The Un­der­ground Ex­ploita­tion of Alerce

La soter­rada ex­plotación del alerce

Patagon Journal - - CONTENTS - By Sofía Navarro and Bastián Oñate

Nei­ther the gloom that reigns over the land­scape nor the early hour of roughly six in the morn­ing makes us lower our guard dur­ing the trip from Puerto Varas to the town of Alerce. There we have ar­ranged to meet with Ál­varo Du­four­nel, ad­min­is­tra­tor of the En­tre Ríos farm, lo­cated on the im­pos­ing slopes of the Cal­buco vol­cano. Af­ter meet­ing at the agreedupon spot, we fol­low him to the en­trance of the prop­erty.

The dense fog that ac­com­pa­nies us dulls the morn­ing col­ors. We're all a lit­tle on edge. As Du­four­nel ex­its the ve­hi­cle, he turns to us and tells us that we're run­ning late, which means what we are about to do will be even riskier: we are about to en­ter an area of roughly 106 hectares ( 261 acres) of land that have been taken over by a group of tim­ber traf­fick­ers, who for years have in­dis­crim­i­nately cut down the na­tive for­est that grows in this area.

With il­le­gal sawmills and roads as steep as the par­ent rock will al­low, trucks am­ble down the hills loaded with alerce

(Fitzroya cu­pres­soides), a tree that is listed as en­dan­gered, and other na­tive tree species of Chile's Los La­gos re­gion.

It's said that a dan­ger­ous man heads the op­er­a­tion, with a ru­mored 180 peo­ple work­ing for him. De­ter­mined, he is will­ing to pay the price, in­clud­ing jail time and fines in ex­cess of 1,000 mil­lion pe­sos (US$ 1.47 mil­lion) that the Chilean state im­poses for the il­le­gal log­ging of alerce. Re­gard­less of what hap­pens to him, he knows that his em­ploy­ees will con­tinue ex­ploit­ing the for­est in his ab­sence.

We get into a van that will take us to the spot where a fence marks the bound­aries of the prop­erty that has been seized, and the si­lence is deaf­en­ing. On the way, we pause to pick up one of Du­four­nel's em­ploy­ees, some­one who knows these forests like the back of his hand as his en­tire fam­ily has a past linked to the felling of alerce here. “We have re­ha­bil­i­tated them,” the ad­min­is­tra­tor of the farm jok­ingly says about the fam­ily.

We hop over the fence that marks the “le­gal” from the “il­le­gal,” and in less than five min­utes we start see­ing ev­i­dence of log­ging. Like an an­i­mal that leaves its tracks, the alerce ex­trac­tors also leave clues on the for­est floor: trash, a lot of trash, tires, beer cans, plas­tic tarps, bot­tles, and even shoes.

“When we bought the land we knew that it was mostly oc­cu­pied by Ma­puche com­mu­ni­ties and this de­struc­tive man with his work­ers. We thought that our main prob­lem would

Ni la penum­bra que reina a eso de las 6 de la mañana nos hace ba­jar la guardia du­rante el vi­aje desde Puerto Varas a la lo­cal­i­dad de Alerce. Allí nos es­per­aba Ál­varo Du­four­nel, ad­min­istrador del fundo En­tre Ríos, ubi­cado en las fal­das del im­po­nente vol­cán Cal­buco. Tras re­unirnos en el lu­gar acor­dado, lo seguimos hasta la en­trada del pre­dio.

La densa neblina que nos acom­paña le da tintes som­bríos al am­bi­ente. Un tanto in­có­modo por la hora, al de­scen­der del ve­hículo Du­four­nel nos in­dica que es­ta­mos atrasa­dos, y el re­traso im­plica un grado de riesgo: pre­tende­mos en­trar a la sec­ción de 106 hec­táreas que se en­cuen­tran tomadas por un grupo de traf­i­cantes de madera, quienes por años han ta­l­ado in­dis­crim­i­nada­mente el bosque na­tivo que crece en esta zona.

Con aser­raderos ile­gales y caminos tan abrup­tos como la misma piedra madre se los per­mite, desde las laderas ba­jan camiones car­ga­dos de alerce

(Fitzroya cu­pres­soides), un ár­bol cat­a­lo­gado en peli­gro de ex­tin­ción, y otras es­pecies na­ti­vas de la región de Los La­gos, en el sur de Chile.

Un tipo peli­groso, se dice que el cabecilla de este grupo cuenta con cerca de 180 per­sonas traba­jando para él, y está dis­puesto a pa­gar con cár­cel las mul­tas de más de 1000 mil­lones de pe­sos que el Es­tado chileno le ha im­puesto por la tala ile­gal de alerce, puesto que sabe que en su ausen­cia sus em­plea­dos seguirán ex­plotando el bosque.

