Isabela: ca­ba­lli­to de mar con co­ra­zón de fue­go / Isabela the sea hor­se with the heart of fi­re

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Isabela (o Al­be­mar­le, su nom­bre bucanero) tie­ne la fa­ma de ser ‘in­cru­za­ble’. En los años 60, un co­man­do de la ma­ri­na ecua­to­ria­na, re­nom­bra­do por su tem­ple, des­tre­za fí­si­ca y sus ha­za­ñas de re­sis­ten­cia en los es­car­pa­dos tra­yec­tos an­di­nos del con­ti­nen­te, fue hu­mi­lla­do por la mu­cho me­nos ver­ti­gi­no­sa, y mu­cho me­nos ele­va­da, Isabela, ¡se des­orien­ta­ron al tal pun­to que no sa­bían dón­de que­da­ba el nor­te! Tu­vie­ron que ser res­ca­ta­dos por fuer­zas es­pe­cia­les, y un sol­da­do pe­re­ció, en lo que, teó­ri­ca­men­te, era so­lo un en­tre­na­mien­to.

La ma­yor par­te de es­ta is­la – la más gran­de del ar­chi­pié­la­go – no se pue­de vi­si­tar. Mu­chos de es­tos si­tios inac­ce­si­bles son asom­bro­sos, sin du­da, co­mo las pi­las de ba­rro al pie del humean­te Al­ce­do, don­de des­can­san cien­tos de tor­tu­gas gi­gan­tes, o el pa­ra­de­ro úni­co de la Igua­na Ro­sa­da en el vol­cán Wolf. Si bien no hay quien no qui­sie­ra co­no­cer es­tos fan­tas­ma­gó­ri­cos pa­ra­jes, es una di­cha que pue­dan que­dar tan so­lo en nues­tro ima­gi­na­rio, li­bres de nues­tra hue­lla, en las pos­tri­me­rías del mun­do, ha­cien­do que, de al­gu­na for­ma, las Ga­lá­pa­gos pue­dan con­ti­nuar for­ján­do­se sin la pre­sen­cia del ser hu­mano; lo que, a final de cuen­tas, las ha he­cho tan fas­ci­nan­tes.

Di­cho es­to, exis­ten con­ta­dos pun­tos que el Par­que Na­cio­nal ha abier­to al pú­bli­co en las par­tes no ha­bi­ta­das de es­ta gran is­la, lu­ga­res cos­te­ros so­lo ac­ce­si­bles en cru­ce­ro, que su­gie­ren el es­pec­tácu­lo que cun­de al in­te­rior y que, no por ello, de­ja de ano­na­dar a vi­si­tan­tes de to­do el mun­do. In­clui­mos aquí una bre­ve des­crip­ción.

Pun­ta Mo­reno

Erup­cio­nes fue­ron acu­mu­lán­do­se tra­yen­do tan­ta la­va, que es­ta pla­ya lu­ce, hoy, co­mo un bo­ta­de­ro de pie­dras cha­mus­ca­das en me­dio del mar. Ca­mi­nar so­bre ellas es in­có­mo­do (se ne­ce­si­tan bue­nos za­pa­tos), pe­ro la ex­pe­rien­cia es so­bre­co­ge­do­ra. El pre­do­mi­nio de la la­va es re­pen­ti­na­men­te cor­ta­do por par­ches de ve­ge­ta­ción, ines­pe­ra­dos oa­sis bor­dea­dos de la­gu­nas co­lor acei­tu­na que cau­san tal con­tras­te con el de­sér­ti­co entorno, que so­lo la pre­sen­cia de un fla­men­co po­dría ser más lla- ma­ti­va e ines­pe­ra­da. Los hay, (de­pen­dien­do, sin du­da, de la épo­ca), en to­da su ro­sa­da ex­pre­sión. Los cac­tus, otro per­so­na­je prin­ci­pal (in­clu­yen­do los gi­gan­tes­cos ‘can­de­la­bros’) cre­cen por en­tre las grie­tas del pi­so vol­cá­ni­co. Al­re­de­dor, cua­tro vol­ca­nes sur­gen del es­per­pén­ti­co ne­gror, tres de Isabela (Ce­rro Azul, Sie­rra Ne­gra ha­cia el sur, y al nor­te Al­ce­do) y Ce­rro La Cum­bre de Fer­nan­di­na: los cua­tro son los más ac­ti­vos del ar­chi­pié­la­go.

