Puer­to Villamil

a la som­bra de la cal­de­ra under the sha­dow of the cal­de­ra

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Puer­toVi­lla­mil, cu­yo nom­bre re­cuer­da al hé­roe in­de­pen­den­tis­ta ecua­to­riano Jo­sé de Villamil (el pri­me­ro en co­lo­ni­zar el ar­chi­pié­la­go en nom­bre de Ecua­dor), se en­cuen­tra a las fal­das de Sie­rra Ne­gra, uno de los seis vol­ca­nes que for­man la is­la de Isabela, la más gran­de de Ga­lá­pa­gos. Es­ta gi­gan­tes­ca cal­de­ra es, sin du­da, una de las prin­ci­pa­les ra­zo­nes pa­ra vi­si­tar el re­mo­to re­cin­to, pe­ro an­tes de ga­nar ca­mino a la mon­ta­ña, hay mu­cho que ver a lo lar­go de la cos­ta sur.

A me­nos que quie­ras ir en avio­ne­ta (eme­te­be. com.ec), via­jar de Puer­to Ayo­ra a Puer­to Villamil se rea­li­za en ya­te de al­ta velocidad, sal­tan­do de ola en ola en me­dio del mar abier­to du­ran­te apro­xi­ma­da­men­te dos ho­ras (tres si te to­ca ir a con­tra­co­rrien­te). La idea es lle­gar lo más rá­pi­do po­si­ble, de­jan­do atrás a los is­lo­tes Cua­tro Her­ma­nos e Is­la Tor­tu­ga (un crá­ter par­cial­men­te hun­di­do), si­tios de bu­ceo inol­vi­da­bles (ex­per­tos, pre­gun­ten tam­bién por La Viu­da). El mue­lle se en­cuen­tra en una en­se­na­da de di­fí­cil ac­ce­so pa­ra bar­cos más gran­des, por tan­to, Puer­to Villamil se ha con­ver­ti­do en un des­tino estrella pa­ra el ‘is­land hop­ping’, el ti­po de lu­gar del que pue­den pre­su­mir quie­nes no con­tra­ta­ron un cru­ce­ro pa­ra re­co­rrer las is­las (re­co­men­da­mos al me­nos dos días en el pue­blo).

Puer­to Villamil es mu­cho más pe­que­ño que Ayo­ra. Su po­bla­ción ha do­bla­do en los úl­ti­mos diez años, y con­tan­do 2000 ha­bi­tan­tes y con la lle­ga­da re­gu­lar de tu­ris­tas – al­go inau­di­to ha­ce una dé­ca­da – una ti­ra de res­tau­ran­tes ha flo­re­ci­do a lo lar­go de la pla­za prin­ci­pal, al la­do y en­fren­te de la psi­co­dé­li­ca igle­sia de pue­blo (asó­ma­te pa­ra ver los pa­sa­jes bí­bli­cos que pro­ta­go­ni­zan a fra­ga­tas, pi­que­ros y otros in­cóg­ni­tos de las is­las). Puer­to Villamil tam­bién ha­ce alar­de de ba­res (el Igua­na Point y Bar de Be­tos) y uno, in­clu­so, pa­ra sur­fis­tas (Ca­sa Ro­sa­da). Su es­pec­ta­cu­lar pla­ya de are­na blan­ca de 3 ki­ló­me­tros es­tá do­mi­na­da por po­ten­tes olas tur­que­sa, idea­les pa­ra el surf ves­per­tino. Las igua­nas ma­ri­nas se unen a la di­ver­sión du­ran­te el día. Se pue­de pa­sar to­do el tiem­po des­can­san­do al rit­mo pau­sa­do de es­te pue­ble­ci­to sin ado­qui­nes ni as­fal­to, aun­que pa­re­ce­ría iló­gi­co ha­ber lle­ga­do tan le­jos pa­ra ha­cer só­lo eso.

Uno de los ‘tours’ más ac­ce­si­bles y po­pu­la­res es Tin­to­re­ras, un pu­ña­do de ro­cas de la­va que se pro­yec­tan del mar a só­lo mi­nu­tos en bar­co des­de el mue­lle. Lla­ma­do así por los ti­bu­ro­nes de arre­ci­fe de pun­ta blan­ca (o tin­to­re­ras, en jer­ga ga­la­pa­gue­ña) que fre­cuen­tan las pe­que­ñas pis­ci­nas que se for­man en­tre las ro­cas, uno pue­de ca­mi­nar so­bre és­tas a fin de ver, tam­bién, tor­tu­gas ma­ri­nas, pi­que­ros de pa­tas azu­les, pin­güi­nos e igua­nas ma­ri­nas. Ya no se pue­de na­dar en el si­tio.

