Co­sì fred­do da so­prav­vi­ve­re

Fron­tie­re Le bas­se tem­pe­ra­tu­re han­no de­ci­ma­to gli es­se­ri uma­ni in mol­te cir­co­stan­ze: in mon­ta­gna, nei nau­fra­gi, in bat­ta­glia. Ma stu­dio­si co­me Mat­teo Cer­ri la­vo­ra­no per­ché di­ven­ti­no una ri­sor­sa. «An­che nel­le esplo­ra­zio­ni spa­zia­li»

Corriere della Sera - La Lettura - - Universi Biologia - Di EMI­LIO COZ­ZI

Spa­zio pro­fon­do. In­ter­no. La stan­za è sfio­ra­ta da una lu­ce lat­ti­gi­no­sa. Se non fos­se per un ron­zio per­cet­ti­bi­le ap­pe­na, i sar­co­fa­ghi sdra­ia­ti a rag­gie­ra sa­reb­be­ro mu­ti co­me le pa­re­ti. Poi, con un beep, tut­to si at­ti­va: la lu­ce cre­sce, scher­mi pri­ma in­vi­si­bi­li ora ri­schia­ra­no tu­te e ca­schi. Quin­di, co­me per ma­gia, i sar­co­fa­ghi si apro­no. E den­tro, l’uo­mo si sve­glia da un son­no lun­go anni. Po­treb­be es­se­re una sce­na di Alien, di 2001: Odis­sea nel­lo spa­zio o di un qual­sia­si film fan­ta­scien­ti­fi­co sui viag­gi nel co­smo: ve­de­re astro­nau­ti sve­gliar­si in mez­zo al nien­te si­de­ra­le ci è tan­to fa­mi­glia­re da non pen­sar­ci.

Ep­pu­re l’iber­na­zio­ne ar­ti­fi­cia­le, o se si pre­fe­ri­sce il le­tar­go in­dot­to, è dav­ve­ro una del­le fron­tie­re dell’esplo­ra­zio­ne. Un oriz­zon­te che pro­met­te ap­pli­ca­zio­ni im­por­tan­ti qui, sul­la Ter­ra: nel­la ri­cer­ca, nel­la me­di­ci­na, nel­la vi­ta. So­no que­ste le pro­spet­ti­ve rac­con­ta­te da La cu­ra del fred­do, il re­cen­te li­bro di Mat­teo Cer­ri (Ei­nau­di, pp. 176, € 13), che del tor­po­re sin­te­ti­co è uno dei mas­si­mi ri­cer­ca­to­ri ita­lia­ni. Ar­ri­va­to ter­zo al Pre­mio na­zio­na­le di di­vul­ga­zio­ne scien­ti­fi­ca Gian­car­lo Do­si, Cer­ri la­vo­ra an­che per con­to dell’Agen­zia spa­zia­le eu­ro­pea al­la tra­sfor­ma­zio­ne di un «kil­ler na­tu­ra­le», il fred­do ap­pun­to, in una ri­sor­sa.

Per­ché, co­me lei scri­ve, ab­bia­mo un «pes­si­mo rap­por­to» con le bas­se tem­pe­ra­tu­re?

«Il fred­do ci ha de­ci­ma­ti in mol­te cir­co­stan­ze: nel­le esplo­ra­zio­ni, in al­ta mon­ta­gna, sui cam­pi di bat­ta­glia, nei nau­fra­gi. Il no­stro or­ga­ni­smo, in­fat­ti, è sta­to vin­co­la­to dall’evo­lu­zio­ne al­la di­fe­sa di una tem­pe­ra­tu­ra cor­po­rea co­stan­te. Quan­do il ca­lo­re am­bien­ta­le scen­de, il no­stro con­su­mo ener­ge­ti­co au­men­ta, nel ten­ta­ti­vo di im­pe­di­re al cor­po di raf­fred­dar­si. Pur­trop­po pos­sia­mo in­ve­sti­re in que­sta di­fe­sa so­lo un cer­to quan­ti­ta­ti­vo di ri­sor­se. Se non ba­sta, il cuo­re smet­te di fun­zio­na­re be­ne, por­tan­do­ci al­la co­sid­det­ta “dol­ce mor­te”. Ci so­no ani­ma­li che rie­sco­no a sur­ge­lar­si e a ri­ma­ne­re vi­vi, ma per ora que­sta pos­si­bi­li­tà nell’uo­mo non è com­ple­ta­men­te sfrut­ta­bi­le. Cer­to, esi­sto­no già dit­te che of­fro­no ser­vi­zi di crio­ni­ca: la lo­ro spe­ran­za è tut­ta ri­po­sta nel fu­tu­ro del­la ri­cer­ca».