Bahía Eli­za­beth

Uno de los gran­des atrac­ti­vos aquí es el pin­güino, al que to­dos aso­cia­mos con el hie­lo y los gla­cia­res de la An­tár­ti­da –o por lo me­nos con ori­llas de mar ro­co­sas–dis­fru­tan­do de un cha­pu­zón ro­dea­do de man­gla­res tro­pi­ca­les. No siem­pre se los ve en es­te con­tex­to, pe­ro cuan­do la opor­tu­ni­dad exis­te, el cua­dro lla­ma la aten­ción. Es úni­co. Si no aquí, es tam­bién co­mún ver­los en los pe­que­ños pro­mon­to­rios que uno pa­sa en di­rec­ción a la bahía. Por lo ge­ne­ral, la ope­ra­ción se rea­li­za co­mo pa­seo en pan­ga, don­de los man­gla­res, y en­tre ellos, el man­gle ro­jo más gran­de de las is­las, crean una fron­do­sa ma­ra­ña ver­de que cu­bre to­da la en­se­na­da, ni­cho de gar­zas, pe­lí­ca­nos, pi­que­ros y cor­mo­ra­nes no vo­la­do­res. Al­gu­nos ope­ra­do­res ofre­cen un mo­men­to pa­ra na­dar y ha­cer snor­kel en sus aguas cris­ta­li­nas, don­de se ob­ser­va los pe­ces y el fon­do ma­rino des­de el bo­te. Ya en el agua, es una ex­ce­len­te opor­tu­ni­dad pa­ra pre­sen­ciar de cer­ca la di­ver­si­dad ma­ri­na de es­te há­bi­tat man­gle­ro sin­gu­lar, que a su vez es­tá li­ga­do al Ca­nal Bo­lí­var, atra­yen­do gran­des can­ti­da­des de pe­ces y tor­tu­gas ma­ri­nas.

Bahía Ur­bi­na

Sin la ex­pli­ca­ción de un guía, ca­mi­nar por las pla­yas ne­gras de Bahía Ur­bi­na es co­mo pe­ne­trar en un ver­da­de­ro País de las Ma­ra­vi­llas, don­de las co­sas es­tán fue­ra de su or­den ha­bi­tual. Eco­sis­te­mas ma­ri­nos con ma­sas de co­ra­les sur­gen re­pen­ti­na­men­te en­tre los man­gles, mu­yu­yos y man­za­ni­llos; uno se trans­por­ta in­me­dia­ta­men­te al fon­do sub­ma­rino es­pe­ran­do en­con­trar pe­ces y del­fi­nes cuan­do en reali­dad hay tor­tu­gas e igua­nas te­rres­tres, pin­zo­nes y cu­cu­ves. No es un es­pe­jis­mo cau­sa­do por el ca­lor de la la­va; en 1954, en es­ta ba­se del vol­cán Al­ce­do, lo que en reali­dad era un eco­sis­te­ma ma­rino, sur­gió de de­ba­jo del mar has­ta la su­per­fi­cie; el le­van­ta­mien­to inusual (o “uplift”) fue cau­sa­do por mo­vi­mien­tos de pla­cas tec­tó­ni­cas. Ca­be­zas en­te­ras de co­ra­les con to­dos sus ha­bi­tan­tes ma­ri­nos que­da­ron ex­pues­tas a la su­per­fi­cie, in­clu­so cien­tos de me­tros tie­rra aden­tro. Po­co a po­co fue­ron ha­bi­tán­do­la las es­pe­cies te­rres­tres. Hoy esos re­ma­nen­tes de co­ral, en­tre la­va y ar­bus­tos, ofre­cen un pai­sa­je úni­co en el pla­ne­ta.

