Time to Re­store Alerce Forests

La­ho­rader­estau­rar­los­bosques­deal­erce

Patagon Journal - - NATIVE FOREST -

His­tor­i­cally, the alerce tree was vig­or­ous and ev­er­last­ing in the coastal moun­tain range from Val­divia to Chiloé, in the in­ter­me­di­ate de­pres­sion be­tween Los Muer­mos and Puerto Varas, in the An­dean moun­tain range be­tween Ense­nada and Chaitén, and in some ad­ja­cent parts of Ar­gentina. In 1550, it is es­ti­mated that alerce forests (Fitzroya cu

pres­soides) cov­ered about 618,000 hectares (1,527,111 acres) in these ar­eas. In 2007, Chile's na­tional for­est ser­vice (CONAF) es­ti­mated that the re­main­ing area of these forests reached just 265,000 hectares (654,829 acres), a re­duc­tion of more than 60 per­cent of their orig­i­nal area, now mainly con­cen­trated in the coastal and An­dean moun­tain ranges.

Also known as lahuán, the sur­face area of these forests con­tin­ues to de­cline, and to­day the species is listed in con­ser­va­tion terms as threat­ened. Alerce wood is highly val­ued, and its na­tional and in­ter­na­tional trade has been strongly reg­u­lated ever since the species was in­cluded in Ap­pen­dix 1 of the CITES Con­ven­tion. The alerce can live for more than 3,600 years, and in 1976 it was de­clared by Chile as a nat­u­ral mon­u­ment, thereby pro­hibit­ing the cut­ting of live in­di­vid­ual alerces.

Ev­i­dence sug­gests that the es­tab­lish­ment and devel­op­ment of hu­man ac­tiv­i­ties has neg­a­tively af­fected alerce forests in the in­ter- me­di­ate de­pres­sion — the ter­ri­tory be­tween the An­dean moun­tain range and the coastal moun­tain range — of south­ern Chile. In fact, un­til a cou­ple of decades ago the species was be­lieved to be ex­tinct in this area. How­ever, in 1999, a group of sci­en­tists de­scribed the eco­log­i­cal char­ac­ter­is­tics of the last pop­u­la­tions of alerce in the in­ter­me­di­ate de­pres­sion.

These pop­u­la­tions sur­vived, or were re­gen­er­ated, in ar­eas burned by fires to make way for agri­cul­ture, forestry and live­stock rais­ing, mainly af­ter the Euro­pean col­o­niza­tion be­tween Puerto Varas and Par­gua. The dis­placed species found asy­lum in these small patches of for­est, where some prop­erty own­ers, in­stead of com­pletely clear­ing the last re­main­ing alerce opted to pro­tect the species.

An­other group of sci­en­tists re­viewed the alerce pop­u­la­tion in the in­ter­medi-

Históri­ca­mente eran vig­orosos y con­tin­uos los alerza­les en la cordillera de la Costa desde Val­divia hasta Chiloé; en la de­pre­sión in­ter­me­dia en­tre Los Muer­mos y Puerto Varas; y en la cordillera de los An­des en­tre Ense­nada y Chaitén; y tam­bién en al­gu­nas partes ady­a­centes de Ar­gentina. En el año 1550, se es­tima que los bosques de alerce (Fitzroya cu­pres­soides) cubrían alrede­dor de 618.000 hec­táreas. En 2007, la Cor­po­ración Na­cional Fore­stal (Conaf) cal­culó que la su­per­fi­cie re­ma­nente de es­tos bosques al­can­z­aba unas 265.000 hec­táreas, dis­min­uyendo más de un 60% su su­per­fi­cie orig­i­nal, con­cen­trán­dose ahora prin­ci­pal­mente en am­bas cordilleras. Tam­bién cono­cido como

lahuán, la su­per­fi­cie de es­tos bosques sigue dis­min­uyendo, y hoy la es­pecie se en­cuen­tra cat­a­lo­gada en tér­mi­nos de con­ser­vación como ame­nazada. Posee una madera de muy alto valor y su com­er­cio na­cional e in­ter­na­cional está fuerte­mente reg­u­lado luego que la es­pecie fuese in­clu­ida en el Apéndice 1 de la Con­ven­ción CITES. El alerce puede su­perar los 3000 años de edad, y en 1976 fue declarado Mon­u­mento Nat­u­ral en Chile, es­tando pro­hibida la tala de in­di­vid­uos vivos.

