Loin­tains an­cêtres

Cette in­vi­ta­tion à re­mon­ter jus­qu’à nos ori­gines est ri­che­ment illus­trée et do­cu­men­tée.

Lire - - Sciences - So­phie A. de BEAUNE et An­toine BAL­ZEAU Notre pré­his­toire par et 208 p., Be­lin, 29,90

Qui n’est pas fas­ci­né par le mys­tère des ori­gines ? Sur­tout quand il s’agit de celles de l’homme. Un des pre­miers, Ray­mond Dart, Sud-Afri­cain d’ori­gine aus­tra­lienne, sug­gère des ra­cines afri­caines après avoir exa­mi­né un fos­sile très an­cien, ce­lui de l’en­fant de Taung. Pour lui, il crée une nou­velle es­pèce, Aus­tra­lo­pi­the­cus afri­ca­nus, qu’il croit le chaî­non man­quant entre les grands singes et l’homme. Dart a ins­pi­ré des équipes de fouilleurs qui qua­drillent le conti­nent. Les ex­perts constatent qu’il n’y a pas d’évo­lu­tion en ligne droite, mais « buis­son­nante », avec des es­pèces qui dis­pa­raissent sans des­cen­dance. C’est cette re­cherche, celle des modes de vie des êtres en­fouis dans les sé­di­ments et dont il ne reste que des os, que ra­conte ce livre pas­sion­nant, in­ti­tu­lé so­bre­ment Notre pré­his­toire. Des pre­miers ou­tils à la maî­trise du feu, de la sor­tie de l’Afrique à la conquête de l’Asie, puis de l’Océa­nie et des Amé­riques, de la ren­contre entre néan- der­ta­liens et hommes mo­dernes, tout est ex­pli­qué, do­cu­men­té. Et ma­gni­fi­que­ment illus­tré.

Les au­teurs montrent comment, très tôt, nos an­cêtres ont maî­tri­sé la taille de la pierre, comment ils ont ex­ploi­té les ter­ri­toires, or­ga­ni­sé la chasse, fa­çon­né des armes et des bi­joux, in­ven­té des ins­tru­ments de mu­sique, dé­co­ré des ca­vernes et en­se­ve­li leurs morts. On est stu­pé­fait de­vant tant d’or­ga­ni­sa­tion, de créa­ti­vi­té, de ré­flexion. D’au­tant plus que les dé­cou­vertes se mul­ti­plient. Voi­ci peu, des fos­siles d’hu­mains très pe­tits étaient trou­vés dans l’île in­do­né­sienne de Flo­rès. Comment ex­pli­quer leur na­nisme si­non par leur iso­le­ment? Et, très ré­cem­ment, une équipe amé­ri­caine vient de mettre au jour, en Afrique du Sud, des fos­siles, bap­ti­sés Ho­mo na­le­di, qui in­triguent toute la com­mu­nau­té scien­ti­fique. D’où ve­naient-ils? A quel groupe se rat­tachent-ils? Chaque os sor­ti de terre re­met en cause les cer­ti­tudes pas­sées, re­lance les dé­bats sur le cou­si­nage entre hu­mains et grands singes. La pa­léon­to­lo­gie hu­maine est une science ré­cente, mais riche en re­bon­dis­se­ments et sup­pu­ta­tions. Ce livre très com­plet nous per­met de mieux com­prendre les dé­bats qui l’agitent. Fran­çoise Mo­nier

So­phie A. de Beaune An­toine Bal­zeau,

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