Una fron­tie­ra che si chia­ma iber­na­zio­ne o tor­po­re sin­te­ti­co. Va­le a di­re?

«L’iber­na­zio­ne, che co­no­scia­mo co­me “le­tar­go” e che tec­ni­ca­men­te si chia­ma tor­po­re, è una con­di­zio­ne in cui en­tra­no al­cu­ni mam­mi­fe­ri co­me l’or­so, lo sco­iat­to­lo, il ghi­ro o il cri­ce­to. Que­sti ani­ma­li, per so­prav­vi­ve­re all’in­ver­no o al­la scar­si­tà di ri­sor­se, in­ve­ce di au­men­ta­re il me­ta­bo­li­smo per man­te­ner­si sui 37°C, lo di­mi­nui­sco­no, la­scian­do­si raf­fred­da­re. So­no pe­rò sem­pre in gra­do di sve­gliar­si e tor­na­re attivi. Con “tor­po­re sin­te­ti­co” ci si ri­fe­ri­sce al­la pos­si­bi­li­tà di in­dur­re uno sta­to si­mi­le al le­tar­go in ani­ma­li, co­me l’uo­mo, che non so­no in gra­do di at­ti­var­lo na­tu­ral­men­te».

Nel li­bro ci­ta due ca­si di ipo­ter­mia non an­co­ra spie­ga­ti dal­la scien­za, quel­li di Beck Wea­thers, nel 1996, e Lin­coln Hall, nel 2006: per­ché so­no im­por­tan­ti?

«Og­gi di­ver­si grup­pi di ri­cer­ca la­vo­ra­no per svi­lup­pa­re una tec­no­lo­gia che in­du­ca il tor­po­re sin­te­ti­co nell’uo­mo. Al­la ba­se, c’è l’idea che tut­ti i mam­mi­fe­ri di­spon­ga­no dei ge­ni ne­ces­sa­ri per so­prav­vi­ve­re in que­sta con­di­zio­ne, seb­be­ne al­cu­ni ab­bia­no per­so la ca­pa­ci­tà di at­ti­var­li. Di­ver­si ca­si sup­por­ta­no que­sta con­clu­sio­ne, co­me il mi­ra­co­lo­so ri­tor­no al­la vi­ta di Wea­thers e Hall. Men­tre sca­la­va­no l’Eve­re­st, i due al­pi­ni­sti so­no sta­ti da­ti per mor­ti e so­no sta­ti la­scia­ti ri­spet­ti­va­men­te a 8.200 e 8.600 me­tri. La co­sa straor­di­na­ria non è so­lo che en­tram­bi so­no sta­ti ri­tro­va­ti vi­vi: Wea­thers si ri­sve­gliò spon­ta­nea­men­te e tor­nò al cam­po ba­se sul­le sue gam­be. Hall fu sco­per­to il gior­no do­po da un’al­tra spe­di­zio­ne men­tre, se­du­to nel­la po­si­zio­ne del lo­to, guar­da­va l’al­ba hi­ma­la­ya­na. L’uni­ca spie­ga­zio­ne del mi­ste­ro è l’ipo­te­si che le con­di­zio­ni estre­me ab­bia­no “riat­ti­va­to” l’abi­li­tà an­ce­stra­le di en­tra­re in le­tar­go».

Per­ché la pro­spet­ti­va po­treb­be «spa­lan­ca­re le por­te dell’esplo­ra­zio­ne» spa­zia­le?

«L’esplo­ra­zio­ne uma­na del si­ste­ma so­la­re si scon­tra con il pro­ble­ma del­le ra­dia­zio­ni co­smi­che: la vi­ta pro­fes­sio­na­le de­gli astro­nau­ti è de­li­mi­ta­ta dal­le quan­ti­tà di ra­dia­zio­ni a cui so­no espo­sti. Al mo­men­to, una mis­sio­ne su Mar­te si av­vi­ci­ne­reb­be mol­to a que­sto li­mi­te, che ver­reb­be am­pia­men­te su­pe­ra­to da viag­gi ver­so me­te più lon­ta­ne. Il tor­po­re sin­te­ti­co, pe­rò, ren­de le cel­lu­le mol­to re­si­sten­ti al­le ra­dia­zio­ni. Inol­tre, pre­vie­ne l’in­sor­gen­za del­la de­bo­lez­za mu­sco­la­re e os­sea cau­sa­ta dal di­su­so, ri­du­ce il fab­bi­so­gno di ci­bo e la pro­du­zio­ne di scar­ti or­ga­ni­ci e di­mi­nui­sce il ri­schio che even­ti di na­tu­ra psi­co­ti­ca in­sor­ga­no in un’astro­na­ve, che, per la man­can­za di pri­va­cy e per la lon­ta­nan­za dal­la Ter­ra, non è pro­pria­men­te ospi­ta­le».