La ev­i­den­cia mues­tra que no ha sido com­pat­i­ble el es­tablec­imiento y de­sar­rollo de las ac­tivi­dades hu­manas con la per­sis­ten­cia de los bosques de alerce en la de­pre­sión in­ter­me­dia -parte del ter­ri­to­rio com­pren­dido en­tre am­bas cordilleras, de los An­des y de la Costa- en el sur de Chile. De he­cho, hasta hace un par de dé­cadas la es­pecie se creía ex­tinta en esta área. Sin em­bargo, en 1999 un grupo de cien­tí­fi­cos de­scribió las car­ac­terís­ti­cas ecológ­i­cas de las úl­ti­mas pobla­ciones de alerce en la de­pre­sión in­ter­me­dia.

Es­tas pobla­ciones so­bre­vivieron o se re­gener­aron en áreas que fueron que­madas por in­cen­dios que tenían como ob­je­tivo ha­bil­i­tar tier­ras para la ac­tivi­dad sil­voa­gropecuaria, prin­ci­pal­mente tras la col­o­nización eu­ro­pea en­tre Puerto Varas y Par­gua. La de­splazada es­pecie en­con­tró asilo en es­tos peque-

nal area in Chile cov­ered by alerce forests still stands. The alerce is the long­est-liv­ing ar­bo­real species in the coun­try, and the sec­ond-old­est in the world af­ter Cal­i­for­nia's bristle­cone pine. In­di­vid­ual alerces can live for more than 3,600 years. To­day, they are found i n frag­mented pop­u­la­tions in the Cordillera de la Costa, from Val­divia to Chiloé, and in parts of the An­dean moun­tain range, from Llan­qui­hue to the out­skirts of Chaitén.

Rec­og­niz­able by its in­tense and ho­mo­ge­neous red color, its wood has a longevity and dura­bil­ity at­trac­tive for builders, thus turn­ing it into a key part of colonist con­struc­tion from the 19th cen­tury on­wards. It was also used to make fine fur­ni­ture, in­stru­ments, and boats, but it was the wide­spread use of alerce tiles on the ex­te­rior of homes - cre­at­ing that iconic shin­gled look typical of ar­chi­tec­ture in the south – that most brought the alerce close to ex­tinc­tion.

En­tire com­mu­ni­ties sprung up near the alerce groves dur­ing the 19th cen­tury, and in some ar­eas the shin­gles and the wood of this tree were even used as cur­rency. In ad­di­tion, ex­ports of alerce were a highly lu­cra­tive busi­ness for the re­mote log­ging com­mu­ni­ties that arose to ex­ploit the tim­ber of tem­per­ate forests.

It wasn't un­til 1976 that the alerce was fi­nally de­clared a “Nat­u­ral Mon­u­ment,” a desi gna­tion that pro­hib­ited i ts use and felling through­out Chile, mak­ing it pun­ish­able by l aw. Al­though there has been a de­cline in the il­le­gal log­ging of the na­tive for­est in re­cent years, the prob­lem per­sists. The law that pro­tects the alerce has its flaws, and un­der the guise of re­mov­ing or work­ing with “dead spec­i­mens,” new sneaky log­ging prac­tices are con­tin­u­ing to put this species at risk in or­der to ob­tain its cov­eted wood.

Just as to­day the “Pres­i­dent's Chair” goes un­no­ticed on the side of the road, the con­stant in­dis­crim­i­nate log­ging in the forests at En­tre Ríos and other prop­er­ties near the town of Alerce in south­ern Chile ap­pear headed for a sim­i­lar fate with­out ef­fec­tive in­ter­ven­tion from the pub­lic-at-large. The great giant of the forests of the south of the world is still at risk.

Vi­cente Pérez Ros­ales, el político y diplomático en­car­gado de la col­o­nización de parte del sur del país dio la or­den de que­mar grandes ex­ten­siones de esta longeva es­pecie en­tre Puerto Varas y Puerto Montt, en­tre los años 1850 y 1860. Los colonos nece­sita­ban tier­ras de cul­tivo y madera para la con­struc­ción de sus nuevos hog­a­res.

En la actualidad, se es­tima que en Chile per­siste un 40% de la su­per­fi­cie orig­i­nal cu­bierta por los bosques de alerce, que es la es­pecie ar­bórea más longeva del país y la se­gunda del mundo, de­spués del pino Bristle­cone de Cal­i­for­nia. Los alerces pueden vivir por más de 3.500 años. Hoy se en­cuen­tra en pobla­ciones frag­men­tadas en la cordillera de la Costa, desde Val­divia hasta Chiloé, y en parte de la cordillera de Los An­des, desde Llan­qui­hue hasta las cer­canías de Chaitén.

