Park profiles:

Chang­ing lenses - Cam­biando lentes

Patagon Journal - - CONTENTS - – Par­que Et­nobotánico

Omora Ethonob­otan­i­cal Park, Tagua Tagua Park, Mapu Lahual and Cie­los Patag­o­ni­cos.

This is an en­tirely dif­fer­ent world,¨ said Gabriela Salazar, a univer­sity stu­dent from Mex­ico, as she gazed at a moss cush­ion through a large mag­ni­fy­ing glass. She moved the lens up the trunk of the lean­ing Coi­hue tree (Notho­faugs be­tu­loides), point­ing out dif­fer­ent species of moss – some with pointy heads that look like tall pine trees, oth­ers that looked like flow­ers, and still more that looked like tiny ferns. ¨I un­der­stand now why this is called a minia­ture for­est.¨

Nes­tled among Ñirre forests near Puerto Wil­liams, Chile, the Omora Eth­nob­otan­i­cal Park at the south­ern­most end of the South Amer­i­can con­ti­nent, teaches vis­i­tors about the com­plex world of tiny plants, and a whole lot more.

Orig­i­nally founded in 2000, by the Chilean en­vi­ron­men­tal philoso­pher Ri­cardo Rozzi and his wife, eth­nob­otanist Fran­cisca Mas­sardo, this pri­vate park of ap­prox­i­mately 1,000 hectares (2, 471 acres) was leased to the Omora Foun­da­tion and Univer­sity of Ma­gal­lanes by Chile's na­tional property min­istry for 25 years. The col­lab­o­ra­tive ef­fort also in­volves the Sub­Antarc­tic Bio­cul­tural Di­ver­sity Pro­gram, the In­sti­tute of Ecol­ogy and Bio­di­ver­sity, CONCYT, North Texas Univer­sity, and Laku­taia Lodge in Puerto Wil­liams.

The park of­fers pro­grams that deftly com­bine aca­demic dis­ci­plines such as or­nithol­ogy and in­ver­te­brate ecol­ogy with eco-tourism, giv­ing tourists the op­por­tu­nity to learn di­rectly from sci­en­tists con­duct­ing re­search at the park.

A land­scape in minia­ture

Back in 2001, a year af­ter the park was founded, a team of in­ter­na­tional bry­ol­o­gists (sci­en­tists who study mosses) came to the park to study the di­ver­sity of its tiny plants.

The bry­ol­o­gists found that Navarino Is­land, and the sur­round­ing Cape Horn ar­chi­pel­ago, is a global hotspot for bryophyte di­ver­sity. In other words, this re­gion is con­sid­ered to have among the high­est di­ver­sity of mosses, liv­er­worts and horn­worts in the world. More than five per­cent of the planet's species of these plants are found in less than 0.01 per­cent of the world´s land­mass, and many are found nowhere else.

But what's the big deal about these tiny plants? Mosses and lichens pro­vide es­sen­tial nu­tri­ents to the forests, and they also store wa­ter for use by other plants dur­ing dry pe­ri­ods, lit­er­ally chang­ing the cli­mate near the ground.

But many vis­i­tors will tell you that there´s some­thing even more com­pelling, some­thing that vis­i­tors have a dif­fi­cult time ex­plain­ing and quan­ti­fy­ing. When you talk with them, you start get­ting the feel­ing that there´s some­thing al­most mag­i­cal about this tiny world.

¨When you take a mag­ni­fy­ing hand lens and start look­ing at these beds of mosses and liv­er­worts, your eyes start open­ing up to a world that is usu­ally over­looked, a re­ally del­i­cate, el­e­gant, beau­ti­ful world,¨ says Kelli Moses, a grad­u­ate stu­dent study­ing eco­tourism at the Univer­sity of Texas and ad­min­is­tra­tor of eco­tourism at the park. ¨And when folks leave, they give us back the big hand lens, but they keep that way of see­ing for­ever - they start notic­ing that tiny world around them every­where they go.¨

There is a trail for vis­i­tors to learn the indige­nous Yaghan sto­ries about birds, plants, and in­sects; and af­ter you hear the sto­ries, you start see­ing the trees, the birds, and plants through the lens of the Yaghan cul­ture. An­other trail gives vis­i­tors hands-on ex­pe­ri­ence learn­ing about the un­der­wa­ter in­hab­i­tants of the Robalo River and how they clean the wa­ter for the nearby town of Puerto Wil­liams. And the Minia­ture Forests trail gives tourists a chance to ex­pe­ri­ence the world of the spec­tac­u­larly di­verse tiny plants– on one tree there are over 50 species of moss.

An old aban­doned ranch, now a pri­vate park, the Omora park is giv­ing people a trans­for­ma­tive ed­u­ca­tional ex­pe­ri­ence that changes the way they per­ceive the world.

Este es un mundo to­tal­mente difer­ente”, dice Gabriela Salazar, una es­tu­di­ante universitaria de Méx­ico al mi­rar un co­jín de mus­gos a través de una lupa. Movió el cristal subi­endo por el tronco de un coi­hue (Nothofa­gus be­tu­loides) seña­lando di­ver­sas es­pecies de mus­gos –al­gunos con cabezas pun­ti­agu­das pare­ci­dos a los pinos, otros sim­i­lares a flores y otros que ase­me­jan pe­queños hele­chos-. “Ahora en­tiendo porque a esto le lla­man un bosque en miniatura”.