Le isti­tu­zio­ni ci cre­do­no?

«Al­cu­ni anni fa, l’Agen­zia spa­zia­le eu­ro­pea (l’Esa) ha fon­da­to un grup­po di ri­cer­ca, chia­ma­to To­pi­cal Team on Hi­ber­na­tion, di cui fac­cio par­te. Il suo sco­po è va­lu­ta­re le ap­pli­ca­zio­ni spa­zia­li del tor­po­re sin­te­ti­co. La Na­sa ha ini­zia­to a va­lu­ta­re un’at­ti­vi­tà si­mi­le l’an­no scor­so, an­che se in pre­ce­den­za ha in­ve­sti­to in so­cie­tà private con lo stes­so ob­biet­ti­vo. Le op­por­tu­ni­tà so­no con­cre­te, co­sì co­me le ri­ca­du­te sa­ni­ta­rie ed economiche».

A che pun­to è il pro­get­to?

«La­vo­ria­mo all’in­du­zio­ne del tor­po­re sin­te­ti­co, per tro­var­ne nuo­vi mo­di, più sem­pli­ci ed ef­fi­ca­ci. Stu­dia­mo an­che il tor­po­re na­tu­ra­le: ab­bia­mo iden­ti­fi­ca­to per pri­mi un grup­po di neu­ro­ni che po­treb­be­ro es­se­re pro­prio quel­li “del tor­po­re” e ri­sul­ta­re quin­di uti­li in ter­mi­ni ap­pli­ca­ti­vi. Il pro­get­to era fi­nan­zia­to dall’Esa ed è sta­to pub­bli­ca­to su “Scien­ti­fic Re­ports” po­chi mesi fa».

Lo stu­dio ha a che fa­re con quel­lo di Sa­muel Ti­sher­man, la cui equi­pe me­di­ca po­che set­ti­ma­ne fa ha ope­ra­to un pa­zien­te in «ani­ma­zio­ne so­spe­sa»?

«L’ap­proc­cio di Ti­sher­man, cioè so­sti­tui­re il san­gue con un flui­do mol­to fred­do, è pen­sa­to per per­met­te­re a pa­zien­ti che ab­bia­no su­bi­to un gra­ve trau­ma emor­ra­gi­co, co­me un col­po d’ar­ma da fuo­co o una gra­ve fe­ri­ta da ta­glio, di so­prav­vi­ve­re ab­ba­stan­za per po­ter rag­giun­ge­re la sa­la ope­ra­to­ria. Sa­rà di gran­de in­te­res­se ca­pi­re co­me gli or­ga­ni dei pa­zien­ti rea­gi­ran­no a que­sto raf­fred­da­men­to for­za­to. Det­to que­sto, no, la pro­ce­du­ra di Ti­sher­man non in­du­ce il tor­po­re e, per quan­to ef­fi­ca­ce in me­di­ci­na d’ur­gen­za, non è uti­liz­za­bi­le per tem­pi che va­da­no ol­tre le po­che ore».

L’uo­mo del fu­tu­ro imi­te­rà l’or­so o lo sco­iat­to­lo?

«Il To­pi­cal Team si po­ne la stes­sa do­man­da ma in ter­mi­ni lie­ve­men­te di­ver­si: c’è chi so­stie­ne si deb­ba in­dur­re un tor­po­re “da or­so”, su­per­fi­cia­le e con un’ipo­ter­mia mo­de­ra­ta, e chi quel­lo “da sco­iat­to­lo”, più pro­fon­do. Og­gi non sa­prei di­re se ve­dre­mo or­so-nau­ti o sco­iat­to-nau­ti; ciò che mi au­gu­ro è che gli stu­di ci con­sen­ta­no di co­lo­niz­za­re nuo­vi mon­di e dar vi­ta a nuo­ve ci­vil­tà».

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