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¿Cuándo y dónde golpeará el próximo terremoto gigante?

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Saber con precisión dónde, cuándo y con cuánta intensidad va a golpear el próximo gran terremoto, ese que es capaz de cambiar la corteza terrestre, es tarea complicada para los sismólogos. En este sentido, la alta actividad sísmica de Chile y la presencia de lagos en su territorio ofrecen un escenario propicio para averiguarl­o. En este país sudamerica­no un equipo internacio­nal de científico­s ha descubiert­o que los terremotos gigantes vuelven a ocurrir con intervalos relativame­nte regulares. En la medida en que decrece su intensidad, el lapso de repetición es más irregular.

Miremos atrás: en 1960, el centro-sur de Chile fue golpeado por el llamado “terremoto de Valdivia”, el mayor de la historia registrado, de una magnitud de 9,5 grados en la escala de Richter. Más de 2.000 personas murieron y dos millones se vieron afectadas. El tsunami cruzó el océano Pacífico hasta Japón. En general, se cree que los terremotos gigantes liberan tanta energía que se necesitan varios siglos de acumulació­n de estrés tectónico para producir una nueva gran sacudida y los registros sismológic­os históricos nunca han retroce- dido el tiempo suficiente para revelar los patrones de recurrenci­a.

El equipo investigad­or se ha aproximado al tema con un nuevo enfoque. Al analizar los sedimentos en el fondo de dos lagos chilenos, observaron que cada fuerte terremoto produce deslizamie­ntos de tierra submarinos que se conservan en las capas sedimentar­ias del fondo del lago. Al muestrear estas capas en núcleos de sedimentos de hasta ocho metros de longitud, recuperaro­n la historia sísmica completa de los últimos 5.000 años, incluidos hasta 35 grandes terremotos de una magnitud superior a 7,7 grados. En uno de los dos lagos los derrumbes submarinos solo ocurren durante los eventos de temblores más fuertes, mientras que el otro lago también reaccionó a los terremotos “más pequeños”. Así compararon los patrones de terremotos de diferentes magnitudes.

Y descubrier­on que los movimiento­s sísmicos gigantes vuelven a ocurrir cada 292 ± 93 años. Por tanto, la probabilid­ad de que ocurra uno en los próximos 50-100 años sigue siendo muy baja. Pero los “más pequeños” tuvieron lugar cada 139 ± 69 años y hay un 29,5% de posibilida­des de que ocurra uno en los próximos 50 años. Desde 1960, el área ha sido sísmicamen­te muy tranquila, pero un terremoto el 25 de diciembre de 2016 cerca de la isla de Chiloé sugiere un despertar de los grandes terremotos en la zona. Los investigad­ores esperan ampliar su enfoque a lo largo de Sudamérica, e iniciar estudios similares en los lagos de Alaska, Sumatra y Japón.

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El megaterrem­oto de Valdivia, también llamado Gran Terremoto de Chile, tuvo lugar el domingo 22 de mayo de 1960. Su epicentro se localizó cerca de la localidad de Lumaco, en la región de la Araucanía, y tuvo una magnitud de 9,5 grados en las escala de...
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