Être mo­derne : le MoMA à Pa­ris

Fon­da­tion Louis Vuit­ton / 11 oc­tobre 2017 - 5 mars 2018

Art Press - - CONTENTS -

Une ex­po­si­tion où fi­gurent, dans la pre­mière salle, cinq oeuvres ico­niques dis­po­sées avec un raf­fi­ne­ment ex­trême ne peut que don­ner en­vie de conti­nuer. Des chefs-d’oeuvre, on en ver­ra en­core dans cette ex­po­si­tion. Par exemple, la Com­po­si­tion en noir, blanc et rouge de Mon­drian peinte à Pa­ris en 1936, ou, plus loin, la toile Map de Jas­per Johns et, à l’étage sui­vant, le cais­son lu­mi­neux de Jeff Wall d’après l’Homme in­vi­sible de Ralph El­li­son. Mais le propos des deux cents oeuvres réunies ici par les conser­va­teurs du MoMA ne se ré­sume pas à une simple pré­sen­ta­tion de chef­sd’oeuvre. D’une part, parce que si le mu­sée amé­ri­cain en pos­sède un grand nombre, ab­sents de la sé­lec­tion, il n’a pas seule­ment ac­quis des oeuvres ma­jeures (il lui est d’ailleurs per­mis, contrai­re­ment aux mu­sées fran­çais, d’en re­vendre ou d’en échan­ger cer­taines). D’autre part, parce que le choix pa­ri­sien vise da­van­tage à re­tra­cer une his­toire, celle du pre­mier mu­sée à s’être dé­fi­ni comme « mo­derne », c’est-àdire en­ga­gé dans le pré­sent. À cette his­toire ont pris part, dès le dé­but et de fa­çon es­sen­tielle, de grands col­lec­tion­neurs et mé­cènes pas­sion­nés par l’art eu­ro­péen. Ain­si l’em­blé­ma­tique Bai­gneur de Cé­zanne ac­quis en 1934, soit cinq ans après la pre­mière ex­po­si­tion du MoMA dans un espace loué sur la 5e Ave­nue, est un legs de l’une de ses trois fon­da­trices. De même l’Ate­lier de Pi­cas­so, ex­po­sé un an après la créa­tion de l’ins­ti­tu­tion, lui a été of­fert par l’hé­ri­tier des voi­tures Ch­rys­ler en 1935. Dans ces an­nées ar­rivent éga­le­ment au mu­sée des ob­jets in­dus­triels (rou­le­ment à bille, sou­pape de vi­dange, etc.) qui illus­trent à la per­fec­tion sa vo­ca­tion mo­derne. Cette plu­ri­dis­ci­pli­na­ri­té exem­plaire ap­pa­raît tout au long du par­cours qui ex­pose côte à côte pein­tures, sculp­tures, des­sins, pho­to­gra­phies, films et ob­jets. Quel plai­sir d’être pla­cé presque si­mul­ta­né­ment de­vant une pein­ture de Max Be­ck­mann évo­quant l’ur­gence d’un dé­part d’Al­le­magne dans les an­nées 1930 et les images des pre­miers films ache­tés par le mu­sée : le lé­gen­daire Cui­ras­sé Po­tem­kine exal­tant la ré­bel­lion des oc­cu­pants du na­vire et le joyeux Steam­boat Willie, où l’on voit Mi­ckey prendre le large aux com­mandes d’un ba­teau. Mais si ces oeuvres sont en­trées tôt dans les col­lec­tions, beau­coup de celles que l’ex­po­si­tion pré­sente dans un en­chaî­ne­ment chro­no­lo­gique fa­mi­lier, à l’ins­tar du ma­gni­fique en­semble de trente-deux Cam­pell’s Soup Cans de Wa­rhol ou­vrant la sé­quence dé­diée au pop art, l’ont été bien plus tard (à par­tir des an­nées 1990 pour la plu­part des oeuvres du dan­dy de la Fac­to­ry). De sorte que l’ex­po­si­tion dé­roule sous nos yeux une cer­taine his­toire idéa­lede l’art mo­derne, re­cons­truite, fa­bri­quée, plu­tôt que l’his­toire du mu­sée – li­vrée tant par les car­tels que par le ca­ta­logue (1). À l’ac­cro­chage qui fait se suc­cé­der les oeuvres de ma­nière à re­flé­ter une his­toire de l’art re­con­nue (pour ne pas dire bre­ve­tée), s’ajoute le biais in­tro­duit par une forme d’échan­tillon­nage im­propre à té­moi­gner de la réa­li­té du mu­sée. Quand on pense à la re­mar­quable pré­sence de l’ex­pres­sion­nisme abs­trait dans les col­lec­tions du MoMA, il est dé­so­lant que ce­lui-ci ne s’in­carne pas plus gé­né­reu­se­ment dans l’ex­po­si­tion. De fa­çon sem­blable, on di­ra que ne re­te­nir qu’une pein­ture (au de­meu­rant très belle) de Stel­la ne rend pas compte du poids qu’a l’ar­tiste au sein de la col­lec­tion, riche de nom­breuses oeuvres de ses dif­fé­rentes époques. Certes, il fal­lait bien, pour lo­ger la sé­lec­tion dans le bâ­ti­ment de Geh­ry, la res­treindre, quitte à né­gli­ger quan­ti­té d’ar­tistes im­por­tants (voire à leur pré­fé­rer tel pe­tit Rich­ter pi­toyable sous pré­texte qu’il traite du 11 sep­tembre). Car le MoMA, comme l’écrit Glenn D. Lo­wry, son di­rec­teur, est un work in pro­gress, tenu de re­pré­sen­ter la di­ver­si­té des in­té­rêts des créa­teurs et leur évo­lu­tion dans le temps. On entre alors dans le sec­teur de l’art contem­po­rain, une zone de plus en plus in­cer­taine à me­sure qu’on s’ap­proche du pré­sent. Le fa­meux ré­cit mo­derne se perd dans les tas de bon­bons de Gon­za­lez-Torres ou les des­sins de l’ar­tiste turque As­li Ça­vuşoğ­lu. Au­tant les ac­qui­si­tions du dé­par­te­ment du de­si­gn (Emo­jis, Sym­boles Google) pa­raissent re­le­ver de la mis­sion d’un mu­sée mo­derne, au­tant d’autres semblent par­ti­ci­per de ce que Su­zanne Pa­gé nomme, dans la pré­face du ca­ta­logue, l’« es­prit de tâ­ton­ne­ment » ; un es­prit qui, dit-elle, consti­tue l’ho­ri­zon in­dé­pas­sable de qui en­tend être mo­derne », et qui pour­rait avoir été, plus que ne le montre l’ex­po­si­tion, ce­lui du MoMA depuis tou­jours.

