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“La liga de Arabia Saudí no es una burbuja”

El nuevo CEO del Al Hilal habla con SPORT sobre el potente proyecto del fútbol saudí. Explica que el objetivo de su equipo es llegar a ganar el Mundial de Clubs y que quieren futbolista­s en su mejor momento

- FERRAN CORREAS

Esteve Calzada (Lleida, 1966) fue uno de los encargados de empezar a hacer rodar el Círculo Virtuoso en el FC Barcelona, desde el departamen­to de marketing, con Joan Laporta, Ferran Soriano y Sandro Rosell. Presidente del Sabadell hasta el pasado mayo, combinaba el cargo con su trabajo en el City Group. Tras doce años en el Manchester City, ha decidido iniciar una nueva aventura como CEO en el Al Hilal, el equipo saudí que es el más laureado de Asia y en el que militan Neymar, Bono, Malcom, Koulibaly, Mitrovic, Milinkovic-Savic, Rúben Neves...

¿Cómo llega Esteve Calzada al Al-Hilal?

A finales de agosto contactan conmigo los nuevos propietari­os del club, el fondo soberano que se ha hecho con cuatro de los clubs más importante­s de Arabia Saudí. No me dijeron para cuál de los clubs querían que trabajase. No buscaba nada porque estaba muy contento en el City, ganando títulos y haciendo récord de ingresos. Nos fuimos conociendo y me gustó el proyecto, sobre todo cuando se confirmó que iría al Al Hilal, el club más importante del país y de Asia. De hecho, les dije que solo vendría si era para ir al club más importante del país. A mediados de noviembre, lo cerramos.

¿Qué le hace dejar el City Group?

Llevaba allí doce años y pienso que todavía tengo energía para hacer cosas diferentes. Allí era el responsabl­e del área comercial de todos los equipos. Aquí, soy el CEO. Poder trabajar de director general me interesaba. Es una oportunida­d de hacer algo diferente. Fui hablando con gente que conocía el país, también con la familia, porque he venido solo, y decidí dar el paso. Lleva aquí poco más de una semana. ¿Alguna sorpresa?

Me ha sorprendid­o todo en positivo. La bienvenida que he tenido y la hospitalid­ad de la gente, como se preocupan de que los que venimos de fuera estemos bien tratados. He encontrado un plan y una ambición muy potentes, gente buedepende­rá na, con las ideas claras. Un Consejo de Administra­ción con gente con carrera de éxito. También hay mucho trabajo porque la idea es globalizar la marca del club. La ventaja es que lo hacemos con un club con una base sólida, potente y una gran base de aficionado­s.

¿Tuvo algún dilema moral?

La verdad es que no. Porque todas las conversaci­ones que tuve fueron positivas. He venido a hacer un trabajo profesiona­l y lo que sí he visto es que este país ha cambiado mucho. Estuve aquí hace siete años por primera vez y es como la noche y el día.

¿Puede resultar esta liga una burbuja, como pasó en China?

Para nada. Aquí hay afición real por el fútbol local. Hay países con muchos habitantes, pero en los que los aficionado­s son de los grandes clubs europeos, del City, del Barça, del Madrid. La base no se tiene que crear, ya está. Además, la visión de las autoridade­s y del Gobierno es a largo plazo. Más ahora que se ha confirmado que se jugará aquí el Mundial del 2034. Esto tiene recorrido, no es una burbuja. De hecho, una vez se ha dado un impulso inicial con todos estos fichajes, los ejecutivos debemos gestionar una cuenta de resultados como en cualquier empresa. Maximizar ingresos y ser prudentes en los gastos.

¿El ritmo de fichajes del pasado verano se mantendrá?

Esto es un impulso inicial que se ha hecho desde el Gobierno y forma parte de un programa que se llama PACE, después cada club ha hecho más fichajes por su cuenta. En nuestro caso, tenemos la fortuna de que nosotros tenemos potencial. Ahora

Aquí hay afición real por el fútbol local y la visión del gobierno es a largo plazo; esto tiene recorrido

No buscamos gente que venga a retirarse; queremos jugadores en su plenitud o jóvenes con potencial

Este campeonato no es una amenaza para los clubs europeos, pero ha venido para quedarse

de la capacidad de generar recursos de cada club. Nosotros la tenemos.

¿Y qué tipo de jugadores van a buscar fichar?

Desde que se hizo público que venía aquí me han escrito muchos agentes y jugadores que quieren venir a firmar aquí su último contrato. Si un jugador, aunque sea veterano, está en forma, perfecto. Pero no buscamos gente que venga aquí retirarse. Queremos jugadores que estén en su plenitud, entre 25-30 años, o jóvenes con potencial para crecer.

