Orien­te e Oc­ci­den­te: stes­so cer­vel­lo ma per­cor­si di­ver­si

Scien­ze co­gni­ti­ve Le ri­cer­che mo­stra­no che la men­te di in­di­vi­dui che pro­ven­go­no da am­bien­ti dif­fe­ren­ti fun­zio­na in mo­di dif­fe­ren­ti. An­che per cal­co­li sem­pli­ci co­me 1+1=2, ci­ne­si e ame­ri­ca­ni at­ti­va­no aree ce­re­bra­li di­stin­te

Corriere della Sera - La Lettura - - Orizzonti Società - di IDA BOZZI

«Gli ame­ri­ca­ni bian­chi con­cen­tra­no gli sguar­di più sull’og­get­to cen­tra­le di un’im­ma­gi­ne ri­spet­to ai ci­ne­si, che guar­da­no an­che lo sfon­do. L’ori­gi­ne del­la dif­fe­ren­za po­treb­be es­se­re do­vu­ta al­la mag­gior con­cen­tra­zio­ne del man­da­ri­no su im­ma­gi­ni e scrit­tu­ra, in con­tra­sto con la mag­gior fo­ca­liz­za­zio­ne dell’in­gle­se sul suo­no»

La ri­cer­ca ten­ta di sta­bi­li­re da tem­po quan­to la no­stra for­ma­zio­ne, la no­stra ap­par­te­nen­za all’una o all’al­tra cul­tu­ra, il no­stro am­bien­te, de­ter­mi­ni­no una dif­fe­ren­za nel fun­zio­na­men­to del no­stro cer­vel­lo. Le ri­spo­ste non so­no uni­vo­che, tra chi in­ter­pre­ta l’at­ti­vi­tà del cer­vel­lo co­me una Ta­bu­la ra­sa del tut­to mo­del­la­bi­le dal mon­do ester­no (co­sì si in­ti­to­la­va nel 2002 un sag­gio di Ste­ven Pin­ker, psi­co­lo­go di Har­vard) o se esi­sta­no at­teg­gia­men­ti pre­cul­tu­ra­li in­na­ti. In­som­ma, se le pro­prie­tà del cer­vel­lo uma­no sia­no il ri­sul­ta­to di un’evo­lu­zio­ne bio­lo­gi­ca, il frut­to dell’espe­rien­za op­pu­re il ri­sul­ta­to di una coe­vo­lu­zio­ne tra iden­ti­tà cul­tu­ra­le e bio­lo­gia.

Il te­ma è mol­to va­sto e di­bat­tu­to (tan­to che un con­ve­gno in pro­gram­ma a Fi­ren­ze dal 4 al 6 apri­le — or­ga­niz­za­to da In­ter­cul­tu­ra — si in­ti­to­la Ta­bu­la ra­sa? con il pun­to in­ter­ro­ga­ti­vo), ma all’in­ter­no dei di­ver­si fi­lo­ni di stu­dio, più di una cer­tez­za scien­ti­fi­ca è sta­ta raggiunta. La cul­tu­ra ci mo­di­fi­ca, e un cer­vel­lo bi­cul­tu­ra­le sem­bra ad­di­rit­tu­ra in gra­do di mu­ta­re per­cor­so neu­ra­le «swit­chan­do», spo­stan­do­si cioè tra le due cul­tu­re, co­me spie­ga Hong Ying-yi, do­cen­te al­la Hong Kong Uni­ver­si­ty che da tem­po por­ta avan­ti un pro­gram­ma di ri­cer­che in­ter­di

sci­pli­na­ri in cui con­flui­sco­no psi­co­lo­gia so­cia­le, neu­ro­scien­ze e ge­ne­ti­ca. E che ha spe­ri­men­ta­to in pri­ma per­so­na l’ap­par­te­nen­za a due cul­tu­re, dal mo­men­to che è cre­sciu­ta a Hong Kong e ha in­se­gna­to ne­gli Sta­ti Uni­ti.