Nos subi­mos a una camioneta que nos de­jará en el lu­gar que fue cer­cado para de­lim­i­tar el pre­dio que está tomado, y el si­len­cio es en­sor­de­ce­dor. En el camino pasamos a bus­car a un tra­ba­jador de con­fi­anza de Du­four­nel, que conoce es­tos bosques como la palma de su mano porque toda su fa­milia tiene un pasado lig­ado a la tala del alerce. “Lo ten­emos re­ha­bil­i­tado”, dice en tono de broma el ad­min­istrador del fundo.

Sal­ta­mos el cerco que de­limita lo “le­gal” de lo “ile­gal”, y en menos de cinco min­u­tos comen­zamos a ob­ser­var las huel­las de la ex­plotación mader­era. Como un an­i­mal que deja sus huel­las, los ex­trac­tores de alerce tam­bién de­jan pis­tas en el bosque: ba­sura, mucha ba­sura, neumáti­cos, latas de cerveza, lonas de plás­tico, botel­las e in­cluso za­p­atos.

“Cuando com­pramos el ter­reno sabíamos que es­taba tomado por co­mu­nidades ma­puche y este no­civo per­son­aje con sus tra­ba­jadores. Pen­samos que ten­dríamos el prob­lema prin­ci­pal con la co­mu­nidad, pero para nues­tra sor­presa el mayor

be with the com­mu­nity, but to our sur­prise our big­gest prob­lem is the il­le­gal log­ging of the for­est. We don't un­der­stand how some­one could cause so much dam­age in this way,” ex­plained Du­four­nel.

As we walked, our guides lis­tened for sounds com­ing from the for­est, al­ways alert in case we en­coun­tered one of the log­gers. We were in a hurry to get to our des­ti­na­tion and knew that we only had so much time to do it. We were not only play­ing with dan­ger but also with the fi­nal out­come of a trial that the own­ers of the land and the group's leader were tak­ing part in. The trial had taken much longer than ex­pected, with vis­its from the po­lice, de­mands for il­le­gal tim­ber and count­less prob­lems. Al­to­gether, there are three prop­er­ties that have prob­lems with this con­tentious char­ac­ter, which is why they de­cided to take le­gal ac­tion.

“The back of the El Cabrito es­tate bor­ders with us. It's a prop­erty that con­tains a lot of un­touched for­est, but un­for­tu­nately 200 hectares (494 acres) of it has been cut down. The head of this net­work poses as the owner, forc­ing the tim­ber cut­ters to pay him for ac­cess to the lands. These are hum­ble peo­ple in gen­eral who be­lieve him and are now in­volved in the prob­lem,” says Du­four­nel.

Com­ing to the end of the long road, we stop in our tracks. We're dumb­founded. The place is filled with wood cut from alerces, and at the top of this small hill that we had to climb so se­cre­tively stands what we have been look­ing for, an alerce more than a hun­dred years old that has re­cently been cut down. It is proof that al­though this species is pro­tected, and log­ging them is pun­ish­able by law, to­day there are still peo­ple will­ing to fell the an­cient alerce for its pre­cious wood.

“The prob­lem here is that the gaps in the law al­low this per­son to con­tinue log­ging. He has noth­ing to his name so there is noth­ing they can seize, and the fines that the na­tional for­est ser­vice and lo­cal po­lice im­pose he can pay for by in­stead merely sleep­ing 15 days in jail,” says Du­four­nel.

We were run­ning out of time and it was ap­proach­ing 8 a.m., the time when the men go up the hills to col­lect the freshly cut wood of this beau­ti­ful tree that grows be­tween 1 and 0.6 mil­lime­tres a year.

Af­ter tak­ing pho­to­graphs of the ev­i­dence, our guides were be­gin­ning to look in­creas­ingly ner­vous; they knew that if we were found by the work­ers it would be im­pos­si­ble to avoid a con­fronta­tion. We had to go back down quickly and silently. This was a dan­ger­ous si­t­u­a­tion.

If the climb up felt to us like an eter­nity, the de­scent turned into a race against time, and the fog no longer hid or pro­tected us. The same tracks that took us to the fallen trees were now tak­ing us out of the for­est, the bot­tles and plas­tic clearly show­ing the way, till we fi­nally could make out the fence that let us cross back into safety.

We were now sud­denly calm, but sad. It was shock­ing that in 2018 there are still cases like these, most of which no­body knows about. An eco­log­i­cal and vi­o­lent de­te­ri­o­ra­tion that does not only in­volve the alerces but af­fects the en­tire na­tive for­est and bio­di­ver­sity of the area.