Entonces, la Liga Saudí es una amenaza real para los clubs europeos.

No diría una amenaza porque hay espacio para todos. Lo que sí es cierto es que se ha hecho una inversión en fichajes que está en los números de las cinco grandes ligas. No es una amenaza, pero esta liga ha venido para quedarse. Si hay afición y cada vez vienen mejores jugadores, evidenteme­nte la liga crecerá.

Además, no solo están fichando futbolista­s. También ejecutivos. Usted, acaba de llegar Ramon Planes...

Tiene sentido. Cuando veía que estaban fichando a estos jugadores, pensaba que ficharían también a gente con experienci­a en el mundo del fútbol y la gestión. Hay que pensar que el dinero no es ilimitado. Se me exigirá no tener pérdidas, como a cualquier ejecutivo de cualquier club o empresa del mundo. Debemos construir un equipo con las palancas tradiciona­les del mundo del fútbol: patrocinad­ores internacio­nales, camisetas, amistosos...

Uno de los objetivos es la globalizac­ión. ¿Cómo se hace para que el Al Hilal sea conocido en todo el mundo?

Por ejemplo, compitiend­o con los grandes clubs europeos. Tenemos ya plaza asegurada en el nuevo Mundial de Clubs que se jugará en Estados Unidos en 2025.

Trabajando marcas a nivel global, con Puma, por ejemplo, que es nuestro patrocinad­or, creando contenidos para diferentes países... ¿Un objetivo es poder competir con los grandes clubs europeos en el Mundial de Clubs?

Totalmente, la ambición es poder competir con ellos y ganar la competició­n.

La estrella del Al Hilal es Neymar. ¿Qué representa para el club?

Cuando se anunció su fichaje fue un impulso muy importante por la exposición del club a nivel internacio­nal. Hubo un consumo de contenidos muy grande del Al Hilal. Por desgracia, se lesionó muy rápido. Sin él, el equipo ha tenido muy buenos resultados. Espero que se recupere pronto y la temporada que viene esté bien, pues firmamos un contrato de dos años.

Benzema parece que no quiere volver tras este parón, como Henderson. ¿Hay cierto miedo a que esto se extienda?

Son análisis que se tienen que hacer jugador por jugador. Yo he hablado con los que han venido a nuestro club y están encantados. Y sus familias, también. Aquí viven en buenas condicione­s. Con buenas escuelas, buenas urbanizaci­ones. Nosotros tenemos buenas instalacio­nes, un proyecto sólido en cuanto a profesiona­lidad. Es importante porque ellos están dando buenas referencia­s a otros que queremos que vengan.

Usted, desde la parte ejecutiva, fue uno de los que hizo rodar el círculo virtuoso en el Barça. ¿Le sirve de referencia?

Totalmente. Son épocas diferentes, pero el concepto círculo virtuoso sigue vigente. Aquí lo estoy iniciando, como hicimos en el Barça y en el City. Necesitas un impulso inicial como fue para el Barça el fichaje de Ronaldinho. Aquí el impulso son todos estos fichajes para que venga más gente a los partidos, conseguir más patrocinad­ores, generar más recursos para volver a fichar. ¿Cómo ve al Barça desde la distancia?

Por lo que leo, hace sufrir por lo que se arrastra desde hace tiempo. Tiene muchas restriccio­nes que se agravan con el control financiero por parte de LaLiga más estricto del mundo. Creo que lo ha hecho bien logrando fichajes importante­s en estas condicione­s. La fuerza de la marca es muy potente y poco a poco se irá enderezand­o.

¿Y qué me dice del Sabadell?

Dejé la presidenci­a hace unos meses porque no me daba la vida, pero mantengo las acciones. Soy un seguidor más. Antes de venir para aquí estuve en el campo. Seré seguidor para toda la vida y me tocará sufrir desde la distancia.

Usted trabajaba para todos los clubs del City Group a nivel comercial. ¿Qué le parece lo que está haciendo el Girona?

Es el ejemplo de como se debe gestionar un club, sobre todo la parte deportiva. Es un ejemplo de círculo virtuoso. Has juntado jugadores que están teniendo mucho éxito y ello se está traduciend­o en las audiencias de televisión, en más ingresos a nivel comercial. Esto viene porque hay una estructura arriba estable, que deja hacer, que cuando las cosas no iban bien ha dotado a los técnicos de tranquilid­ad.

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// VALENTÍ ENRICH Esteve Calzada, posando en el campo de entrenamie­nto del Al Hilal (arriba) y en un momento de la entrevista (derecha)
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