Catherine Franc­blin

(1) Ca­ta­logue où les oeuvres sont re­pro­duites se­lon leur date d’en­trée dans le pa­tri­moine du mu­sée ; le ta­bleau de Si­gnac, par exemple, y voi­sine avec l’oeuvre en néon de Nau­man. ——— When you come upon five ele­gant­ly dis­played ico­nic works in an ex­hi­bi­tion’s ve­ry first room, ob­vious­ly you’re glad you came. This show is stuf­fed with mas­ter­works. For example: Mon­drian’s 1936 Com­po­si­tion in Black, White and Red, pain­ted in Pa­ris, then Map by Jas­per Johns, and conti­nuing ups­tairs, a light­box by Jeff Wall, Af­ter “The In­vi­sible Man” by Ralph El­li­son. But this en­semble of two hun­dred pieces cho­sen from MoMA’s col­lec­tion by its cu­ra­tors is more than a simple flaun­ting of its wealth. This is for two rea­sons. First, while New York’s flag­ship mo­dern art mu­seum holds a huge num­ber of ca­pi­tal works ab­sent from this se­lec­tion, its ac­qui­si­tions are not li­mi­ted to that ca­te­go­ry. (Un­like French mu­seums, MoMA is al­lo­wed to re­sell or ex­change some ac­qui­si­tions). Se­cond, the aim of this Pa­ris show is to re­trace the his­to­ry of the first mu­seum to de­fine it­self as “mo­dern,” or, in other words, to fea­ture works of its own time. Since the be­gin­ning, world-class col­lec­tors and pa­trons fas­ci­na­ted by Eu­ro­pean art have been es­sen­tial ac­tors in this sto­ry. For example, Cé­zanne’s em­ble­ma­tic Ba­ther, ac­qui­red in1934, on­ly five years af­ter MoMA held its first ex­hi­bi­tion in a ren­ted space on Fifth Ave­nue, was a be­quest by one of its three foun­ders. Si­mi­lar­ly, Pi­cas­so’s The Stu­dio, first shown a year af­ter the mu­seum’s foun­ding, was a gift from a Ch­rys­ler heir in 1935. These years al­so saw the ac­ces­sion of in­dus­trial ob­jects, such as ball bea­rings and an oil-drai­ning valve, that per­fect­ly illus­trate the mu­seum’s mo­der­nist cal­ling.