Situ­ado en­tre bosques de ñir­res cer­canos a Puerto Wil­liams, Chile, el Par­que Et­nobotánico OMORA, en el rincón más aus­tral de Su­damérica, enseña a los vis­i­tantes ac­erca del com­plejo mundo de las pe­queñas “plan­tas”, y tam­bién muchas otras cosas.

Orig­i­nal­mente fun­dado en el año 2000 por el filó­sofo medioam­bi­en­tal Ri­cardo Rozzi y su es­posa, la et­nobotánica Fran­cisca Mas­sardo, este par­que de aprox. 1000 hec­táreas fue ar­ren­dado a la Fundación Omora y la Univer­si­dad de Ma­gal­lanes por el Min­is­te­rio de Bienes Na­cionales de Chile por 25 años. Una co­lab­o­ración que tam­bién in­cluye el Pro­grama de Con­ser­vación Bio­cul­tural Suban­tár­tica, el In­sti­tuto de Ecología y Bio­di­ver­si­dad, CONYCIT, la Univer­si­dad de North Texas y el lodge Laku­taia de Puerto Wil­liams.

El par­que ofrece pro­gra­mas que com­bi­nan de in­tere­sante man­era dis­ci­plinas académi­cas como la or­ni­tología y el es­tu­dio de los in­ver- tebra­dos acuáti­cos, con el eco­tur­ismo, dando a los in­vi­ta­dos la opor­tu­nidad de apren­der di­rec­ta­mente con los cien­tí­fi­cos que re­al­izan in­ves­ti­gación en OMORA.

Un paisaje en miniatura

Du­rante el 2001, un año de­spués de la fundación del par­que, un equipo in­ter­na­cional de briól­o­gos -cien­tí­fi­cos que es­tu­dian las brió­fi­tas como los mus­gos y plan­tas hep­áti­cas- vis­i­taron el lu­gar para in­ves­ti­gar ac­erca de la di­ver­si­dad de es­tas pe­queñas es­pecies. El­los de­s­cubrieron que la isla de Navarino y el cer­cano archip­iélago del Cabo de Hornos, con­for­man un hot spot mun­dial en la di­ver­si­dad de brió­fi­tas. En otras pal­abras, esta región posee una de las may­ores di­ver­si­dades de mus­gos, hep­áti­cas y an­to­cerotes en el mundo. Hay más del 5% de es­tas es­pecies ex­is­tentes en el plan­eta en menos del 0.01% de la su­per­fi­cie ter­restre. De las cuales muchas son endémi­cas, vale de­cir no se en­cuen­tran en ningún otro lado.

¿Pero qué es lo in­tere­sante de esta dimin­uta veg­etación? Los mus­gos y los líquenes proveen al bosque de nu­tri­entes es­en­ciales y tam­bién al­ma­ce­nan agua para otras plan­tas, usada en perío­dos de se­quía, cam­biando, lit­eral­mente, el clima cerca del suelo. Pero mu­chos vis­i­tantes dirán que hay algo in­cluso más in­tere­sante, algo que les cuesta ex­plicar y cuan­tificar. Cuando hablas con el­los, tienes la sen­sación de que hay algo casi mágico ac­erca de este pe­queño mundo.

“Cuando to­mas una lupa y em­piezas a mi­rar es­tos col­chones de mus­gos y hep­áti­cas, tus ojos em­piezan a abrirse a un mundo que usual­mente no ves, un her­moso mundo muy delicado y el­e­gante” dice Kelli Moses, una es­tu­di­ante de eco­tur­ismo de la univer­si­dad de North Texas y ad­min­istradora del área de eco­tur­ismo en el par­que. “Y cuando la gente se va, nos de­vuel­ven las lu­pas, pero se ll­e­van para siem­pre con el­los esta man­era de ver. Em­piezan a no­tar ese pe­queño mundo que los rodea, donde quiera que vayan.”

Hay un sen­dero para vis­i­tantes, donde pueden apren­der las his­to­rias ya­ganes so­bre las aves, plan­tas e in­sec­tos; de­spués de que oyes esas nar­ra­ciones orales, comien­zas a ob­ser­var las aves, las plan­tas y los in­sec­tos a través de los lentes de la cultura Yagán. Otro sen­dero da la opor­tu­nidad de tener una ex­pe­ri­en­cia en primera per­sona so­bre los habi­tantes sub­mari­nos del rio Róbalo, y so­bre como el­los limpian el agua de Puerto Wil­liams. Fi­nal­mente está el sen­dero de los Bosques en Miniatura, opor­tu­nidad para los tur­is­tas de ex­per­i­men­tar el mundo de las in­creíble­mente di­ver­sas pe­queñas plan­tas: en un ár­bol puede haber más de 50 es­pecies de mus­gos.

El Par­que Et­nobotánico OMORA era un an­tiguo campo aban­don­ado y ahora un par­que pri­vado que está en­tre­gando a la gente una ex­pe­ri­en­cia ed­u­ca­cional trans­for­madora que cam­bia la forma en que el­los perciben el mundo (Nas­tassja Noell).

DANIEL CASADO

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