Vi­tus Be­ring, l’uo­mo che unì due con­ti­nen­ti

Nel XVIII se­co­lo un na­vi­ga­to­re da­ne­se al ser­vi­zio del­lo zar di Rus­sia ef­fet­tuò due gran­di spe­di­zio­ni in Si­be­ria at­tra­ver­san­do lo stret­to che se­pa­ra l’Asia dall’Ame­ri­ca

Storica National Geographic - - Personaggi - — Fran­ce­sc Bai­lón

Ve­ri­fi­ca­re se l’Asia e l’Ame­ri­ca era­no uni­te e tro­va­re un pas­sag­gio per rag­giun­ge­re la Ci­na e l’In­dia dal ocea­no Ar­ti­co. Que­sto l’obiet­ti­vo del­la spe­di­zio­ne, at­tra­ver­so la Si­be­ria, che nel 1724 lo zar Pie­tro il Grande af­fi­dò, po­co pri­ma di mo­ri­re, a Vi­tus Jo­nas­sen Be­ring. Il na­vi­ga­to­re da­ne­se era uno dei mol­ti uf­fi­cia­li stra­nie­ri re­clu­ta­ti dal­lo zar all’ini­zio del XVIII se­co­lo nell’am­bi­to di un va­sto pia­no di mo­der­niz­za­zio­ne che mi­ra­va a tra­sfor­ma­re la Rus­sia in una grande po­ten­za eu­ro­pea. Al mo­men­to del­la spe­di­zio­ne, Be­ring pre­sta­va ser­vi­zio nel­la ma­ri­na rus­sa già da vent’an­ni.

La mis­sio­ne, com­po­sta da 25 uo­mi­ni, par­tì all’ini­zio del 1725 e per­cor­se sei­mi­la chi­lo­me­tri in due an­ni, fi­no a rag­giun­ge­re Ocho­tsk, sul­la co­sta del Pa­ci­fi­co. Qui i mem­bri del­la mis­sio­ne si im­bar­ca­ro­no e rag­giun­se­ro la pe­ni­so­la del­la Kam­cˇa­t­ka, da cui nel 1728 sal­pa­ro­no ver­so nord. A bor­do del­la San Ga­brie­le Be­ring rag­giun­se l’iso­la di San Lo­ren­zo, at­tra­ver­san­do quel­lo che og­gi è co­no­sciu­to co­me lo stret­to di Be­ring, sen­za pe­rò riu­sci­re ad av­vi­sta­re la ter­ra sul la­to ame­ri­ca­no a cau­sa del­la neb­bia. Be­ring ar­ri­vò quin­di al­la con­clu­sio­ne che Asia e Ame­ri­ca non era­no col­le­ga­te, per­ché a suo giu­di­zio «il ter­ri­to­rio a nord non si espan­de ol­tre, e non si può scor­ge­re nes­su­na ter­raCˇal­di là del­la uko­t­ka».

Ver­so il grande nord

Al suo ri­tor­no a San Pie­tro­bur­go, Be­ring pro­po­se im­me­dia­ta­men­te al go­ver­no dell’im­pe­ra­tri­ce An­na un nuo­vo viag­gio ai con­fi­ni del­la Si­be­ria. La Grande spe­di­zio­ne del nord (17331743), co­me sa­reb­be sta­ta de­fi­ni­ta in se­gui­to, ave­va obiet­ti­vi scien­ti­fi­ci mol­to am­bi­zio­si, che com­pren­de­va­no la bo­ta­ni­ca, l’et­no­gra­fia e l’astro­no­mia, ol­tre all’esplo­ra­zio­ne pu­ra­men­te geo­gra­fi­ca. Un mi­glia­io di per­so­ne si ad­den­tra­ro­no in Si­be­ria su slit­te o im­bar­ca­zio­ni che se­gui­va­no il cor­so dei fiu­mi, e do­po quat­tro an­ni ar­ri­va­ro­no al ma­re di Ocho­tsk.

Una vol­ta rag­giun­ta la pe­ni­so­la del­la Kam­cˇa­t­ka, Be­ring pre­pa­rò una nuo­va mis­sio­ne nel­le ac­que che se­pa­ra­va­no l’Asia dall’Ame­ri­ca. La tra­ver­sa­ta sa­reb­be sta­ta fat­ta a bor­do di due na­vi che i mem­bri del­la spe­di­zio­ne co­strui­ro­no in lo­co e bat­tez­za­ro­no San Pie­tro e San

Be­ring na­vi­gò per lo stret­to sen­za mai riu­sci­re a scor­ge­re la co­sta ame­ri­ca­na a cau­sa del­la neb­bia

PIE­TRO I IL GRANDE. RE­SI­DEN­ZA DI MO­NA­CO DI BA­VIE­RA.

