LA­BO­RA­TO­RIO DE VI­DA NA­TU­RAL

LA­BO­RA­TORY OF LI­FE ON EARTH

Nan Magazine - - ESPECIAL / FEATURE -

Las Is­las Ga­lá­pa­gos fue­ron, por mu­chos si­glos, con­si­de­ra­das el rin­cón más mi­se­ra­ble de la Tie­rra. Los es­pa­ño­les que pri­me­ro “des­cu­brie­ron” el ar­chi­pié­la­go, pre­si­di­dos por el obis­po To­más de Ber­lan­ga, en 1535, tan an­sio­sos de unir nue­vos te­rri­to­rios al Im­pe­rio, ni si­quie­ra se mo­les­ta­ron en plan­tar una cruz en ese sue­lo in­fer­nal. Co­no­ci­das co­mo las ‘is­las en­can­ta­das’, es­tos mon­tícu­los de tie­rra en pleno océano fue­ron evi­ta­dos por la his­to­ria has­ta me­dia­dos del si­glo die­ci­nue­ve, cuan­do em­pe­za­ría el pro­ce­so de co­lo­ni­za­ción hu­ma­na.

Hoy en día, las Is­las Ga­lá­pa­gos son prác­ti­ca­men­te el úni­co lu­gar en el pla­ne­ta don­de to­da su po­bla­ción fau­nís­ti­ca no se mues­tra rea­cia a la pre­sen­cia hu­ma­na; los ani­ma­les, en reali­dad, ha­cen que los se­res hu­ma­nos nos sin­ta­mos co­mo in­tru­sos, o peor aún, co­mo si fué­ra­mos tan so­lo uno más del mon­tón (¡no del to­do ha­la­ga­dor pa­ra el ego!). Al ca­mi­nar al la­do de ni­dos ar­ma­dos en me­dio de un sen­de­ro, pa­re­ce­ría que las aves nos mi­ran mal, que­rien­do es­pan­tar­nos a graz­ni­dos. Las la­gar­ti­jas, ge­ne­ral­men­te ner­vio­sas y hui­di­zas, lis­tas pa­ra es­ca­bu­llir­se por sus vi­das, ape­nas sien­ten el mo­vi­mien­to más le­ve, aquí en Ga­lá­pa­gos, se vuel­ven a mi­rar­te con cu­rio­si­dad, o per­ma­ne­cen com­ple­ta­men­te in­di­fe­ren­tes a tu pre­sen­cia. Pin­zo­nes, pa­lo­mas, o pa­pa­mos­cas se acer­can pri­me­ro, lue­go pier­den el in­te­rés y sa­len vo­lan­do.

El “Gran Di­lu­vio” que se­pa­ra a las Ga­lá­pa­gos del con­ti­nen­te ha per­mi­ti­do que un gru­po muy se­lec­to de se­res vi­vos via­jen has­ta ellas des­de el con­ti­nen­te, mu­chos lle­gan­do lue­go de me­ses de flo­tar en ‘bal­sas’ di­lu­via­nas de ma­te­ria ve­ge­tal. Los náu­fra­gos que lo hi­cie­ron (un fla­men­co, un pin­güino, un ra­tón, un cac­tus, un dien­te de león, una igua­na, una pa­lo­ma, una tor­tu­ga, un ga­vi­lán, un lobo ma­rino, un búho), con su so­la pre­sen­cia cuen­tan una his­to­ria ab­so­lu­ta­men­te fan­tás­ti­ca, épi­ca, de có­mo des­em­bar­ca­ron, co­lo­ni­za­ron, se adap­ta­ron y evo­lu­cio­na­ron en pos de sub­sis­tir... El via­je ha si­do ti­tá­ni­co en to­dos los ca­sos. Al igual que un es­per­ma­to­zoi­de que fer­ti­li­za el óvu­lo pa­ra dar la vi­da, so­lo to­mó una plán­tu­la pa­ra crear to­do un bos­que, una pe­que­ña tor­tu­ga fe­cun­da­da pa­ra crear to­da una co­lo­nia de gi­gan­tes.