«Sia la strut­tu­ra — spie­ga Hong — sia la fun­zio­ne del cer­vel­lo uma­no nel cor­so del suo svi­lup­po so­no mo­del­la­ti dall’am­bien­te. L’am­bien­te so­cia­le a sua vol­ta è mo­del­la­to dal­la cul­tu­ra. La cul­tu­ra è crea­ta e mo­del­la­ta da­gli es­se­ri uma­ni. Vi­ste que­ste pre­mes­se, l’in­te­ra­zio­ne e la “mu­tua co­sti­tu­zio­ne” tra for­ze cul­tu­ra­li e neu­ra­li dan­no ori­gi­ne a di­ver­si mo­del­li di co­gni­zio­ne e com­por­ta­men­to. Nel ca­so di Orien­te e Oc­ci­den­te, le dif­fe­ren­ze pos­so­no ve­ri­fi­car­si in ter­mi­ni di di­ver­si mo­del­li com­por­ta­men­ta­li os­ser­va­bi­li mo­du­la­ti da una sot­to­stan­te di­ver­sa at­ti­va­zio­ne neu­ra­le. Ad esem­pio, nel­la mia ri­cer­ca ho con­fron­ta­to le at­ti­va­zio­ni neu­ra­li di ci­ne­si e bian­chi ame­ri­ca­ni du­ran­te la vi­sio­ne di im­ma­gi­ni che mo­stra­va­no un og­get­to cen­tra­le (ad esem­pio, un ae­reo) ri­spet­to a uno sfon­do (l’ae­reo in vo­lo tra le mon­ta­gne). Pre­ce­den­ti ri­cer­che di Ri­chard Ni­sbett e col­le­ghi ave­va­no mo­stra­to che gli ame­ri­ca­ni bian­chi con­cen­tra­no gli sguar­di più sull’og­get­to ri­spet­to ai sog­get­ti ci­ne­si, che ten­do­no a dif­fon­de­re lo sguar­do an­che sul­lo sfon­do».

E nel suo stu­dio, cos’ha sco­per­to?

«Nel­la mia ri­cer­ca, ho tro­va­to una di­ver­sa at­ti­va­zio­ne neu­ra­le nell’area del com­ples­so oc­ci­pi­ta­le la­te­ra­le del cer­vel­lo (area fon­da­men­ta­le per il ri­co­no­sci­men­to de­gli og­get­ti), che sta al­la ba­se di que­sta dif­fe­ren­za com­por­ta­men­ta­le tra par­te­ci­pan­ti ci­ne­si e ame­ri­ca­ni. Un al­tro esem­pio: ri­sol­ve­re i pro­ble­mi arit­me­ti­ci di ba­se at­ti­va le aree ce­re­bra­li di Bro­ca e di Wer­nic­ke, che so­no an­che coin­vol­te nell’ela­bo­ra­zio­ne del lin­guag­gio. Nel 2006, Tang Yi-yuan e col­le­ghi han­no mes­so a con­fron­to sog­get­ti ma­dre­lin­gua ci­ne­si e in­gle­si e han­no fat­to lo­ro ri­sol­ve­re lo stes­so in­sie­me di sem­pli­ci pro­ble­mi ma­te­ma­ti­ci. Han­no sco­per­to che in chi era ma­dre­lin­gua ci­ne­se non c’era so­lo una mi­no­re at­ti­va­zio­ne in que­ste aree del lin­guag­gio di quan­to non ac­ca­des­se tra gli an­glo­fo­ni ma an­che mag­gio­re at­ti­va­zio­ne nel­le aree del­la cor­tec­cia pre­mo­to­ria as­so­cia­te al mo­vi­men­to».

Quin­di, due per­cor­si neu­ra­li di­ver­si per ri­sol­ve­re un uni­co pro­ble­ma ma­te­ma­ti­co?

