Up close with the Patag­o­nian huemul

En­cuen­tros cer­canos con huemules

Patagon Journal - - CONTENTS - By Ro­drigo San­doval

The indige­nous tribes that are na­tive to the Patag­o­nia re­gion called them “Yak­shal,” or “Wü­mul,” ev­i­dence that this deer species, the south­ern­most in the world, has been a part of Patag­o­nia since time im­memo­rial. Nev­er­the­less, un­like in the North­ern Hemi­sphere, where spot­ting a deer is al­most rou­tine, in Patag­o­nia the huemul is scarce.

The Red List, a guide to the world's threat­ened species main­tained by the In­ter­na­tional Union for Con­ser­va­tion of Na­ture (IUCN), clas­si­fied the huemul (Hip­pocamelus bis­cul­cus) as en­dan­gered more than three decades ago, a sit­u­a­tion that still has not im­proved much to this day. The huemul reached this del­i­cate state due to col­o­niza­tion in re­cent cen­turies. Its peace­ful na­ture is al­most its worst en­emy, mak­ing it easy prey for hunters. As well, the in­tro­duc­tion of preda­tor species, and com­pet­i­tive species, like cat­tle, as well as con­tin­u­ing habi­tat loss, have ended up dec­i­mat­ing their pop­u­la­tion to the point that sight­ings are few. They are only found with any con­sis­tency on the main is­land of Chiloé and di­verse ar­eas of the Aysén and Ma­gal­lanes re­gions in Chile, and in very spe­cific spots in Ar­gen­tine Patag­o­nia.

Where to spot the huemuls?

Found mostly in parks and pro­tected ar­eas, in win­ter months, huemules come down to the lower sec­tors, mak­ing it eas­ier for sight­ings, while dur­ing sum­mer they are mostly in the higher el­e­va­tions.

The huemul is a rel­a­tively trust­ing an­i­mal, so it al­lows people to get pretty close, as long as the per­son avoids sud­den and threat­en­ing move­ments. It is highly rec­om­mended to ap­proach from a lower ground, giv­ing the huemul a priv­i­leged po­si­tion so that it feels safe and com­fort­able. As long as non-ag­gres­sive be­hav­ior is main­tained, it is pos­si­ble to have en­coun­ters with this beau­ti­ful species for well over an hour, some­times get­ting as close as 3 me­ters away from an adult spec­i­men.

The fol­low­ing is a list of the best places to get your chance at a close en­counter with a huemul: Queu­lat Na­tional Park. Here they are es­pe­cially found on the higher rungs of the trails and dur­ing the hottest pe­ri­ods. Cerro Castillo Na­tional Re­serve. The main path that crosses the Ibañez Pass is known to be vis­ited by huemules year round. More­over, small herds with calves can be seen from your car, so it's rec­om­mended to travel with cau­tion and at a re­duced speed. Ta­mango Na­tional Re­serve. Park rangers have tight con­trol over the huemul pop­u­la­tion here, with many of the deer wear­ing col­lars with ra­dio sig­nals. For vis­i­tors, the ad­van­tage is that on the or­ga­nized boat tours to the re­serve there is a 2:1 chance of com­ing across one of these spec­i­mens in the pic­nic ar­eas. It is also pos­si­ble to take day hikes into the re­serve, cross­ing places where you can see huemules no mat­ter the sea­son. Villa O’Hig­gins. On the side of the road of near the end of the Car­retera Aus­tral, or South­ern High­way, it's pos­si­ble to spot huemules at vir­tu­ally any time of day, and an­other rea­son why it's rec­om­mended to travel with cau­tion. Tor­res Del Paine. On the trails far re­moved from the park en­trance, hik­ers of­ten come across lone spec­i­mens of the huemul in all types of set­tings.

Los pue­b­los orig­i­nar­ios conocían al huemul como “Yak­shal”, y tam­bién como “Wü­mul”, de­mostrando que este ciervo, el más aus­tral del mundo, ha for­mado parte de la Patag­o­nia desde tiem­pos in­memo­ri­ales. Sin em­bargo, a difer­en­cia del hem­is­fe­rio Norte, donde ver ve­na­dos es algo ruti­nario, en el cono sur amer­i­cano es­tos mamíferos siguen siendo muy es­ca­sos.