Las cin­co se­ma­nas du­ran­te las cua­les Dar­win se que­dó en las is­las (y sus ob­ser­va­cio­nes en ellas), fue­ron fun­da­men­ta­les pa­ra el de­sa­rro­llo de su Teo­ría de Evo­lu­ción por Se­lec­ción Na­tu­ral, teo­ría que ha cam­bia­do la for­ma en la cual en­ten­de­mos los prin­ci­pios mis­mos de la vi­da en la Tie­rra. Vi­si­tar las Ga­lá­pa­gos hoy es vi­vir­las co­mo las vi­vie­ra él ha­ce ca­si dos si­glos. Uno po­drá ver por qué es­tos ani­ma­les son tan ma­ra­vi­llo­sos, no só­lo por su as­pec­to, sino por su com­por­ta­mien­to en es­te entorno úni­co y fas­ci­nan­te. Cien­tí­fi­cos de to­do el mun­do con­ti­núan es­tu­dian­do, des­cu­brien­do y en­ten­dien­do de me­jor ma­ne­ra a la Na­tu­ra­le­za gra­cias a la pre­ser­va­ción de es­tas is­las vol­cá­ni­cas.

Las Ga­lá­pa­gos se dis­tin­guen de cual­quier otro lu­gar en la Tie­rra. Es­te es pro­ba­ble­men­te el hi­lo con­duc­tor que pri­ma a tra­vés de las is­las. Ca­da is­la es in­com­pa­ra­ble. Sus sue­los son di­fe­ren­tes, su fau­na, sus plan­tas. Las di­fe­ren­cias pue­den ser su­ti­les, pe­ro nin­gún otro lu­gar en la Tie­rra nos per­mi­te en­ten­der lo que en reali­dad im­pli­ca “ser di­fe­ren­te”. En las Is­las Ga­lá­pa­gos, las di­fe­ren­cias pue­den de­ber­se a una com­bi­na­ción de mi­les de cir­cuns­tan­cias: las di­ver­sas eda­des de las is­las, los pa­tro­nes de co­lo­ni­za­ción de ani­ma­les y plan­tas, las cir­cuns­tan­cias du­ran­te ca­da pro­ce­so

de co­lo­ni­za­ción, o la for­ma di­fe­ren­te en que el vien­to y/o co­rrien­tes ma­ri­nas gol­pean las cos­tas de ca­da is­la. La di­fe­ren­cia, co­mo ver­da­de­ro leit mo­tiv, es el re­sul­ta­do de un con­jun­to de cir­cuns­tan­cias alea­to­rias que ha­ce que prác­ti­ca­men­te ca­da pre­sen­cia tan­to ani­ma­da co­mo in­ani­ma­da sea es­pe­cial.

The Ga­lá­pa­gos Is­lands we­re on­ce con­si­de­red pla­net Earth’s most wret­ched cor­ner. The Spa­niards who first ‘dis­co­ve­red’ the ar­chi­pe­la­go, led by Bis­hop To­más de Ber­lan­ga in 1535, so ea­ger to join new te­rri­to­ries to their fast-gro­wing Em­pi­re, didn’t even bot­her to plant a cross here. Known as the En­can­ta­das, or The En­chan­ted Ones, the is­lands had been avoi­ded th­roug­hout his­tory to only be truly co­lo­ni­zed by hu­man beings about a cen­tury ago.

To this day, the Ga­lá­pa­gos Is­lands are vir­tually the only lo­ca­tion on our pla­net whe­re the en­ti­re fau­nal po­pu­la­tion does not mind hu­man pre­sen­ce; ani­mals ac­tually ma­ke us hu­mans feel li­ke we’re the in­tru­ders, or wor­se yet, li­ke we’re one of them (ima­gi­ne what that does to the ego). As you walk by nests lying in the midd­le of the path, mot­her birds are the one’s gi­ving the dirty looks, shooing you away. Li­zards, usually ner­vous and fid­gety as they scuttle for their li­ves at the fain­test mo­ve­ment, will cu­riously ga­ze back, if not re­main com­ple­tely in­dif­fe­rent, here in the Ga­lá­pa­gos. Fin­ches, pi­geons, fly­cat­chers first co­me clo­ser be­fo­re lo­sing in­te­rest and flit­ting away.