Pao­lo. Uno dei par­te­ci­pan­ti, il gio­va­ne na­tu­ra­li­sta, me­di­co, zoo­lo­go e bo­ta­ni­co di ori­gi­ne te­de­sca Georg Wi­lhel­mCCˇˇ Stel­ler, ven­ne a sa­pe­re da­gli itel­me­ni, un po­po­lo di pe­sca­to­ri e cac­cia­to­ri del­la zo­na, che dall’al­tro la­to del­lo stret­to c’era una grande di­ste­sa di ter­ra. Stel­ler con­si­gliò quin­di a Be­ring di di­ri­ger­si ver­so nord-est se­guen­do le in­di­ca­zio­ni de­gli au­toc­to­ni. In quel mo­do sa­reb­be­ro ar­ri­va­ti più ra­pi­da­men­te in Ala­ska.

Tut­ta­via, Be­ring e i suoi uf­fi­cia­li de­ci­se­ro di pren­de­re la rot­ta sud-est pe­rCˇ­rag­giun­ge­re la co­sta dell’Ame­ri­ca set­ten­trio­na­le e poi, da lì, pro­se­gui­re ver­so nord. Il 4 giu­gno 1741 Be­ring sal­pò dal­la Kam­cˇa­t­ka con la San Pie­tro, men­tre il te­nen­te Alek­sej iri­kov era al co­man­do del­la San Pao­lo. L’equi­pag­gio di cia­scu­na del­le due na­vi era com­po­sto da 76 uo­mi­ni. Do­po aver na­vi­ga­to per cen­ti­na­ia di chi­lo­me­tri in di­re­zio­ne sud, Be­ring de­ci­se di cam­bia­re rot­ta e di­ri­ger­si a nord-est.

Al­la vol­ta di un de­sti­no in­cer­to

Il 20 giu­gno una fit­ta neb­bia e una vio­len­ta tem­pe­sta se­pa­ra­ro­no per sem­pre le due na­vi. Do­po aver aspet­ta­to e cer­ca­to in­va­no per di­ver­si gior­ni l’im­bar­ca­zio­ne di Be­ring, la San Pao­lo con­ti­nuò il suo per­cor­so ver­so est. Il 15 lu­glio 1741 iri­kov av­vi­stò la co­sta oc­ci­den­ta­le dell’iso­la Prin­ci­pe di Gal­les e or­di­nò a un grup­po di die­ci uo­mi­ni di sbar­ca­re con una scia­lup­pa ed esplo­ra­re la zo­na, ma que­sti non fe­ce­ro ri­tor­no. La stes­sa co­sa av­ven­ne con una se­con­da scia­lup­pa con quat­tro uo­mi­ni a bor­do. In en­tram­bi i ca­si non si udi­ro­no col­pi di ar­ma da fuo­co né si vi­de­ro se­gna­li, ma si per­se ogni trac­cia dei ma­ri­nai.

Il 26 lu­glio il te­nen­te Alek­sej iri­kov an­no­tò sul pro­prio dia­rio che lui e i suoi

ave­va­no vi­sto «mon­ta­gne mol­to al­te, con le ci­me in­ne­va­te e i pen­dii bas­si co­per­ti da quel­li che sem­bra­no al­be­ri. Ab­bia­mo pen­sa­to do­ves­se trat­tar­si dell’Ame­ri­ca set­ten­trio­na­le».

Poi­ché l'ac­qua po­ta­bi­le co­min­cia­va a scar­seg­gia­re, e iri­kov ri­te­ne­va pe­ri­co­lo­so scen­de­re a ter­ra a cer­car­la, de­ci­se di fa­re ri­tor­no ver­so la Rus­sia la­scian­do Be­ring e i suoi uo­mi­ni al loro de­sti­no. I so­prav­vis­su­ti ar­ri­va­ro­no a Pe­tro­pa­vlo­v­sk il 12 ot­to­bre 1741.

Un de­sti­no peg­gio­re at­ten­de­va l’equi­pag­gio del­la San Pie­tro. Do­po es­ser­si se­pa­ra­ta dal­la San Pao­lo, la na­ve di Be­rin­gCˇ­fe­ce rot­ta ver­so est nel­la spe­ran­za di in­con­tra­re la co­sta. Il 16 lu­glio i mem­bri del­la spe­di­zio­ne in­tra­vi­de­ro una grande mon­ta­gna in­ne­va­ta che si sta­glia­va mae­sto­sa­men­te su un li­to­ra­le bo­sco­so: era il mon­te Saint Elias, al con­fi­ne tra Ca­na­da e Ala­ska, che con i suoi 5.489 è la quar­ta vet­ta più ele­va­ta dell’Ame­ri­ca set­ten­trio­na­le.

Se­guen­do la co­sta gli uo­mi­ni rag­giun­se­ro Ka­yak, un’iso­la del gol­fo dell’Ala­ska. De­ci­se­ro di get­ta­re l’an­co­ra nel­le vi­ci­nan­ze dell’iso­la per con­sen­ti­re a una scia­lup­pa di sbar­ca­re e ri­for­nir­si di ac­qua po­ta­bi­le.