Otra ca­mi­na­ta cor­ta (30 m) des­de el pue­blo nos lle­va has­ta el Cen­tro de Crian­zas del Par­que Na­cio­nal Ga­lá­pa­gos, uno de los cen­tros de res­ca­te pa­ra tor­tu­gas gi­gan­tes más bo­ni­tos de las is­las. Un des­vío ha­cia el nor­te, des­de el Igua­na Cros­sing Ho­tel (al oes­te de Puer­to Villamil), es un her­mo­so pa­seo bor­dea­do de ve­ge­ta­ción en­dé­mi­ca cru­zan­do las po­zas de la Re­ser­va Hu­me­da­les. El cen­tro aco­ge a va­rias tor­tu­gas gi­gan­tes de ca­pa­ra­zón plano res­ca­ta­das de Vol­cán Ce­rro Azul du­ran­te su erup­ción en 1998 (al­gu­nas mues­tran aún sus que­ma­du­ras). En las po­zas a ve­ces se ali­men­tan Fla­men­cos de Ga­lá­pa­gos, un emo­cio­nan­te en­cuen­tro (es­pe­cial­men­te cuan­do rea­li­zan su ele­gan­te bai­le de cor­te­jo).

Un pa­seo más lar­go (2 ho­ras; o 30 m en bi­ci­cle­ta) nos lle­va al Mu­ro de Lá­gri­mas, una ines­pe­ra­da co­lec­ción de ‘la­dri­llos’ de la­va en me­dio del pai­sa­je, cons­trui­do por pre­sos de la an­ti­gua pe­ni­ten­cia­ría del lu­gar. Pa­ra lle­gar, uno de­be atra­ve­sar la fa­bu­lo­sa Re­ser­va Hu­me­da­les, un ver­da­de­ro mu­seo vi­vien­te de na­tu­ra­le­za. Pa­re­ce una ins­ta­la­ción ar­ti­fi­cial. Re­co­rri­dos cor­tos y bien mar­ca­dos nos lle­van ha­cia di­fe­ren­tes en­tor­nos, co­mo La Pla­yi­ta, una pla­ya de are­na tan fi­na y blan­ca que uno la pue­de cer­nir en­tre los de­dos. La pla­ya si­guien­te, Pla­ya del Amor, a po­cos me­tros de dis­tan­cia, es to­do lo con­tra­rio: una al­fom­bra de pe­que­ñas con­chas y co­ral blan­co mar­fil. Am­bos son pa­raí­sos pa­ra las igua­nas ma­ri­nas. Tam­bién te­ne­mos un tú­nel de la­va, en­re­da­de­ras es­pec­ta­cu­la­res, her­mo­sos man­gla­res don­de po­de­mos pre­sen­ciar có­mo és­tos se ad­hie­ren a la pla­ya; ha­cia el in­te­rior, nos en­con­tra­mos con el impresionante pai­sa­je de di­fe­ren­tes po­zas la­cus­tres don­de pros­pe­ran cac­tus, pa­lo san­to y otras es­pe­cies en­dé­mi­cas. Ca­da po­za es es­pe­cial. En el mi­ra­dor de Or­chi­lla, ya cer­ca del Mu­ro, po­de­mos ob­ser­var de lleno la to­ta­li­dad de la re­ser­va, con una vis­ta de Puer­to Villamil y su pla­ya pa­ra­di­sía­ca a la dis­tan­cia.

Al lle­gar al Mu­ro de Lá­gri­mas, uno em­pie­za a to­par­se con tor­tu­gas sal­va­jes que hus­mean por co­mi­da a un cos­ta­do del are­no­so ca­mino (o sim­ple­men­te que­dan in­mó­vi­les en me­dio del mis­mo). El mu­ro en sí es úni­co (ver re­cua­dro); se pue­de su­bir los es­ca­lo­nes ubi­ca­dos en su ba­se ha­cia un mi­ra­dor don­de pin­zo­nes de Dar­win y cu­cu­ves se per­si­guen man­sa­men­te al la­do de uno. En la ci­ma, se pue­de ob­ser­var un fa­bu­lo­so bos­que de pa­lo san­to, ver­de en pri­ma­ve­ra (tem­po­ra­da de llu­via), bas­tan­te más yer­mo en el in­vierno (tem­po­ra­da se­ca y de ga­rúa).

