L’EX­PO­SI­TION FREEZE

29 1988 SEPT LONDRES

Numero Art - - Septembre Sommaire - PAR ÉRIC TRONCY. ILLUSTRATION PAR SOUFIANE ABABRI

LE 29 SEP­TEMBRE 1988 s’ache­vait Freeze, une ex­po­si­tion en trois par­ties (du 6 au 22 août, puis du 27 août au 12 sep­tembre, et en­fin du 13 au 29 sep­tembre) ini­tiée et or­ga­ni­sée par Da­mien Hirst. Alors âgé de 24 ans, l’ar­tiste trans­for­ma – avec An­gus Fai­rhurst – un en­tre­pôt inoccupé des docks lon­do­niens en un es­pace d’ex­po­si­tion tem­po­raire convain­cant. Avec une dé­ter­mi­na­tion et un cou­rage qu’on a peine à re­pé­rer au­jourd’hui chez les jeunes gé­né­ra­tions, qui pensent sou­vent que tout leur est dû, Hirst conçut cet événement de A à Z, de la re­cherche de spon­sors à la sé­lec­tion des seize ar­tistes (pour la plu­part en­core étu­diants au Gold­smiths Col­lege). “On n’avait ja­mais of­fert à un groupe d’étu­diants en art une telle vi­si­bi­li­té” (1), se sou­vient Gre­gor Muir, au­jourd’hui di­rec­teur des col­lec­tions de la Tate. C’est l’une des rai­sons de son en­trée dans l’his­toire : Freeze marque le pas­sage à la pro­fes­sion­na­li­sa­tion de l’art contem­po­rain, son éman­ci­pa­tion de l’avant­garde et son en­trée dans le monde du mar­ke­ting. C’est toute une gé­né­ra­tion qui, avec cette ex­po­si­tion, af­fiche son in­ten­tion de prendre la place de celle qui la pré­cède – une am­bi­tion qui a dé­ser­té les jeunes gé­né­ra­tions ac­tuelles, em­plies de ré­vé­rence et d’es­poir de faire par­tie du club plu­tôt que d’en prendre le contrôle et d’en chan­ger les règles.

C’est avec fra­cas que sont en­trés dans l’his­toire les Young Bri­tish Ar­tists – le der­nier grand “mou­ve­ment” ar­tis­tique qui, comme la Tran­sa­vant­guarde ita­lienne, le nou­vel ex­pres­sion­nisme al­le­mand…, fé­dère des ar­tistes d’un même pays. Mais ce que le nom per­met de com­prendre, c’est que la seule “dis­tinc­tion” de ces créa­teurs, hor­mis leur na­tio­na­li­té, est d’être “young” : Freeze dé­fi­nit les contours d’un art qui va­lo­ri­se­ra la jeu­nesse comme sub­sti­tu­tion aux cri­tères es­thé­tiques. Celle des par­ti­ci­pants (An­ge­la Bul­loch, Ga­ry Hume, Sa­rah Lu­cas, Mat Col­li­shaw, Fio­na Rae…) s’ac­com­pa­gnait alors, pa­ra­doxa­le­ment, d’une naï­ve­té qui ne tar­da pas à dis­pa­raître. “L’éner­gie ori­gi­nelle de Freeze n’avait rien de cy­nique. Il y avait un vé­ri­table en­thou­siasme à créer et à mon­trer son tra­vail. Per­sonne n’a me­su­ré, à l’époque, l’en­jeu de cette ex­po­si­tion” (2), ex­plique la ré­dac­trice en chef d’art Month­ly, Pa­tri­cia Bi­ckers, en 1990. “Freeze est le genre d’ex­po­si­tion que tout le monde se vante d’avoir vue, mais à la­quelle très peu ont as­sis­té en réa­li­té”, di­ra plus tard Da­mien Hirst. L’ex­po­si­tion fit date, en ef­fet, et la créa­tion, en 1991, de la re­vue Frieze, puis de la foire d’art contem­po­rain Frieze Art Fair, rend jo­li­ment hom­mage à ce mo­ment sin­gu­lier.

On 29 Sep­tem­ber 1988, Freeze, a th­ree-part show cu­ra­ted by the then 24-year-old Da­mien Hirst, came to an end. Or­ga­ni­zed by Hirst and An­gus Fai­rhurst, it took place in an aban­do­ned wa­re­house in Lon­don’s do­ck­lands. With a le­vel of de­ter­mi­na­tion and cou­rage you ra­re­ly see in to­day’s youth, Hirst took care of eve­ry­thing, from fin­ding spon­sors to se­lec­ting the 16 ar­tists – most of whom were still stu­dents at Gold­smiths Col­lege. “No one had ever of­fe­red a group of art stu­dents that kind of vi­si­bi­li­ty be­fore,” re­mem­bers Gre­gor Muir, to­day col­lec­tions di­rec­tor at the Tate. It’s one of the rea­sons the show made his­to­ry: Freeze marks the mo­ment contem­po­ra­ry art went pro­fes­sio­nal, eman­ci­pa­ting it­self from the avant-garde and en­te­ring the age of mar­ke­ting.

The Young Bri­tish Ar­tists entered his­to­ry with a bang as the last great ar­tis­tic “mo­ve­ment” which, like the Ita­lian Tran­sa­vant­guarde or Ger­man new ex­pres­sio­nism, uni­ted the ar­tists of a par­ti­cu­lar coun­try. But, as the name in­fers, be­sides na­tio­na­li­ty the group’s sole dis­tinc­tion was their age; Freeze mar­ked the advent of an ar­tis­tic vi­sion that pri­zed youth over aes­the­tic va­lues. In­deed the par­ti­ci­pants – An­ge­la Bul­loch, Ga­ry Hume, Sa­rah Lu­cas, Mat Col­li­shaw, Fio­na Rae, etc. – would soon shed their you­th­ful nai­ve­ty. “Freeze’s ori­gi­nal ener­gy wasn’t at all cy­ni­cal. They were real­ly en­thu­sias­tic about ma­king and sho­wing work. No one rea­li­zed the show’s im­port at the time,” said Art Month­ly edi­tor Pa­tri­cia Bi­ckers in 1990. “Freeze is the kind of show that eve­ryone brags they saw but ve­ry few ac­tual­ly went to,” Hirst would la­ter say. Freeze was tru­ly a mi­les­tone, and, in be­fit­ting homage, Frieze ma­ga­zine – the ba­sis of to­day’s Frieze art-fair em­pire – saw the light of day in 1991.

29 1988 SEPT.

(1) Gre­gor Muir, Lu­cky Kunst, The Rise and Fall of Young Bri­tish Art, éd. Au­rum Press, 2009. (2) Da­mien Hirst ci­té par Je­re­my Coo­per dans

Gro­wing Up, The Young Bri­tish Ar­tists at 50, éd. Pres­tel, 2012.

ON THIS DAY 29 YEARS AGO FREEZE – A SHOW PUT ON BY A CER­TAIN DA­MIEN HIRST – EN­DED ITS RUN. THE ART WORLD HAS NE­VER BEEN THE SAME SINCE.

Lon­don 29 SEP­TEM­BER 1988: THE DAY CONTEM­PO­RA­RY ART ENTERED THE AGE OF MAR­KE­TING

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