As the fog lifts it also re­veals some­thing that we didn't no­tice when we first ar­rived: the stumps of thou­sand-year-old alerces, cut down years ago for the il­le­gal sale of the wood, rem­nants of what had been a stately for­est of na­tive conif­er­ous giants.

We say good­bye to Du­four­nel and his work­ers, but not be­fore

prob­lema es la tala ile­gal del bosque. No en­ten­de­mos cómo una per­sona puede hacer tanto daño de man­era in­dis­crim­i­nada”, cuenta Du­four­nel.

Mien­tras cam­inábamos, nue­stros guías es­ta­ban pen­di­entes de los rui­dos que emitía el bosque, siem­pre aten­tos en caso de en­con­trarnos con al­guien. Nos apu­ramos por lle­gar a nue­stro des­tino, con­scientes que teníamos los min­u­tos con­ta­dos. No solo es­tábamos ju­gando con el peli­gro, sino que tam­bién con la de­cisión fi­nal de un juicio en el cual par­tic­i­pan los dueños del pre­dio y el jefe de los que ex­plotan el bosque, una ne­go­ciación que ha du­rado mu­cho más de lo pre­supues­tado, con vis­i­tas de la Policía de In­ves­ti­ga­ciones de Chile (PDI), de­man­das por tala ile­gal e in­con­ta­bles ma­los ratos. En to­tal, son tres fun­dos los que tienen prob­le­mas con este con­flic­tivo per­son­aje, razón por la cual de­ci­dieron to­mar ac­ciones legales.

“El pa­tio trasero del fundo El Cabrito col­inda con el nue­stro. Es un pre­dio que man­tenía mu­cho bosque vir­gen, del que lamentable­mente se ta­laron 200 hec­táreas. El cabecilla de toda esta red co­bra en­trada a los pre­dios para que puedan ex­plotar el bosque, hacién­dose pasar por el dueño. Los em­plea­dos del cabecilla son per­sonas gen­eral­mente hu­mildes, que creen en la pal­abra de este per­son­aje y ahora es­tán in­volu­cra­dos en el prob­lema”, señala Du­four­nel.

Lle­gando al fi­nal de este camino que parece eterno se nos apri­eta el es­tó­mago: está lleno de madera de alerce repar­tida por to­das partes, y en la cima del pe­queño cerro al que tu­vi­mos que subir como pol­i­zontes se en­cuen­tra lo que bus­camos. Yace un alerce cen­te­nario re­cién cor­tado, la viva im­a­gen de que a pe­sar que esta es­pecie está pro­te­gida y que su tala es pe­nada por ley, in­cluso hoy hay per­sonas dis­pues­tas a der­ribar su vida cen­te­naria para obtener su pre­ci­ada madera.

“El prob­lema aquí es que los vacíos legales le per­miten a este per­son­aje seguir ta­lando. No tiene nada a su nom­bre, no ex­iste nada que le puedan em­bar­gar, y las mul­tas que le im­pone CONAF y el juz­gado de policía lo­cal se las puede sacar dur­miendo 15 días en la cár­cel”, lamenta Du­four­nel.

El reloj cor­ría y el tiempo se nos acababa. Ya eran cerca de las 8 de la mañana, hora en que los hom­bres sue­len subir a recla­mar la madera re­cién cor­tada de este ár­bol que crece en­tre 1 y 0,6 milímet­ros al año.

Luego de to­mar unas fo­tografías, la an­gus­tia y el nervio­sismo asoma­ban en los ros­tros de nue­stros guías. Asumen que en caso de en­con­trarnos con los ex­plota­dores del bosque la con­frontación será in­evitable. La situación es peli­grosa y op­ta­mos por ba­jar rápido y en si­len­cio.

Si el as­censo nos pare­ció una eternidad, el descenso se con­vierte en una car­rera con­tra el tiempo, y la neblina ya no nos es­conde ni pro­tege. Las mis­mas huel­las que nos guiaron a los alerces cor­ta­dos ahora nos sacan del bosque. Las botel­las y plás­ti­cos nos in­di­can clara­mente el camino, hasta que fi­nal­mente di­visamos el cerco que nos per­mi­tió ac­ceder al mundo de la ile­gal­i­dad.

De un mo­mento a otro nos sen­ti­mos a salvo, pero tam­bién nos in­unda un sen­timiento de triste tran­quil­i­dad, de im­po­ten­cia, tal vez. Parece sor­pren­dente que en pleno 2018 sigan ocur­riendo ca­sos como és­tos, mu­chos de los cuales ocur­ren in­ad­ver­tida­mente para la may­oría de la población. Un de­te­ri­oro ecológico y vi­o­lento que no in­volu­cra solo a los alerces, sino

ÁL­VARO DU­FOUR­NEL

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