In­sig­ne pro­ta­go­nis­ta de es­te pun­to de vi­si­ta es la igua­na te­rres­tre. Aquí lle­gan a ser sor­pren­den­te­men­te gran­des. Un pe­que­ño sen­de­ro nos lle­va ha­cia sus ma­dri­gue­ras, y, se­gún la épo­ca del año, pue­den ha­llar­se echa­das to­man­do sol en pleno ca­mino. Tam­bién se po­drán ob­ser­var tor­tu­gas gi­gan­tes, las cua­les des­cien­den des­de el Vol­cán Al­ce­do, se­gún la tem­po­ra­da. Pin­zo­nes de Dar­win y la plan­ta des­ta­ca­da, el en­dé­mi­co Al­go­dón de Dar­win, tam­bién lla­man la aten­ción.

Ca­le­ta Ta­gus

Ta­gus fue ca­le­ta fa­mo­sa en­tre ba­lle­ne­ros por más de cien años. Es en es­te lu­gar abri­ga­do del tem­po­ral, don­de ba­lle­ne­ros fon­dea­ban lue­go del día de fae­na, per­si­guien­do a las dó­ci­les gi­gan­tes del Ca­nal Bo­lí­var. Lue­go de ca­zar su­fi­cien­tes ba­lle­nas se des­pe­dían del lu­gar, co­mo era y aún es cos­tum­bre, de­jan­do el au­tó­gra­fo de la em­bar­ca­ción en las ma­jes­tuo­sas pa­re­des. Cien años más tar­de es­tas mis­mas pa­re­des fue­ron tris­tes tes­ti­gos de even­tos si­mi­la­res, cuan­do el con­su­mo de la ale­ta de ti­bu­rón y pe­pino de mar se pu­so en bo­ga.

Si bien Ta­gus cuen­ta con es­te ai­re som­brío, es uno de los si­tios más es­pe­cia­les de Ga­lá­pa­gos. Su­bir el sen­de­ro pa­ra ob­ser­var la bahía y el ojo de agua de la La­gu­na de Dar­win, el atrac­ti­vo pai­sa­je de los vol­ca­nes que for­man la ca­le­ta, la­va ro­deán­do­la, y un crá­ter ver­de y sa­lino con ár­bo­les de pa­lo san­to pin­ce­lan­do sus al­re­de­do­res, es uno de los lu­ga­res más fo­to­gra­fia­dos de las is­las. Sus aguas os­cu­ras, por otro la­do, son

una be­lle­za sub­ma­ri­na pa­ra rea­li­zar snor­kel de aguas pro­fun­das y bu­ceo. Se na­da no só­lo con tor­tu­gas, pe­ro con cor­mo­ra­nes no vo­la­do­res, en­tre ro­cas de la­va que se han des­plo­ma­do de las pa­re­des, se­gu­ra­men­te du­ran­te las erup­cio­nes vol­cá­ni­cas, ro­dea­dos de pe­ces úni­cos co­mo la ‘vie­ja ar­le­quín’, o con suer­te, or­cas tam­bién.