Puer­to Villamil, na­med af­ter Ecua­do­rian in­de­pen­den­ce he­ro Jo­sé de Villamil, who would even­tually co­lo­ni­ze the Ga­lá­pa­gos ar­chi­pe­la­go in Ecua­dor’s na­me, is lo­ca­ted at the foot of mas­si­ve Sie­rra Ne­gra, one of the five vol­ca­noes that form the is­land of Isabela, the ar­chi­pe­la­go’s lar­gest. This gi­gan­tic im­plo­ded cal­de­ra is, un­de­niably, one of the prime rea­sons to vi­sit this side of the Ga­lá­pa­gos, but be­fo­re ven­tu­ring up the moun­tain, the­re is plenty of fun to grab along Isabela’s sout­hern sho­re.

Un­less you plan to fly a small pro­pe­ller pla­ne (eme­te­be.com.ec), your next op­tion for tra­ve­ling to Puer­to Villamil from Puer­to Ayo­ra is by high-speed boats that boun­ce their way across open ocean in a re­cord time of roughly two hours (th­ree when ri­ding against the

cu­rrent). The idea is get­ting to the des­ti­na­tion as quickly as pos­si­ble as you ‘ra­ce’ past the Cua­tro Her­ma­nos and Is­la Tor­tu­ga (a half-cra­ter who­se ot­her half sank in­to the ocean long ago), in­ci­den­tally, ex­ce­llent scu­ba-di­ving si­tes (ex­pert di­vers may al­so want to in­qui­re about La Viu­da). The main docks are lo­ca­ted in an in­let that most crui­se li­ners ha­ve trou­ble ac­ces­sing. Puer­to Villamil has the­re­fo­re be­co­me a flags­hip des­ti­na­tion for ‘is­land hop­pers’, the kind of pla­ce one can brag about to tho­se who vi­sit the Ga­lá­pa­gos on a crui­se (our re­com­men­da­tion is sta­ying at least two days in town).

Puer­to Villamil is much sma­ller than Ayo­ra. It has, ho­we­ver, grown two-fold in the past ten years. With its cu­rrent po­pu­la­tion at 2,000 and the re­gu­lar arri­val of vi­si­tors, so­met­hing un­heard of a de­ca­de ago, a res­tau­rant strip has blos­so­med along the main squa­re, next to and across from the town’s psy­che­de­lic church (which illus­tra­tes Bi­bli­cal pas­sa­ges, fea­tu­ring ca­meos by fri­ga­te­birds, boo­bies and ot­her is­land ha­bi­tués). Puer­to Villamil al­so flaunts a night­club (Igua­na Bar) and a sur­fer’s pub (the Ca­sa Ro­sa­da and ad­ja­cent Bar de Be­to con­glo­me­ra­te). Its spec­ta­cu­lar 3-ki­lo­me­ter pow­deryw­hi­te-sand beach is wa­shed by tur­quoi­se wa­ves, great for la­te af­ter­noon sur­fing. Ma­ri­ne igua­nas join in on the fun du­ring the heat of the day. One can ea­sily spend the en­ti­re time bas­king in the sun and beach, alt­hough it would seem illo­gi­cal to ha­ve co­me this far to do so. One of the most ac­ces­si­ble, and po­pu­lar trips is Tin­to­re­ras, a clutch of jag­ged la­va rocks jut­ting out from the ocean only a quick boat ri­de from town. Na­med for the whi­te­tip­ped reef sharks (or tin­to­re­ras, in Ga­lá­pa­gos lin­go) that fre­quent the sha­llow pools su­rroun­ding the­se pe­cu­liar la­va for­ma­tions, one can walk along and al­so spot ma­ri­ne turtles, pen­guins, and ma­ri­ne igua­nas along the rocks and in the crys­tal-clear wa­ters. Swim­ming has re­cently been prohi­bi­ted at the si­te.