The ‘Great Flood’ that se­pa­ra­tes Ga­lá­pa­gos from the main­land has only allo­wed a very ex­clu­si­ve set of li­ving crea­tu­res to reach them from main­land con­ti­nents, many of them doing so af­ter months of floa­ting on sun-scor­ched, wa­ve-bea­ten De­lu­vian rafts of ve­ge­ta­ble mat­ter. The cas­ta­ways (a fla­min­go, a pen­guin, a mou­se, a cac­tus, a dan­de­lion, an igua­na, a pi­geon, a turtle, a hawk, a sea lion, an owl), with their pre­sen­ce alo­ne, tell their ut­terly fan­tas­tic, epic stories of co­lo­ni­za­tion, adap­ta­tion, and evo­lu­tion… Their jour­neys ha­ve been ti­ta­nic. Li­ke a sin­gle sper­ma­to­zoid fer­ti­li­zing an egg to gi­ve li­fe, it only took one seed­ling to crea­te a fo­rest, one preg­nant itty-bitty tor­toi­se to crea­te a co­lony of giants.

Dar­win’s five-week stay in the is­lands and his acu­te ob­ser­va­tions of Ga­lá­pa­gos wild­li­fe pro­ved pi­vo­tal for him as he de­ve­lo­ped his Theory of Evo­lu­tion by Na­tu­ral Se­lec­tion, a theory that has chan­ged the way we un­ders­tand the very prin­ci­ples of li­fe on Earth. Vi­si­ting the Ga­la­pa­gos Is­lands to­day is to ex­pe­rien­ce them much in the way Char­les Dar­win ex­pe­rien­ced them al­most two cen­tu­ries ago. You will get to see why the­se ani­mals we­re so unique and ins­pi­ring in the first pla­ce, not only be­cau­se of what they look li­ke, but be­cau­se of what they do and how they re­la­te with each ot­her in this unique en­vi­ron­ment. Scien­tists from around the world con­ti­nue to study, dis­co­ver and bet­ter un­ders­tand na­tu­re as a who­le thanks to the pre­ser­va­tion of the­se ut­terly unique vol­ca­nic is­lands.

The Ga­lá­pa­gos is dif­fe­rent from anyw­he­re el­se on Earth. This is pro­bably the is­lands’ un­derl­ying prin­ci­ple. Every is­land is dif­fe­rent. Dif­fe­rent soil, dif­fe­rent wild­li­fe, dif­fe­rent plant li­fe; dif­fe­ren­ces may be subtle, but no ot­her pla­ce on Earth is a bet­ter tem­pla­te to no­ti­ce and be­gin to un­ders­tand what ‘being dif­fe­rent’ ac­tually en­tails. In the Ga­lá­pa­gos, dif­fe­ren­ce can be due to a my­riad com­bi­na­tion of cir­cums­tan­ces: the is­lands’ dif­fe­rent ages, the dif­fe­rent ani­mal and plant co­lo­ni­za­tion pat­terns, the dif­fe­rent cir­cums­tan­ces du­ring each and every co­lo­ni­za­tion pro­cess, or the dif­fe­rent way wind and/or ocean cu­rrents co­me in­to con­tact with each dif­fe­rent coastli­ne. Dif­fe­ren­ce, we learn, is the re­sult of a set of ran­dom cir­cums­tan­ces that ma­kes vir­tually each and every ani­ma­te and in­ani­ma­te pre­sen­ce on the Ga­lá­pa­gos spe­cial.

Ga­lá­pa­gos: la­bo­ra­to­rio de ma­ra­vi­llas na­tu­ra­les, san­tua­rio de vi­da sub­ma­ri­na, tie­rra de pi­ra­tas y ba­le­ne­ros, fi­ló­so­fos y poe­tas. /

The Ga­lá­pa­gos: la­bo­ra­tory of na­tu­ral won­ders, sanc­tuary of ma­ri­ne li­fe, land of pi­ra­tes, wha­lers, phi­lo­sop­hers and poets.

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