La Lista Roja de es­pecies ame­nazadas de la IUCN -In­ter­na­tional Union for Con­ser­va­tion of Na­ture- clasi­ficó al huemul (Hip­pocamelus bis­cul­cus) como “en peli­gro de ex­tin­ción” desde hace ya más de tres dé­cadas, situación que no ha mejo­rado. Dicha cat­e­goría se ha de­bido a la pre­sión ejer­cida por el efecto de la col­o­nización en los úl­ti­mos dos sig­los.

A esto se su­man fac­tores como el con­fi­ado carác­ter del cer­vatillo que lo hace una presa fá­cil para cazadores. Además de la in­tro­duc­ción de es­pecies depredado­ras y com­pet­i­ti­vas, como el ganado, y de la pér­dida sostenida de hábi­tat, suma de el­e­men­tos que han ter­mi­nado por diez­mar las pobla­ciones al punto que sus avis­tamien­tos son rel­a­ti­va­mente es­ca­sos.

Sólo se los en­cuen­tra con mayor con­sis­ten­cia en al­gunos pun­tos de Chiloé y en di­ver­sas zonas de las re­giones de Aysén y Ma­gal­lanes (Chile), y en sitios muy es­pecí­fi­cos en la Patag­o­nia Ar­gentina.

¿Dónde ver Huemules?

Ex­is­ten áreas donde la prob­a­bil­i­dad de en­con­trarse con al­gún ejem­plar es mayor, siendo gran parte de és­tas áreas prote­gi­das. Du­rante el in­vierno, los huemules se ac­er­can más a los sec­tores ba­jos, fa­cil­i­tando los avis­tamien­tos, mien­tras que en el verano se ubi­can en los sec­tores más al­tos.

El huemul es un an­i­mal rel­a­ti­va­mente con­fi­ado por lo que per­mite ac­er­carse a poca dis­tan­cia mien­tras no se re­al­i­cen movimien­tos br­us­cos y ame­nazadores. Lo más re­comend­able es aprox­i­marse desde una posi­ción más baja, dán­dole al huemul la posi­ción priv­i­le­giada para que se sienta más có­modo y se­guro. Man­te­niendo un com­por­tamiento noa­gre­sivo, es posi­ble extender es­tos en­cuen­tros por más de una hora, lle­gando in­cluso a es­tar a menos de 3 met­ros de ejem­plares adul­tos.

La sigu­iente es una lista de los mejores lu­gares para tener un en­cuen­tro cer­cano con un huemul: Par­que Na­cional Queu­lat. En espe­cial en los sen­deros de más al­tura en la época es­ti­val. Reserva Na­cional Cerro Castillo. El camino prin­ci­pal que cruza el portezuelo Ibáñez se car­ac­ter­iza por ser fre­cuen­tado por huemules en to­das épocas del año. In­cluso, pueden verse pe­queños re­baños con crías desde el auto, por lo que se re­comienda tran­si­tar a ve­loci­dad re­ducida. Reserva Na­cional Ta­mango. Los guarda­parques mantienen un con­trol rig­uroso de los ejem­plares de huemules, sigu­iendo a var­ios con col­lares con ra­dio­trans­misión. Para los vis­i­tantes la ven­taja es que ex­is­ten tours or­ga­ni­za­dos en bote ha­cia la reserva, que tiene mayor posi­bil­i­dad de avis­tamien­tos.Tam­bién es factible re­alizar cam­i­natas por el día den­tro de la reserva, cruzando por pun­tos donde se ven huemules en to­das épocas del año. Villa O’Hig­gins. Desde los costa­dos de la misma Car­retera Aus­tral es posi­ble avis­tar huemules a cualquier hora del día, por lo que tam­bién se re­comienda tran­si­tar con pre­cau­ción. Tor­res del Paine. En espe­cial en los sen­deros más re­ti­ra­dos del fron­tis del par­que, donde los ex­cur­sion­istas pueden en­con­trarse con huemules, usual­mente soli­tar­ios, en cualquier re­codo del camino. May­ores prob­a­bil­i­dades hay en in­vierno en la zona boscosa cer­cana al lago Grey.

IS­ABEL ANAYA, RO­DRIGO SAN­DOVAL

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