De un color rojo in­tenso y ho­mogé­neo, su madera posee una larga dura­bil­i­dad que la con­vir­tió en pieza im­por­tante de las con­struc­ciones colonas desde el siglo XIX en ade­lante, siendo tam­bién uti­lizada en mue­bles fi­nos, in­stru­men­tos y bar­cos, aunque son las tejue­las de alerces las grandes ex­pos­i­toras de la casi ex­ter­mi­nación de la es­pecie. Así llegó a trans­for­marse en un pilar fun­da­men­tal de la his­to­ria ar­qui­tec­tónica del sur de Chile.

Co­mu­nidades en­teras se ubi­caron cerca de los alerza­les para su ex­plotación du­rante el siglo XIX, y en al­gu­nas lo­cal­i­dades las tejue­las y la madera de este ár­bol fun­cionó in­cluso como moneda de cam­bio. Además, su ex­portación rep­re­sentaba un ne­go­cio bas­tante ben­efi­cioso para los ale­ja­dos pobla­dos que surgían en torno a la ex­plotación mader­era del bosque tem­plado.

No fue hasta 1976 que el alerce fue con­sid­er­ado como “Mon­u­mento Nat­u­ral”, ró­tulo bajo el cual su tala in­dis­crim­i­nada en ter­ri­to­rio chileno pasó a ser pro­hibida y pe­nada por ley. Hoy, el alerce está cat­a­lo­gado en tér­mi­nos de con­ser­vación como una es­pecie ame­nazada. Aunque ex­iste una dis­min­u­ción de la tala ile­gal del bosque na­tivo, no deja de ser una prob­lemática vi­gente. La ley que pro­tege al alerce tiene sus fal­las, y bajo la ar­ti­maña de tra­ba­jar “ejem­plares muer­tos”, los in­cen­dios in­ten­cionales han puesto nue­va­mente en riesgo a esta es­pecie con el fin de obtener su cod­i­ci­ada madera.

Así como la “Silla del Pres­i­dente” hoy pasa in­ad­ver­tida a un costado de la car­retera, la con­stante tala in­dis­crim­i­nada del bosque en En­tre Ríos y otras propiedades cerca de la lo­cal­i­dad de Alerce, en el sur de Chile, corre una suerte sim­i­lar sin una in­ter­ven­ción efec­tiva del público. El gran gi­gante de los bosques del sur del mundo sigue en riesgo.

ate de­pres­sion by com­par­ing eco­log­i­cal in­for­ma­tion and an­a­lyz­ing satel­lite im­ages be­tween 1999 and 2011. They de­ter­mined that the re­duc­tion of the na­tive for­est is de­creas­ing by 20 per­cent, while the sur­face area of the alerce forests was re­duced by 46 per­cent. Fur­ther­more, the sci­en­tists high­lighted a 68 per­cent de­crease in ar­eas of alerce for­est, from 112 patches and 26,000 hectares (64,247 acres) in 1999, to 36 patches and 14,000 hectares (34,594 acres) in 2011.

Since the 1999 study, sci­en­tists from Aus­tral Univer­sity in Chile, to­gether with one of the own­ers of these forests, be­gan a pi­lot eco­log­i­cal restora­tion pro­ject over an area of 2 hectares (4 acres) with the ob­jec­tive of restor­ing the ecosys­tem with hu­man fa­cil­i­ta­tion. The process con­sisted of es­tab­lish­ing a perime­ter fence to pre­vent the en­try of cat­tle, to im­prove nat­u­ral re­gen­er­a­tion, to fore­stall log­gers and to plant in­di­vid­ual spec­i­mens from seeds.

Con­sid­er­ing that alerce grows slowly, and the site had de­graded soils, 20 years later we have seen ex­cel­lent re­sults. Thanks to the for­est's owner, Al­fredo Núñez, to­day we have valu­able in­for­ma­tion to guide other eco­log­i­cal restora­tion ini­tia­tives. For ex­am­ple, if other own­ers in the Puerto Montt area were to de­cide to re­ha­bil­i­tate their forests, within fifty years they could have an in­ter­me­di­ate-aged for­est, with not just alerce but also Ma­gal­lanes coihue, Chiloé coihue, canelo, and mañíos, among the many other species found in the Val­di­vian tem­per­ate rain­for­est.

Now is the time to raise aware­ness and stop the threats that weigh heav­ily on the alerce forests, and ap­pre­ci­ate the value of the species as an im­por­tant coin­hab­i­tant of the land­scape. We must pro­mote the im­me­di­ate re­cov­ery of alerce forests in south­ern Chile be­fore it is too late.