«L’ori­gi­ne di que­sta dif­fe­ren­za po­treb­be es­se­re do­vu­ta al­la mag­gior con­cen­tra­zio­ne del­la lin­gua ci­ne­se sul­le im­ma­gi­ni e sul­la scrit­tu­ra, in con­tra­sto con la mag­gior fo­ca­liz­za­zio­ne dell’in­gle­se sul suo­no. Le aree as­so­cia­te a vi­sio­ne e mo­vi­men­to po­treb­be­ro es­se­re più uti­li per ac­ce­de­re al­le re­go­le per ri­sol­ve­re un pro­ble­ma ma­te­ma­ti­co per chi par­la ci­ne­se, men­tre le aree le­ga­te all’ela­bo­ra­zio­ne lin­gui­sti­ca e all’in­for­ma­zio­ne ver­ba­le po­treb­be­ro es­se­re più coin­vol­te per la so­lu­zio­ne del­lo stes­so pro­ble­ma da par­te de­gli an­glo­fo­ni. Ci­ne­si e ame­ri­ca­ni ar­ri­va­no al­la stes­sa con­clu­sio­ne, ad esem­pio che uno più uno fa due ma i per­cor­si neu­ra­li che com­pio­no per ar­ri­var­ci sem­bra­no di­ver­si. Det­to que­sto, ci so­no due pun­ti da sot­to­li­nea­re: pri­mo, non ci so­no prove di dif­fe­ren­ze strut­tu­ra­li nel cer­vel­lo tra Orien­te e Oc­ci­den­te. I no­stri cer­vel­li non so­no di­ver­si. Se­con­do, le dif­fe­ren­ze com­por­ta­men­ta­li e neu­ra­li os­ser­va­te so­no do­vu­te a dif­fe­ren­ti pra­ti­che cul­tu­ra­li (lin­guag­gio, va­lo­ri, nor­me so­cia­li) e quin­di pos­so­no cam­bia­re con nuo­ve pra­ti­che cul­tu­ra­li. Il che può ac­ca­de­re a cau­sa di mu­ta­men­ti ge­ne­ra­li o quan­do le per­so­ne ac­qui­si­sco­no abi­tu­di­ni di­ver­se, con la vi­ta e lo stu­dio all’in­ter­no di una nuo­va cul­tu­ra».

Og­gi si par­la di so­cie­tà mul­ti­cul­tu­ra­le. Ma esi­ste un ri­scon­tro scien­ti­fi­co? Esi­ste un «pen­sie­ro mul­ti­cul­tu­ra­le»?

«Nel­la mia ri­cer­ca sul “cam­bio di cor­ni­ce cul­tu­ra­le” (nell’ar­ti­co­lo Mul­ti­cul­tu

ral Minds ap­par­so su “Scien­ce Wat­ch”), ho mo­stra­to che le per­so­ne pos­so­no ac­qui­si­re en­tram­bi i si­ste­mi cul­tu­ra­li, dell’Orien­te e dell’Oc­ci­den­te, e pos­so­no an­che “na­vi­ga­re” tra i due si­ste­mi. Il pro­ces­so se­gue tre prin­ci­pi di ac­qui­si­zio­ne del­la co­no­scen­za: di­spo­ni­bi­li­tà, ac­ces­si­bi­li­tà e ap­pli­ca­bi­li­tà. Quan­do gli in­di­vi­dui so­no espo­sti a en­tram­be le cul­tu­re, orien­ta­le e oc­ci­den­ta­le, pos­so­no ac­qui­si­re en­tram­bi i si­ste­mi di co­no­scen­za (strut­tu­re); di con­se­guen­za, en­tram­be le strut­tu­re so­no di­spo­ni­bi­li nel lo­ro re­per­to­rio co­gni­ti­vo. Nei di­ver­si con­te­sti (ad esem­pio, in un am­bien­te so­cia­le oc­ci­den­ta­le), i se­gna­li nell’am­bien­te “in­ne­sca­no” e au­men­ta­no l’ac­ces­si­bi­li­tà co­gni­ti­va del cor­ri­spon­den­te si­ste­ma di co­no­scen­za (por­tan­do­lo “in ci­ma al­la men­te”). La co­no­scen­za cul­tu­ra­le ac­ces­si­bi­le sa­rà usa­ta nell’am­bien­te se è ap­pli­ca­bi­le in quel mo­men­to. Que­sto “cam­bio di cor­ni­ce” può an­che cam­bia­re l’at­ti­va­zio­ne neu­ra­le». Cioè non si cam­bia so­lo in ap­pa­ren­za: lo «swit­ch» è ad­di­rit­tu­ra neu­ra­le?

«Stu­dio­si co­me Joan Chiao e col­le­ghi han­no “in­ne­sca­to” in­di­vi­dui bi­cul­tu­ra­li asia­ti­ci-ame­ri­ca­ni, cioè con en­tram­bi i si­ste­mi di co­no­scen­za, con di­ver­si sti­mo­li: i sog­get­ti han­no mo­stra­to un’at­ti­va­zio­ne neu­ra­le cul­tu­ral­men­te ti­pi­ca in fun­zio­ne dei di­ver­si sti­mo­li ri­ce­vu­ti. Cioè, le in­fluen­ze cul­tu­ra­li sul­le fun­zio­ni neu­ra­li so­no di­na­mi­che e spe­ci­fi­che per il con­te­sto. Ciò di­mo­stra an­che che il no­stro cer­vel­lo è al­ta­men­te mal­lea­bi­le».

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