Col­son Whi­te­head

Un­der­ground Rail­road Al­bin Mi­chel, 416 p., 22,90 eu­ros

Art Press - - SOUNDINGS - Alio­cha Wald La­sows­ki

« I’ll sail de world clar roun an roun / All by the rail­road un­der groun » (« Je voyage de par le vaste monde, grâce au ré­seau clan­des­tin »), chante en 1840 l’ar­tiste blanc gri­mé Dan Em­mett, black­face mins­trel d’un théâtre po­pu­laire de New York Ci­ty. L’un­der­ground rail­road – ré­seau de pas­seurs clan­des­tins, ac­tif de­puis les an­nées 1820, qui aide les es­claves à fuir le Sud es­cla­va­giste des États-Unis pour re­joindre le Nord abo­li­tion­niste – est au coeur du sixième ro­man du jeune pro­dige amé­ri­cain, Col­son Whi­te­head. Dans sa fable po­li­tique, fresque his­to­rique, fic­tion vio­lente, réa­liste et hal­lu­ci­na­toire, une jeune es­clave, Co­ra, âgée de seize ans, tente de sur­vivre dans l’en­fer d’une plan­ta­tion de co­ton en Géor­gie. Elle s’évade avec l’aide de Cae­sar, pour­sui­vie par le sa­dique Rid­ge­way, in­car­na­tion du mal et de la su­pré­ma­tie blanche. Une lutte sans mer­ci com­mence entre le chas­seur et ses proies. L’ori­gi­na­li­té du ro­man est d’ima­gi­ner un vé­ri­table ré­seau de che­mins de fer sou­ter­rain, la­by­rinthe de ga­le­ries et de tun­nels, qui re­lie les ter­ri­toires des États-Unis, de la ser­vi­tude vers la li­ber­té. Épo­pée al­lé­go­rique, entre l’Odys­sée d’Ho­mère et les Voyages de Gul­li­ver de Jo­na­than Swift, Un­der­ground Rail­road est un chef-d’oeuvre poi­gnant et en­ga­gé, sa­lué par Ba­rack Oba­ma. Le ro­man­ré­qui­si­toire de Whi­te­head fait re­vivre l’époque de l’es­cla­vage, dé­nonce le ra­cisme, la bar­ba­rie et l’in­hu­ma­ni­té et dé­monte les mé­ca­nismes de la sé­gré­ga­tion. Des ra­cines his­to­riques jus­qu’à l’époque ac­tuelle, le lien est im­mé­diat, et le re­gard bru­tal sur la réa­li­té se fait sans conces­sions. Seul, avant Un­der­ground Rail­road, un autre ro­man avait dé­jà re­çu la double ré­com­pense du Na­tio­nal Book Award et du prix Pu­lit­zer de lit­té­ra­ture, c’était Pa­ra­bole de William Faulk­ner, en 1955.

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