Anot­her easy trek from town ta­kes us to the Ga­lá­pa­gos Na­tio­nal Park Tor­toi­se Res­cue Cen­ter, one of the most sce­nic res­cue cen­ters in the is­lands. The de­tour north, lo­ca­ted just past the Igua­na Cros­sing ho­tel in wes­tern Puer­to Villamil, is a beau­ti­ful board­walk li­ned with en­de­mic ve­ge­ta­tion, which cros­ses the Hu­me­da­les’ la­goons (or po­zas). The cen­ter keeps the unique flat-back tor­toi­ses fa­mously res­cued from Vol­cán Ce­rro Azul’s 1996 erup­tion (you may no­ti­ce their burnt shells). The brac­kish wa­ter of the nearby po­zas al­so hosts Ga­lá­pa­gos Fla­min­gos, an ex­ci­ting en­coun­ter – es­pe­cially when dis­pla­ying ele­gantly; they seem to be dan­cing to the sound of an ima­gi­nary ‘Swan La­ke’.

A two-hour stroll (or thirty-mi­nu­te bi­ke ri­de) west of town, ta­kes us to the Wall of Tears ( Mu­ro de Lá­gri­mas), a sur­pri­singly tall co­llec­tion of la­va bricks, built by con­victs as pu­nish­ment. As one walks th­rough the fa­bu­lous Hu­me­da­les Re­ser­ve to get the­re, a ve­ri­ta­ble Ga­lá­pa­gos na­tu­re mu­seum un­folds. It truly feels li­ke a lands­ca­ped ins­ta­lla­tion. Short, well-kept paths ta­ke you to dif­fe­rent en­vi­ron­ments, such as La Pla­yi­ta, a beach with mar­ve­lous sand so thin and whi­te it seet­hes its way th­rough your fin­ger­tips in­to not­hing. The next beach over, ho­we­ver, is co­ra­lli­ne Pla­ya del Amor, which con­sists of a very dif­fe­rent, and equally im­pres­si­ve, car­pet of tiny shells and ivory-whi­te co­ral. Both are ma­ri­ne igua­na ha­vens. You al­so ha­ve a la­va tun­nel and a man­gro­ve bed, whe­re you can wit­ness how see­ding man­gro­ves stick to the mud and be­gin to sprout. In­land, we find the ama­zing sce­nery of the dif­fe­rent po­zas, a se­ries of la­ke en­vi­ron­ments whe­re cac­ti, pa­lo san­to and ot­her en­de­mic plant spe­cies th­ri­ve. Each is spe­cial. At the Or­chi­lla view­point, catch a won­der­ful full-fled­ged view of the en­ti­re re­ser­ve and, on the far left, Puer­to Villamil and its pa­ra­di­sia­cal beach in the dis­tan­ce.

As we reach the in­fa­mous Wall of Tears, giant tor­toi­ses may be fee­ding on the side of the road (or just stan­ding mo­tion­less in the midd­le of it). Abo­ve the wall, you can climb the steps to whe­re busy Dar­win’s fin­ches and moc­king­birds cha­se each ot­her about, pee­ring at you cu­riously, or fee­ding wit­hout a ca­re you’re wat­ching, un­til you reach anot­her ama­zing view­point that over­looks an ex­ten­si­ve pa­lo san­to fo­rest, green in spring (wet sea­son), ba­rren in win­ter (dry sea­son).

Pla­yas, sen­de­ros, igua­nas, lo­bos ma­ri­nos, hu­me­da­les y mu­cho más por re­co­rrer en Puer­to Villamil, apar­ta­do pue­blo pes­que­ro del Pa­cí­fi­co ecua­to­rial. / Bea­ches, board­walks, trails, igua­nas, sea lions, wetlands and mo­re to dis­co­ver in Puer­to Villamil, out­post of the Equa­to­rial Pa­ci­fic.

El Cen­tro de Crian­zas de Puer­to Villamil ins­pi­ra con­ser­va­ción. / Puer­to Villamil’s Bree­ding Cen­ter ins­pi­res Con­ser­va­tion.

Fla­men­cos de Ga­lá­pa­gos y los co­mu­nes pa­ti­tos de me­ji­lla blan­ca (Ana­de Ca­ri­blan­co). / Ga­lá­pa­gos Fla­min­gos and Whi­te-chee­ked Pin­tails.

Ma­ra­ñas del man­za­ni­llo en la Re­ser­va Hu­me­da­les. / Man­za­ni­llo tan­gles in the Hu­me­da­les Re­ser­ve.

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