Cor­po­ración Alerce is a non-profit or­ga­ni­za­tion that brings to­gether sci­en­tists, di­verse pro­fes­sion­als, and land own­ers to pro­mote the con­ser­va­tion of alerce forests and na­tive forests in gen­eral. We know that there is so­cial and nat­u­ral cap­i­tal in the ter­ri­to­ries where there are rem­nants of alerce forests, and we be­lieve it is nec­es­sary to ac­com­pany and en­cour­age the con­ser­va­tion and re­cov­ery of these won­der­ful and unique forests. Visit our web­site, cor­po­ra­cionalerce. cl, for more in­for­ma­tion and to get in­volved.

The au­thor, Bastián Oñate, is ex­ec­u­tive sec­re­tary of Cor­po­ración Alerce. ños parches de bosque en el paisaje, donde al­gunos propi­etar­ios de pre­dios, ante una ev­i­dente situación de de­for­estación, op­taron por la pro­tec­ción de la es­pecie.

Años más tarde, otro grupo de cien­tí­fi­cos re­vis­itó las pobla­ciones de alerce en la de­pre­sión in­ter­me­dia, y com­para­ndo in­for­ma­ción ecológ­ica y anal­izando imá­genes satelitales en­tre 1999 y 2011, se de­ter­minó que per­siste la dis­min­u­ción de la su­per­fi­cie de bosque na­tivo en un 20%, mien­tras que la su­per­fi­cie de los bosques de alerce se vio re­ducida en un 46%. Además, destaca la dis­min­u­ción del número de parches de bosques de alerce en un 68%, de 112 parches y 26.000 hec­táreas en 1999, a 36 parches y 14.000 hec­táreas en 2011.

Desde el es­tu­dio de 1999, cien­tí­fi­cos de la Univer­si­dad Aus­tral de Chile, en con­junto con uno de los propi­etar­ios de es­tos bosques, comenzó un ensayo de restau­ración ecológ­ica en un sec­tor de dos hec­táreas con el ob­je­tivo de re­cu­perar el eco­sis­tema con asis­ten­cia hu­mana. El pro­ceso con­sis­tió en es­table­cer un cerco perime­tral para evi­tar la en­trada de ganado, mejo­rar la re­gen­eración nat­u­ral, pre­venir el corte de ejem­plares, y plan­tar in­di­vid­uos de alerce prove­nientes de semil­las.

A 20 años del comienzo de la ex­pe­ri­en­cia se ven ex­ce­lentes re­sul­ta­dos para un si­tio que desde el punto de vista del suelo era lim­i­tante, y con­siderando tam­bién que el alerce es una es­pecie de muy lento crec­imiento. Gra­cias a Al­fredo Núñez, propi­etario del bosque, hoy ex­iste in­for­ma­ción que sirve de guía para pro­ceder en ini­cia­ti­vas de restau­ración ecológ­ica del alerce. Si al­gunos propi­etar­ios en las cer­canías de Puerto Montt de­ci­dieran re­ha­bil­i­tar sus bosques, en 50 años po­drían obtener un bosque de edad in­ter­me­dia, donde las es­pecies que mecerían sus co­pas con el viento serían el alerce, coihue de Ma­gal­lanes, coihue de Chiloé, canelo, mañíos, en­tre otras numerosas es­pecies del bosque tem­plado llu­vioso val­di­viano.

Hoy es el mo­mento de crear con­cien­cia y fre­nar las ame­nazas que pe­san so­bre los bosques de alerce y val­o­rar a la es­pecie como un im­por­tante co­hab­i­tante del paisaje, re­galán­donos toda nues­tra cul­tura en torno a la madera y los alerza­les. Debe­mos pro­mover la in­medi­ata re­cu­peración de los bosques de alerce del sur de Chile antes que sea de­masi­ado tarde.

Cor­po­ración Alerce es una or­ga­ni­zación sin fines de lu­cro que agrupa a cien­tí­fi­cos, pro­fe­sion­ales de di­ver­sas áreas y propi­etar­ios que tra­ba­jan para pro­mover la con­ser­vación de los bosques de alerce y bosques na­tivos en gen­eral. Sabe­mos que ex­iste cap­i­tal nat­u­ral y so­cial en los ter­ri­to­rios donde quedan bosques re­ma­nentes de alerce, y creemos nece­sario acom­pañar e in­cen­ti­var la con­ser­vación y re­cu­peración de es­tos mar­avil­losos y úni­cos bosques. Visita nue­stro si­tio web www. cor­po­ra­cionalerce.cl para mayor in­for­ma­ción.

El au­tor, Bastián Oñate, es sec­re­tario ejec­u­tivo de Cor­po­ración Alerce.

MANUEL HENRIQUEZ

Par­que Na­cional Alerce Cos­tero. ELIAS MATELUNA

SOFIA NAVARRO

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