不是火箭专家也不是科学家”的韦伯就提出,需要研制一种“大型空间望远镜”,而且这应当是美国宇航局的主要工作之一。

到韦伯离任的时候,美国宇航局已经发射了75个科学航天器,探测地球大气、太阳和其他天体,其中包括“水手”系列和“先锋”系列有关的型号体系一直延续到今天。

把NASA打造成世界排名第一

韦伯不但注重发挥科学家的作用,还建立了强有力的科学任务管控体系。他甚至还考虑过建设一所美国宇航局大学。在他的鼓励下,美国有关大学的负责人积极响应美国宇航局空间科学计划,公开支持美国宇航局的型号科研和空间探测活动。

韦伯虽然不是科学家,但是凭着天生的敏感性,他能够抓住型号科研中的重点。1967年“阿波罗1号”发生事故后,他对媒体说:“我们知道,这样的事情迟早会发生的。”他亲自在约翰逊中心主持故障调查和恢复工作,建立了有关责任制和追溯体制。美国宇航局也从此建立起了有关的质量控制和归零制度,最终迎来了“阿波罗11 号”的着陆成功。

对内整改是一个方面,韦伯对外积极维护美国宇航局的形象、继续争取支持。在“阿波罗1号”事故之后,韦伯频繁向国会有关委员会说明情况,还利用所有会议场合发挥个人影响力,宣传美国宇航局和阿波罗工程的重要性。作为曾经的预算办公室主任,韦伯在这些场合如鱼得水。在他的努力下,美国宇航局的形象并没有因为亡人事故而受损,反而被看做是探索型的勇士。

在重视科学的同时,韦伯也没有忘记政治因素的重要性。1968年,美国中央情报局得到情报说,苏联正在研制 N-1火箭来执行登月任务。韦伯立刻命令美国宇航局研究“阿波罗8号”在当年进行环月飞行的可能性。这等于是向科学家提出了政治要求。一些人对此感到不满,把N-1火箭戏称为“韦伯的巨人”,意思是说韦伯被苏联人吓到了。

韦伯是个聪明的政客,他清楚地知道,自己能把这个局长当好,主要是和前后两任总统保持了亲密关系。没有了肯尼迪和约翰逊,他很难在这个位置上顺风顺水。所以,当约翰逊在越战中搞得焦头烂额、决定不再竞选连任的时候,已经62岁的韦伯也不打算留在美国宇航局总部等着新总统把他赶走。1968 年 10月,韦伯辞去美国宇航局局长职务,此后没有再出任正式的政府职位。

从某种意义上说,是韦伯把美国宇航局打造成了世界排名第一的宇航局,成就了今日美国宇航局的组织架构、运行模式和精神气质。为了纪念他的贡献,美国宇航局用韦伯的名字给下一代空间望远镜命名。这台昂贵的科学仪器已经延期10年、超支数倍,国会却一直予以容忍。这或许是看在韦伯本人为国会做出贡献的份上吧。★ 责任编辑:夏丹

▲ 詹姆斯韦伯可能是目前为止最成功的NASA 局长

▲ NASA为了纪念韦伯,用他的名字来命名下一代空间望远镜

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