Ol­tre la Kam­cˇa­t­ka

Do­po un’ac­ce­sa di­scus­sio­ne con Be­ring, Stel­ler ot­ten­ne l’au­to­riz­za­zio­ne ad an­da­re in avan­sco­per­ta, a con­di­zio­ne di tor­na­re non ap­pe­na la na­ve fos­se sta­ta pron­ta a ri­par­ti­re. Il na­tu­ra­li­sta te­de­sco di­ven­ne co­sì il primo eu­ro­peo a met­te­re pie­de in

Ala­ska e a fa­re ri­tor­no per rac­con­tar­lo. Stel­ler sco­prì di­ver­se spe­cie di pian­te e di uc­cel­li sco­no­sciu­te agli stu­dio­si eu­ro­pei e tro­vò inol­tre del­le or­me che con­fer­ma­va­no la pre­sen­za di es­se­ri uma­ni in quel­la re­gio­ne.

I mem­bri del­la spe­di­zio­ne ri­pre­se­ro il viag­gio ma ben pre­sto l’equi­pag­gio fu col­pi­to dal­lo scor­bu­to. Nel me­se di set­tem­bre, con l’ap­pros­si­mar­si dell’in­ver­no e con Be­ring in cat­ti­ve con­di­zio­ni di sa­lu­te, si de­ci­se di tor­na­re in Kam­cˇa­t­ka. Al­la fi­ne del me­se una tor­men­ta sor­pre­se la San Pie­tro, che si ri­tro­vò sull’or­lo del nau­fra­gio. La na­ve riu­scì a non af­fon­da­re, ma la mag­gior par­te dei ma­ri­nai, stre­ma­ta dal­lo scor­bu­to, non ave­va più nem­me­no la for­za di go­ver­na­re le ve­le.

Al­la fi­ne di no­vem­bre del 1741 i viag­gia­to­ri fu­ro­no co­stret­ti a fer­mar­si sul­le iso­le del Com­mo­do­ro, a 175 chi­lo­me­tri dal­la co­sta del­la pe­ni­so­la del­la Kam­cˇa­t­ka. Si trat­ta­va di un ter­ri­to­rio ino­spi­ta- le, pra­ti­ca­men­te pri­vo di ve­ge­ta­zio­ne, ma che al­me­no of­fri­va ac­qua po­ta­bi­le e ci­bo gra­zie al­la pre­sen­za di ani­ma­li.

La si­tua­zio­ne ri­ma­ne­va, pe­rò, di­spe­ra­ta, co­me ri­fe­ri­va nel suo dia­rio il primo uf­fi­cia­le Sven Lars­son Wa­xell, che ave­va so­sti­tui­to Be­ring, ma­la­to, al co­man­do del­la spe­di­zio­ne: «Mo­ri­va­no uo­mi­ni di con­ti­nuo. La no­stra si­tua­zio­ne era co­sì dram­ma­ti­ca che i mor­ti re­sta­va­no a lun­go in mez­zo ai vi­vi, per­ché nes­su­no po­te­va oc­cu­par­si dei ca­da­ve­ri».

La fi­ne di Be­ring

Un’al­tra tor­men­ta di­strus­se de­fi­ni­ti­va­men­te la San Pie­tro, co­strin­gen­do l’equi­pag­gio a co­struir­si dei ri­fu­gi per sver­na­re. Be­ring mo­rì il 19 di­cem­bre, se­con­do Stel­ler, «di fa­me, fred­do, se­te, in­set­ti e do­lo­re, più che per una sem­pli­ce ma­lat­tia».

Il na­vi­ga­to­re da­ne­se fu se­pol­to su una mon­ta­gna vi­ci­na, in una ba­ra im- prov­vi­sa­ta. Nei me­si suc­ces­si­vi mo­ri­ro­no al­tri mem­bri dell'equi­pag­gio. Nel frat­tem­po, i su­per­sti­ti co­strui­ro­no una pic­co­la im­bar­ca­zio­ne di do­di­ci me­tri.

Il 6 set­tem­bre del 1742 i 46 uo­mi­ni che era­no riu­sci­ti a so­prav­vi­ve­re rag­giun­se­ro fi­nal­men­te la Kam­cˇa­t­ka, quan­do or­mai era­no da­ti per spac­cia­ti e nes­su­no più li aspet­ta­va.

La za­ri­na Eli­sa­bet­ta or­di­nò di man­te­ne­re il se­gre­to su quan­to sco­per­to dal­la spe­di­zio­ne di Be­ring, per­ché non fos­se sfrut­ta­to dal­le po­ten­ze ri­va­li. Nei de­cen­ni suc­ces­si­vi l’esplo­ra­to­re da­ne­se cad­de nell’oblio.

Nel cor­so del tem­po la sua sto­ria è sta­ta re­cu­pe­ra­ta e og­gi­gior­no il no­me del na­vi­ga­to­re è ben no­to. Lo por­ta­no in­fat­ti un’iso­la, un ma­re, un ghiac­cia­io, uno stret­to e l’an­ti­ca Be­rin­gia, il ponte di ter­ra emer­sa che uni­va la Si­be­ria e l'Ala­ska du­ran­te l’ul­ti­ma gla­cia­zio­ne.

AK G/ AL BU M

CON­DI­ZIO­NI ESTRE­ME. Que­sta il­lu­stra­zio­ne del XIX se­co­lo mo­stra il nau­fra­gio del­la spe­di­zio­ne di Be­ring nel­le ac­que del­le iso­le Aleu­ti­ne.

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