Pun­ta Vi­cen­te Ro­ca

A más o me­nos una mi­lla del Ca­bo Ber­ke­ley, don­de la lí­nea equinoccial cru­za Ga­lá­pa­gos, se en­cuen­tra la Ore­ja del Bu­rro. Así se le co­no­ce co­lo­quial­men­te a Pun­ta Vi­cen­te Ro­ca, en la bo­ca mis­ma del ‘ca­ba­lli­to de mar’ que tie­ne por for­ma la is­la Isabela. Com­pues­ta de dos ca­le­tas, es un lu­gar ideal pa­ra ob­ser­var for­ma­cio­nes geo­ló­gi­cas tí­pi­ca­men­te vol­cá­ni­cas, acan­ti­la­dos jas­pea­dos de dis­tin­tos to­nos de la­va y una cueva pro­fun­da en el me­dio, in­crus­ta­da de ve­nas ne­gras, por don­de el mag­ma subió a la su­per­fi­cie du­ran­te la for­ma­ción de la is­la. El agua que ro­dea el pai­sa­je se pin­ta de to­nos azu­les, que van des­de un za­fi­ro pro­fun­do a tur­que­sa in­ten­so, y cuan­do la vi­si­bi­li­dad per­mi­te, abra­za uno de los me­jo­res si­tios de snor­kel, “free di­ving” (bu­ceo a pul­món) y scu­ba de Ga­lá­pa­gos. Con fon­dos ro­co­sos, are­no­sos, pa­re­des de ro­ca, y lo que pa­re­cen abis­mos, to­do ello en un es­pa­cio muy re­du­ci­do, se pue­den ob­ser­var es­pe­cies co­mo cor­mo­rán no vo­la­dor, el tí­mi­do lobo ‘de dos pe­los’ o pe­le­te­ro, igua­nas y tor­tu­gas ma­ri­nas y es uno de los me­jo­res lu­ga­res pa­ra en­con­trar­se con uno de los pe­ces más inusua­les del mun­do: el gi­gan­tes­co Mo­la mo­la.

Isabela (or Al­be­mar­le, its buc­ca­neer na­me) has the repu­tation of being un­cros­sa­ble. In the 1960s, an Ecua­do­rian Ma­ri­nes com­man­do unit, re­now­ned for their cou­ra­ge and phy­si­cal stead, and nu­me­rous feats of en­du­ran­ce in the rug­ged An­des, was hu­mi­li­ated by the much less ro­lling, and much less ele­va­ted, Isabela lands­ca­pe, to the point no one could tell which way was north! They had to be res­cued by Spe­cial For­ces and a sol­dier died in what was sup­po­sed to be training.

Most of this is­land - the lar­gest in the ar­chi­pe­la­go – is off li­mits to vi­si­tors. Many of the­se inac­ces­si­ble si­tes are ama­zing, no doubt, such as the stea­ming slo­pes of Al­ce­do, whe­re hun­dreds of giant tor­toi­ses gat­her, or Wolf Vol­cano, whe­re the only Pink Igua­na re­si­des. Whi­le many would want to be able to reach the­se spec­ta­cu­lar si­tes, they must be left to our ima­gi­na­tion. It’s a good thing, as it lea­ves the­se areas free of our foot­print, hel­ping the Ga­lá­pa­gos to con­ti­nue exis­ting wit­hout us, so­met­hing that, ul­ti­ma­tely, has ma­de the is­lands so fas­ci­na­ting in our world to­day.

That said, the­re are a few points on unin­ha­bi­ted Isabela that the Na­tio­nal Park has ope­ned ac­cess to, coas­tal lo­ca­tions only ac­ces­si­ble by crui­se that gi­ve us an in­kling of what lies furt­her in­land, si­tes that are, no­net­he­less, as spec­ta­cu­lar and unique. The fo­llo­wing is a brief des­crip­tion of them:

Pun­ta Mo­reno

Cu­mu­la­ti­ve erup­tions of the su­rroun­ding vol­ca­noes de­po­si­ted so much la­va here that the en­ti­re coast looks to­day li­ke a dump of cha­rred sto­nes amid the sea. Wal­king on them, which is li­ke wal­king on coal, can be un­com­for­ta­ble (good shoes are ne­ces­sary), but the ex­pe­rien­ce is li­ke no­ne one could ima­gi­ne. The pre­do­mi­nan­ce of the la­va is sud­denly in­ters­per­sed with pat­ches of ve­ge­ta­tion and the­se unex­pec­ted oa­ses are sud­denly ho­me to oli­ve green la­goons ef­fec­ting such a con­trast with the de­ser­ted en­vi­ron­ment, that only the pre­sen­ce of a fla­min­go could be mo­re unex­pec­ted. Of cour­se, the­re are fla­min­gos (de­pen­ding on the time of year), flaun­ting their spec­ta­cu­lar co­lors against the green-and-black set­ting. Cac­ti are anot­her cen­tral cha­rac­ter, in­clu­ding gi­gan­tic ‘can­de­la­bra’, gro­wing th­rough the cracks of the vol­ca­nic floor. All around, one may be able to dis­tin­guish the four vol­ca­noes that rise from the dark­ness, th­ree of Isabela (Ce­rro Azul, Sie­rra Ne­gra to the south and Al­ce­do to the north) and Ce­rro La Cum­bre of Fer­nan­di­na: the four are the most ac­ti­ve in the Ga­lá­pa­gos.

Eli­za­beth Bay

One of the main at­trac­tions here is seeing a pen­guin, a bird we all as­so­cia­te with the ice and gla­ciers of An­tar­cti­ca, en­jo­ying a dip amidst tro­pi­cal man­gro­ves. You do not al­ways see them in this con­text du­ring the vi­sit, but when the op­por­tu­nity exists, the sight is cer­tainly re­mar­ka­ble. It is unique in the world. If not here, they

are al­so com­mon in the small rock for­ma­tions one pas­ses when hea­ding to­wards the bay. Usually, the tour is or­ga­ni­zed as a ‘pan­ga’ dinghy ri­de, whe­re man­gro­ves, and among them, the lar­gest red man­gro­ve on the is­lands, crea­te lush green tan­gles that smot­her the en­ti­re co­ve, of­fe­ring a ni­che for dif­fe­rent he­ron spe­cies, pe­li­cans, boo­bies and flightless cor­mo­rants. So­me ope­ra­tors of­fer a swim­ming and snor­kel break in ama­zingly crys­tal-clear wa­ters, an ex­ce­llent op­por­tu­nity to wit­ness up clo­se the ma­ri­ne bio­di­ver­sity of this unique man­gro­ve ha­bi­tat, which in turn is lin­ked to the Bo­lí­var Chan­nel, at­trac­ting lar­ge num­bers of fish and sea turtles as well.

Ur­bi­na Bay

Wit­hout the ex­pla­na­tion of a gui­de, wal­king along the black bea­ches of Bahia Ur­bi­na is li­ke en­te­ri­ng a won­der­land whe­re things are out of their usual or­der. Ma­ri­ne ecosys­tems with ac­tual co­ral beds ap­pear sud­denly in the man­gro­ves, against man­za­ni­llo and mu­yu­yo trees; one is im­me­dia­tely trans­por­ted to the sea floor ho­ping to find fish when the­re are ac­tually tor­toi­ses and land igua­nas, fin­ches and moc­king­birds.

It is not a mi­ra­ge cau­sed by the heat of the la­va, ho­we­ver... In 1954, at the ba­se of Vol­cán Al­ce­do, an en­ti­re ma­ri­ne bed emer­ged from under the sea. En­ti­re co­ral heads with all their in­ha­bi­tants we­re ex­po­sed to the surface, even hun­dreds of me­ters in­land, and gra­dually te­rres­trial spe­cies ca­me to po­pu­la­te them. To­day tho­se rem­nants of the la­va and co­ral bus­hes of­fer one of the world’s most unique lands­ca­pes.

Ur­bi­na Bay has a small co­ral beach in­ters­per­sed with la­va rocks and exos­ke­le­tons of both red and blue lobs­ters. Anot­her fa­mous star of this vi­sit is the land igua­na. Here they get to be sur­pri­singly lar­ge. A small trail leads to their bu­rrows, and, de­pen­ding on time of year, they can be seen in the midd­le of the path, ta­king in the sun. Giant tor­toi­ses may al­so ap­pear; they ha­ve mi­gra­ted from Al­ce­do Vol­cano to feed. Dar­win Fin­ches and the en­de­mic Dar­win’s cot­ton tree are al­so in­ter­es­ting finds along the trail.

