美堅持磅呎吋藏2心態1考量

World Journal (New York) - Weekly Supplement - - 新聞眼 -

全世界剩下三國不採納公制度量衡單位,美國即其一,另兩國是賴比瑞亞和緬甸。為何美國堅持使用連它當初革命對象英國都換掉( 1963年)的磅和呎、吋呢?成本是一大考量,頑固、自以為老大心態也能解釋。先說成本。太空總署算過,光換掉由英制單位製作的設計圖、軟體等,就須花費3億7000萬元,幾乎是發射一艘太空梭費用的一半。全國50州加上海外領地要更改所有日常生活所見的路標、文件、紀錄、商品標誌等等,花費更不知凡幾。從獨立戰爭以來,僅經過一次內戰的美國,國力不斷壯大,國土不斷擴增,養成睥睨群倫的心態,最常被外交圈揶揄的那句「美國是宇宙的中心」,最足以形容美國人不甩其他國家的心態,要它改採公尺、公斤,哪有那麼容易?就如有人改動全國槍枝協會(National Rifle Association,NRA)那句標語:「要拿走我的吋磅,得敲開我冰冷死亡 的雙手。」(You can have my inchpounds when you pry them from my cold, dead hands.)不過,從首任總統華盛頓以來,就不乏見識廣闊的政治領袖,提議跟世界接軌度量衡。例如,華盛頓的國務卿傑佛遜在1790年就主張採行十進位的公制度量衡,但想到派員到法國取經的費用,又做罷了。

1821年的國務卿約翰亞當斯詢問22州意見後,認為沒必要改,也怕拿破崙政府倒台後法國自己不繼續推動公制。

1866年,內戰後的美國,接受法國邀請參加國際度量衡標準會議; 1890年進一步接受了公尺、公斤的「原始模型」,準備推行全國,但無疾而終。

到了1975年,國會還通過轉換到公制的法案,但拿掉10年內完成的但書,變成自願制,而不是強制推行。1988年修訂該法案,規定1992年前完成,仍無法推行全國。幸好科學界為了與世界接軌,自動採納了公制單位,也在學校推行兩制互換的計算教育,沒有讓美國人民太自外於世界潮流。如今,為了在全球化時代保持商業競爭力,跟中國、印度等製造業大國拚市場,看來,美國最終還是得向現實低頭;只是,它感到經濟現實重於面子與自尊的日子來到之前,還是會磅呎吋下去。

國際度量衡標準局局長米爾頓手持一個「公斤」的原型複製品。(美聯社)

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