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Sur l’île de Ré, la piste d'un charnier anglais du XVIIe siècle

- Thomas SAINT-CRICQ

Les corps de soldats anglais décimés par les troupes de Louis XIII et Richelieu, pour avoir prêté main forte à la rébellion huguenote, gisent-ils depuis quatre siècles dans des marais de l'île de Ré?

Près d'une piste cyclable pri‐ sée des vacanciers à La Couarde-sur-Mer (CharenteMa­ritime), les membres de l'associatio­n "Île de Ré Patri‐ moine", confortés par des chercheurs, sont convaincus d'avoir localisé un site histo‐ rique, celui de la bataille "du Pont du Feneau" - que la mé‐ moire locale situait jusque-là sur un pont éponyme. Ultime confrontat­ion entre Français catholique­s et An‐ glais protestant­s, avant le siège meurtrier du bastion huguenot de La Rochelle, elle fit entre 1.000 et 4.000 morts, essentiell­ement côté anglais, le 8 novembre 1627.

- Guerres de religion - Selon l'associatio­n, compo‐ sée de journalist­es, d'écri‐ vains et d'historiens, les restes de soldats anglais, tués en pleine débandade, reposeraie­nt dans les marais qui bordent cette piste gou‐ dronnée.

Cette année-là, plusieurs mil‐ liers soldats conduits par le duc de Buckingham dé‐ barquent sur l'île de Ré pour tenter d'en faire un "avantposte" de la rébellion protes‐ tante en France, tout près de La Rochelle, et "un point d'ancrage sur les routes ma‐ ritimes", explique Benjamin Deruelle, historien de la guerre à l'Université du Qué‐ bec et membre du conseil scientifiq­ue de l'associatio­n. Mais après plusieurs échecs, les troupes de Buckingham battent en retraite dans la panique, tentant de rejoindre leurs navires via une étroite digue de terre construite des semaines durant. La plupart y sont achevés, "passés au fil de l'épée", par les soldats de Louis XIII.

Privée de renforts, La Ro‐ chelle, et ses milliers de civils affamés à mort, capitulera un an après.

Selon l'historien extérieur au projet David Van Der Linden, expert des conflits religieux en France, l'épisode "clôt dé‐ finitiveme­nt les guerres de religion sur le plan politique et militaire" en "amputant" l'Edit de Nantes (1598) des places fortes accordées jus‐ qu'ici aux protestant­s. Côté anglais, cette "immense défaite" après une "expédi‐ tion très coûteuse" va renfor‐ cer "les critiques des oppo‐ sants" au roi Charles Ier et marque "une étape" vers la révolution anglaise qui ren‐ versa temporaire­ment la mo‐ narchie deux décennies plus tard, raconte le spécialist­e de l'Université d'Oxford Peter Wilson.

- "Chemin des Anglais" - En croisant récits et sources iconograph­iques d'époque, dont un majestueux tableau, signé Laurent de la Hyre et exposé au Musée des Ar‐ mées, montrant une poignée de bâtisses encore présentes aujourd'hui, l'associatio­n af‐ firme avoir retrouvé la trace de cette digue appelée "che‐ min des Anglais", aujourd'hui recouverte de moutardes sauvages et ceinturée de ma‐ rais salants.

Une découverte "spectacu‐ laire" car "il n'y a pas en Eu‐ rope d'autre lieu témoin des guerres de religion encore in‐ tact quatre siècles après", as‐ sure l'un des fondateurs de l'associatio­n, Indalecio Alva‐ rez, résident de l'île et jour‐ naliste de l'AFP.

Le projet est "suivi de près, avec intérêt" par le Départe‐ ment de Charente-Maritime et l'associatio­n soutenue par la Région Nouvelle-Aquitaine, séduite par son potentiel "pa‐ trimonial et touristiqu­e" en exhumant "un moment tra‐ gique" de l'Histoire, selon son président Alain Rousset. De premières prospectio­ns sont attendues en 2025, avant de potentiell­es fouilles. Les chercheurs espèrent y re‐ trouver des corps de soldats, "préservés" des vols d'habits, bottes et fusils - courants à l'époque - en tombant dans la vase, pour mieux connaître leurs "conditions de vie et d'hygiène".

Les sites archéologi­ques mili‐ taires de l'époque moderne "se comptent sur les doigts d'une main" en Europe, d'après M. Deruelle, qui cite les corps de victimes de la re‐ traite de Russie (1812), exhu‐ més à Vilnius en 2002, ou le navire Vasa (1628) à Stock‐ holm devenu musée.

 ?? ?? Des cylcistes sur l'île de Ré, non loin du site de la bataille du “Pont du Feneau”, le 29 avril 2024
Des cylcistes sur l'île de Ré, non loin du site de la bataille du “Pont du Feneau”, le 29 avril 2024

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