Ta­gus Co­ve

Ta­gus Co­ve was a fa­vo­ri­te an­cho­ra­ge for wha­lers for over a hun­dred years. They would find shel­ter from the storm, and would an­chor af­ter a day of cha­sing the do­ci­le giants th­roug­hout the Bo­lí­var Chan­nel. Post-hunt, they wouldn’t lea­ve the si­te wit­hout dau­bing the na­me of their boat along the ma­jes­tic cliff walls of the co­ve. Ta­gus may be grim, but the set­ting is spec­ta­cu­lar. Usually the tour in­clu­des a hi­ke that of­fers beau­ti­ful views of Dar­win La­ke, lo­ca­ted behind the Co­ve and the vol­ca­noes that form it. The dark wa­ters of Ta­gus are al­so a won­der­ful snor­ke­ling and deep sea di­ving si­te; a great pla­ce to swim with turtles and flightless cor­mo­rants amidst la­va rocks that ha­ve tum­bled from the walls, pro­bably du­ring vol­ca­nic erup­tions, as well the co­lor­ful Har­le­quin Wras­se, and may­be even an Or­ca Wha­le.

Pun­ta Vi­cen­te Ro­ca

Roughly one mi­le from Ca­pe Ber­kley, whe­re the equa­tor cros­ses the Ga­lá­pa­gos, lies ‘the Don­key’s Ear’. This is what Pun­ta Vi­cen­te Ro­ca is ca­lled lo­cally, at the very mouth of the Isabela ‘seahor­se’. Com­po­sed of two co­ves along the land’s ‘tip’, Vi­cen­te Ro­ca is a great pla­ce to sen­se the ty­pi­cally vol­ca­nic geo­lo­gi­cal for­ma­tions of the is­lands, with cliffs mottled in sha­des of la­va rock and a deep ca­ve in the midd­le, whe­re mag­ma ro­se to the surface du­ring the is­land’s for­ma­tion. The wa­ter seems so­mehow pain­ted in dif­fe­rent sha­des of blue, ran­ging from deep sapp­hi­re to bright tur­quoi­se, and when vi­si­bi­lity per­mits, em­bra­ces one of the best snor­ke­ling, free di­ving and scu­ba di­ving si­tes in the Ga­lá­pa­gos. With rocky, sandy bot­toms, rock walls and what ap­pears to be li­mitless un­der­wa­ter depths, all in a very re­du­ced spa­ce, one can swim with flightless cor­mo­rants, shy Ga­lá­pa­gos fur sea lion, no shor­ta­ge of igua­nas and sea turtles; it is al­so one of the best pla­ces to spot one of the stran­gest fis­hes in the world: the giant sun fish, or Mo­la mo­la.

Pin­güino de Ga­lá­pa­gos. / Ga­lá­pa­gos Pen­guin.

Ga­vio­tín Par­do. / Brown Noddy.

Fla­men­co en Pun­ta Mo­reno. / Fla­min­go in Pun­ta Mo­reno.

Ve­nas de la­va en Ta­gus; tor­tu­ga ma­ri­na re­sur­ge del mar; Igua­nas ma­ri­nas so­bre ro­cas cu­bier­tas en guano. / La­va ‘veins’ in Ta­gus Co­ve ma­ri­ne sea turtle co­mes up for air; ma­ri­ne igua­nas on rocks co­ve­red in guano.

Paí­ño de Eliot ca­mi­nan­do so­bre el agua. Ma­dre y ca­cho­rro. Grie­tas en la la­va. Tor­tu­gas gi­gan­tes. / Eliot’s Storm-Pe­trel with their cha­rac­te­ris­tic wa­ter-walk-and-dan­ce. Pup and mot­her. La­va cracks. Giant Tor­toi­ses.

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