Buf­fett no sa­be có­mo ven­der pe­rió­di­cos

○ El in­ver­sor no ha en­con­tra­do la fór­mu­la pa­ra arre­glar su ca­de­na de com­pa­ñías de me­dios lo­ca­les. ¿Po­drá ayu­dar Lee En­ter­pri­ses?

Bloomberg BusinessWeek Mexico - - FINANZAS - —Katherine Chi­glinsky, Gerry Smith y Na­tas­ha Rausch

Wa­rren Buf­fett ado­ra los pe­rió­di­cos. Los re­par­tió de ado­les­cen­te y com­pró mu­chos pa­ra su con­glo­me­ra­do Berks­hi­re Hat­ha­way Inc. Aho­ra, el mul­ti­mi­llo­na­rio quie­re que un ex­terno le ayu­de a ope­rar la ma­yo­ría de ellos y lle­gó a un acuer­do con la ca­de­na Lee En­ter­pri­ses Inc. pa­ra su­per­vi­sar un im­pe­rio pe­rio­dís­ti­co que abar­ca de Nue­va Jer­sey a Te­xas, e incluye el Omaha World-He­rald, dia­rio de su ciu­dad.

Lee recibirá una cuo­ta anual de 5 mi­llo­nes de dó­la­res, ade­más de una par­te de las ga­nan­cias. Que Buf­fett ha­ya pa­sa­do de com­prar ávi­da­men­te dia­rios a bus­car un so­cio co­mer­cial pa­ra ellos, pue­de no sor­pren­der da­dos los problemas de la in­dus­tria. Pe­ro ha des­con­cer­ta­do a al­gu­nos tra­ba­ja­do­res ac­tua­les y exem­plea­dos. En años re­cien­tes, los mul­ti­mi­llo­na­rios han com­pra­do por na­da al­gu­nos me­dios en cri­sis, co­mo Jeff Be­zos al Washington Post o Pa­trick Shoo­nShiong, nue­vo pro­pie­ta­rio de Los Angeles Times. ¿Por qué el ter­cer hom­bre más ri­co del mun­do no quie­re in­ver­tir más di­ne­ro en sus pe­rió­di­cos?

Una di­fe­ren­cia es que los dia­rios de Buf­fett es­tán en una em­pre­sa pú­bli­ca y el mo­ti­vo ori­gi­nal tras la in­ver­sión se ha de­bi­li­ta­do. Buf­fett bus­ca co­mer­cios con fo­sos eco­nó­mi­cos pa­ra pro­te­ger­los.

Los pe­rió­di­cos ha­bían te­ni­do el con­trol de co­mu­ni­da­des, so­bre to­do en ciu­da­des pe­que­ñas, pues eran prác­ti­ca­men­te el úni­co si­tio en don­de los ne­go­cios lo­ca­les po­dían anun­ciar­se. Buf­fett re­co­no­ce que ya hay otro si­tio en don­de pue­den ha­cer­lo: in­ter­net. “Ya no son los mi­ni­mo­no­po­lios que al­gu­na vez fue­ron”, afir­ma Law­ren­ce Cun­ning­ham, pro­fe­sor en la Uni­ver­si­dad Geor­ge Washington y au­tor del li­bro 'Berks­hi­re más allá de Buf­fett'.

Se re­du­ce la cir­cu­la­ción de pu­bli­ca­cio­nes, pe­ro Berks­hi­re ofre­ce po­cos de­ta­lles de sus fi­nan­zas. Se­gún sus re­por­tes anua­les, el in­gre­so fue me­nor en 2015 y las ga­nan­cias ca­ye­ron en 2016. “Nues­tro ob­je­ti­vo es pu­bli­car nues­tros pe­rió­di­cos im­pre­sos siem­pre y cuan­do sean via­bles eco­nó­mi­ca­men­te”, es­cri­bió Debbie Bo­sa­nek, asis­ten­te de Buf­fett. Aun­que el mag­na­te a ve­ces se sa­le del negocio pue­de ser rea­cio a la ven­ta. Por ejem­plo, Berks­hi­re aún es pro­pie­ta­rio de una com­pa­ñía de en­ci­clo­pe­dias. Es un gan­cho: “Cuan­do com­pra una com­pa­ñía, pue­de de­cir al ven­de­dor que nun­ca lo de­ja­rá”, di­ce Cun­ning­ham. “Ese com­pro­mi­so a la per­ma­nen­cia pue­de ser de­ci­si­vo”.

Los ries­gos de Buf­fett con los pe­rió­di­cos co­men­za­ron ha­ce mu­cho. Com­pró el Omaha Sun en 1969. En 1977, ad­qui­rió lo que aho­ra se lla­ma Buf­fa­lo News. Esa pu­bli­ca­ción no es­tá in­clui­da en el acuer­do con Lee. Buf­fett com­pró el World-He­rald en un pac­to de 2011 que in­cluía pe­rió­di­cos en Ne­bras­ka y Io­wa. Al año si­guien­te, ad­qui­rió dia­rios de Me­dia Ge­ne­ral Inc.

