Da­mage Con­trol. Art and Des­truc­tion since 1950

Art Press - - EXPOSITIONS - Catherine Franc­blin

Mu­dam/ 12 juillet - 12 oc­tobre 2014 Kuns­thaus / 15 no­vembre 2014 - 15 mars 2015 En 1949, quatre ans après Hi­ro­shi­ma, les So­vié­tiques font ex­plo­ser leur pre­mière bombe ato­mique. L’Amé­rique prend peur. Ches­ley Bo­nes­tell, illus­tra­teur de science-fic­tion, fait la couverture du ma­ga­zine Col­lier’s avec des images mon­trant l’ex­plo­sion d’une bombe sur New York. Avec l’es­ca­lade de la course aux ar­me­ments et la pers­pec­tive d’une guerre nu­cléaire, de nom­breux ar­tistes s’em­parent du thème de la des­truc­tion. Cent cin­quante ans plus tôt, Goya a consa­cré aux dé­sastres de la guerre des di­zaines de des­sins, comme le rap­pellent, dans l’ex­po­si­tion, les « gra­vures amé­lio­rées » des frères Chap­man, qui s’em­ploient à in­tro­duire de l’hu­mour dans les scènes d’hor­reur du maître es­pa­gnol. Mais au cours des an­nées 1950-1960, si la peur de la guerre est dans les es­prits, elle prend sou­vent chez les ar­tistes une forme plus dif­fuse. Elle donne à Jean Tin­gue­ly l’oc­ca­sion de spec­tacles ef­fer­ves­cents (Hom­mage à New York ou Stu­dy for an End of the World – ce der­nier près d’un site dé­dié aux es­sais nu­cléaires dans le Nevada) du­rant les­quels des ma­chines de fer­raille en fo­lie s’au­to­dé­truisent au mi­lieu d’un concert de dé­to­na­tions et de fu­mi­gènes. En 1966, Gus­tav Metz­ger, qui a connu la tra­gé­die des camps en Eu­rope, or­ga­nise à Londres le fes­ti­val Des­truc­tion in Art Sym­po­sium. De­puis quelques an­nées, il pro­jette de l’acide sur des toiles qui se désa­grègent de­vant les yeux du pu­blic. À Londres, Yo­ko Ono in­vite le pu­blic à la­cé­rer ses vê­te­ments à coup de ci­seaux, tan­dis que le Por­to­ri­cain Ra­phael Mon­taña Or­tiz dé­truit un pia­no à la hache – per­for­mance qu’il est ve­nu re­jouer au mu­sée le soir du ver­nis­sage. Une ré­fé­rence aux Co­lères d’Ar­man (des­truc­tion d’une contre­basse ou d’un pia­no à queue en 1962) au­rait eu ici toute sa place, mais les com­mis­saires amé­ri­cains, Ker­ry Brou­gher et Rus­sell Fer­gu­son, du Hir­sch­horn Mu­seum de Wa­shing­ton, ne le men­tionnent pas. De même font-ils l’im­passe sur les Tirs de Ni­ki de Saint Phalle, si­gna­lés en re­vanche dans le ca­ta­logue – par ailleurs pas­sion­nant. La des­truc­tion ne sus­cite pas que des ré­ac­tions vio­lentes. Elle ins­pire aus­si des images d’ap­pa­rence se­reine (ain­si, les pho­to­gra­phies de voi­tures ac­ci­den­tées prises par Ar­nold Oder­matt dans les dé­cors im­mo­biles de la cam­pagne suisse) ou d’ap­pa­rence ba­nale (la sé­rie des ac- ci­dents et des chaises élec­triques de Wa­rhol), ou en­core, no­tam­ment à par­tir des an­nées 1980, des dis­po­si­tifs sé­dui­sants comme une vi­trine de bi­be­lots pré­cieux (à l’ins­tar des gre­nades en cris­tal réunies par Mo­na Ha­toum). En­ro­ber l’atroce de dou­ceur, tel pour­rait être éga­le­ment le projet de Lar­ry John­son (re­pro­dui­sant les der­niers mots d’un pi­lote avant le crash de son avion) ou ce­lui de Pi­pi­lot­ti Rist (qui filme au ra­len­ti une jeune femme te­nant une fleur géante avec la­quelle elle s’at­taque aux pare-brise des voi­tures). Au to­tal, un ras­sem­ble­ment plein de bonnes sur­prises d’une