This exem­pla­ry cross-dis­ci­pli­na­ry ap­proach runs through the whole Pa­ris ex­hi­bi­tion, with pain­tings pla­ced along­side sculp­tures, dra­wings, films and ob­jects. What a plea­sure to find your­self al­most si­mul­ta­neous­ly in front of a 1930s Max Be­ck­mann pain­ting evo­king the ur­gen­cy of his de­par­ture from Ger­ma­ny and stil­ls from the first films pur­cha­sed by the mu­seum, in­clu­ding the le­gen­da­ry Bat­tle­ship Po­tem­kin, with its exal­ta­tion of a sai­lors’ re­bel­lion, and the joyous Steam­boat Willie, where Mi­ckey Mouse sets out to sea as a ship’s cap­tain. But while these works found a home in MoMA’s col­lec­tions ear­ly on, that event came la­ter for ma­ny of the pieces in this show, even though they are pre­sen­ted in a fa­mi­liar chro­no­lo­gi­cal or­der, like the ma­gni­ficent en­semble of Wa­rhol’s thir­ty-two Camp­bell’s Soup Cans that be­gins the seg­ment on Pop Art (most of his work was not ac­qui­red un­til the 1990s). Con­se­quent­ly, what this show gives us, in both the wall texts and the ca­ta­logue, is a re­cons­ti­tu­tion—a ten­den­tious re­make—of a cer­tain idea­li­zed ver­sion of art his­to­ry, ra­ther than a his­to­ry of the mu­seum it­self.(1) Al­though the works in this ex­hi­bi­tion are hung in a suc­ces­sion that fol­lows a well-known (al­most pa­ten­ted) nar­ra­tive about mo­dern art, nei­ther that suc­ces­sion nor the se­lec­tion re­flects the mu­seum’s real­world path. Con­si­de­ring MoMA’s re­mar­ka­bly strong Abs­tract Ex­pres­sio­nist col­lec­tion, it’s a shame that this is not more ge­ne­rous­ly re­flec­ted in this pre­sen­ta­tion. Li­ke­wise, it’s di­sap­poin­ting that Stel­la is re­pre­sen­ted by on­ly one (ad­mit­ted­ly ex­cellent) pain­ting, in­con- gruous in light of the rich­ness of the mu­seum’s hol­dings of work made by this ar­tist du­ring the va­rious and va­ried per­iods of his ca­reer. Of course, in or­der to fit this show in­to Frank Geh­ry’s contai­ner, the num­ber of works per ar­tist had to be res­tric­ted so as to not ne­glect ma­ny other ma­jor fi­gures. (Does that ex­plain Ge­rhard Rich­ter’s so­li­ta­ry, pi­ti­ful­ly small-for­mat piece, with the ex­cuse that it’s about 9/11?) As the MoMA’s di­rec­tor writes, the mu­seum is a work in pro­gress whose brief is to re­flect the di­ver­si­ty of the in­ter­ests of its ar­tists and their evo­lu­tion over time.The fa­mous mo­der­nist nar­ra­tive gets lost amid Fe­lix Gon­za­lezTorres’s piles of can­dy and the dra­wings of the Tur­kish ar­tist As­li Ça­vuşoğ­lu. While the de­si­gn de­part­ment’s ac­qui­si­tions (such as Google’s Emo­jis) seem ap­pro­priate for a mo­dern art mu­seum’s mis­sion, others seem mar­ked by what Su­san Pa­gé, in the pre­face to the ca­ta­logue, calls the “la­bo­ra­to­ry spi­rit,” a mind­set that, she says, consti­tutes the un­sur­pas­sable ho­ri­zon for those who de­fine them­selves as “being mo­dern, and that could well, more than this ex­hi­bi­tion shows, have been the spi­rit of MoMA ever since its foun­ding.

Trans­la­tion, L-S Tor­goff

(1) The art­works re­pro­du­ced in this ca­ta­logue are ar­ran­ged in the or­der in which they were ac­qui­red, so that, for ins­tance, neigh­bo­ring the Si­gnac pain­ting is a Nau­man neon.

Ci-des­sus / above: De g. à dr. / from left: Sher­rie Le­vine, Jeff Wall, Ch­ris­to­pher Wool Ci-des­sous / be­low: Ja­net Car­diff. « The For­ty-Part Mo­tet »

« Être mo­derne: le MoMA à Pa­ris ». Vue de l’ex­po­si­tion. À gauche/ left: B. Nau­man.“Being Mo­dern: MoMA in Pa­ris“. Ex­hi­bi­tion view

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