La ame­na­za del in­ter­net no era un se­cre­to en 2011 y 2012, pe­ro Buf­fett ad­qui­rió to­dos los pe­rió­di­cos a “pre­cios ra­zo­na­bles”, afir­mó en ma­yo. Co­mo re­sul­ta­do, no son un pro­ble­ma gra­ve pa­ra Berks­hi­re, que ge­ne­ró más de 242 mil mi­llo­nes de dó­la­res en in­gre­sos el año pa­sa­do. Sin em­bar­go, el so­cio co­mer­cial de Buf­fett, Char­lie Mun­ger, co­men­tó en la reunión que la in­dus­tria ha caí­do más rá­pi­do de lo es­pe­ra­do.

El pac­to Lee-Berks­hi­re de ju­nio pa­re­ce ser úni­co, se­gún el ana­lis­ta Ken Doc­tor. La com­pa­ñía de Buf­fett ce­de­rá al­go, pe­ro no to­do el con­trol. Lee pue­de des­pe­dir a em­plea­dos o ajus­tar el pre­cio publicitario sin pre­via apro­ba­ción de Berks­hi­re, ex­cep­to cuan­do Berks­hi­re re­cha­ce esas me­di­das en su pre­su­pues­to anual. No pue­de ce­rrar un me­dio sin que la ma­triz lo aprue­be. El acuer­do ex­tien­de la su­per­vi­sión de Lee a 79 mer­ca­dos, de 49 pre­vios. En­ca­ja en una ten­den­cia de la in­dus­tria de usar la es­ca­la pa­ra ba­jar cos­tos. “Es­te acuer­do es so­lo otra for­ma de re­du­cir gas­tos ope­ra­ti­vos”, di­jo Doc­tor. Hay po­ca su­per­po­si­ción en­tre las dos com­pa­ñías ex­cep­to en Ne­bras­ka, don­de Lee es pro­pie­ta­rio de Lin­coln Jour­nal Star.

No es la pri­me­ra vez que las com­pa­ñías han tra­ba­ja­do jun­tas. Berks­hi­re ayu­dó a Lee, con se­de en Io­wa, a re­fi­nan­ciar deu­da y al­gu­na vez fue su ac­cio­nis­ta. Terry Kroe­ger, di­rec­tor eje­cu­ti­vo de BH Me­dia Group, la prin­ci­pal uni­dad de pe­rió­di­co de Berks­hi­re, de­ja­rá el pues­to. El am­bien­te en las re­dac­cio­nes ha cam­bia­do. Des­pués de que Berks­hi­re ad­qui­rie­ra News & Ad­van­ce de Lynch­burg, Vir­gi­nia, en el acuer­do Me­dia Ge­ne­ral, los em­plea­dos es­ta­ban op­ti­mis­tas, se­gún Jill Nan­ce Waugh, ex­fo­tó­gra­fa del me­dio. Años des­pués, tras otra vi­si­ta, se sin­tió des­mo­ra­li­za­da por el dis­cur­so de Kroe­ger de que nin­gún cos­to de vida su­be. Hay una sen­sa­ción de pánico por el re­cor­te de em­pleos, se­gún tra­ba­ja­do­res y exem­plea­dos de los pe­rió­di­cos de BH Me­dia. En un me­mo­rán­dum de 2016 ob­te­ni­do por Bloom­berg News, Kroe­ger di­jo que ese era uno de los años más desafian­tes en la me­mo­ria re­cien­te tan­to pa­ra la com­pa­ñía co­mo pa­ra el res­to de la in­dus­tria. Los pe­rió­di­cos de Buf­fett han ba­ta­lla­do pa­ra au­men­tar las sus­crip­cio­nes di­gi­ta­les, a los de Lee no les ha ido me­jor, se­gún Doc­tor. Am­bas com­pa­ñías han vis­to có­mo se re­du­cen los in­gre­sos y Lee tam­bién ha des­pe­di­do a em­plea­dos. Aun así, ha li­dia­do me­jor con la cri­sis en la in­dus­tria al en­con­trar for­mas de re­du­cir cos­tos, afir­ma Doc­tor.

En la reunión de ma­yo, Buf­fett so­nó me­lan­có­li­co al ha­blar de las ex­pec­ta­ti­vas de los pe­rió­di­cos. “La im­por­tan­cia en la so­cie­dad, creo, en reali­dad es enor­me”, di­jo. “Y es­pe­ro que en­con­tre­mos al­go. Es­pe­ro que otros en­cuen­tren al­go, por­que lo co­pia­re­mos. Pe­ro has­ta aho­ra, no he­mos te­ni­do éxi­to en eso”.

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