qua­ran­taine d’ar­tistes. Et on ose en de­man­der da­van­tage ? In 1949, four years af­ter Hi­ro­shi­ma, the So­viets ex­plo­ded their first ato­mic bomb. Ame­ri­ca was sca­red. The science fic­tion il­lus­tra­tor Ches­ley Bo­nes­tell did a co­ver for Col­lier’s ma­ga­zine sho­wing a bomb going off over New York. With the arms race and the pros­pect of a nu­clear war, ma­ny ar­tists took up the theme of des­truc­tion. A cen­tu­ry and a half ear­lier, Goya al­so ad­dres­sed The Di­sas­ters of War, as this show re­minds us by dis­playing the Chap­man Bro­thers’ “rec­ti­fi­ca­tion” of a set of his et­chings, their at­tempt to in­tro­duce a lit­tle le­vi­ty in­to the Spa­nish mas­ter’s scenes of shock and awe. But du­ring the 1950s, while the threat of war wei­ghed hea­vi­ly on the col­lec­tive conscious­ness, it of­ten took a more dif­fuse form in the art of those times. It ins­pi­red Jean Tin­gue­ly to make ef­fer­ves­cent hap­pe­nings like Hom­mage à New York and Stu­dy for an End of the World (the lat­ter near a nu­clear test site in Nevada) where in­sane ma­chines com­po­sed of hard­ware self-des­truc­ted amid a sym­pho­ny of ex­plo­sions and smoke. In 1966, Gus­tav Metz­ger, a re­fu­gee from Na­zi Ger­ma­ny, or­ga­ni­zed the Des­truc­tion in Art Sym­po­sium in Lon­don. For se­ve­ral years he had been ma­king “acid ac­tion pain­tings,” flin­ging and spraying acid on can­vases that di­sin­te­gra­ted be­fore spec­ta­tors’ eve­ry eyes. Al­so in Lon­don, Ono in­vi­ted an au­dience to pick up a pair of scis­sors and cut up the dress she was wea­ring. The Puer­to Ri­can ar­tist Ra­phael Mon­taña Or­tiz de­mo­li­shed a pia­no with an axe, re­pea­ting this per­for­mance on the ope­ning night of his gal­le­ry show. Ar­man’s Co­lères (Rage) pieces (such as his des­truc­tion of a bass and a grand pia­no in 1962) would have fit ni­ce­ly in this ex­hi­bi­tion, but the Ame­ri­can cu­ra­tors, Ker­ry Brou­gher and Rus­sell Fer­gu­son of the Hir­sch­horn Mu­seum in Wash- ing­ton, made no men­tion of him. Si­mi­lar­ly, they igno­red Ni­ki de Saint Phalle’s fas­ci­na­ting shoo­ting pieces, al­though they are re­fe­ren­ced in the ca­ta­logue. Not all ar­tists reac­ted vio­lent­ly to the idea of des­truc­tion. It al­so ins­pi­red ap­pa­rent­ly se­rene images such as Ar­nold Oder­matt’s pho­tos of cra­shed cars ta­ken against the im­pas­sible back­ground of the Swiss coun­try­side, and Wa­rhol’s ap­pa­rent­ly ba­nal se­ries of car ac­ci­dents and elec­tric chairs. Es­pe­cial­ly be­gin­ning in the 1980s some treat­ments of vio­lence were down­right beau­ti­ful, like a show­case of pre­cious baubles and crys­tal hand gre­nades by Mo­na Ha­toum. Su­gar­coa­ting the atro­cious might al­so des­cribe the work of Lar­ry John­son (who re­pro­du­ced an air­line pi­lot’s last words be­fore his plane cra­shed) and Pi­pi­lot­ti Rist (a slo-mo film of a young wo­man using a giant flo­wer to pound car wind­shields). All in all, this show is full of nice sur­prises by more than for­ty ar­tists. Who could ask for more?

Trans­la­tion, L-S Tor­goff

Lau­rel Na­ka­date. « Grea­ter New York ». 2005. Vi­déo cou­leur, son. 5 min 10 sec (Court. l’ar­tiste et Les­lie Ton­ko­now Art­works + Pro­jects, New York) Co­lor vi­deo, sound

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