La Spa­gno­la: la grande pan­de­mia del 1918

Nell’an­no con­clu­si­vo del­la Pri­ma guer­ra mon­dia­le, una vi­ru­len­ta for­ma di in­fluen­za si dif­fu­se ra­pi­da­men­te in tut­to il pia­ne­ta, di­ven­tan­do uno de­gli even­ti più le­ta­li del­la sto­ria

Storica National Geographic - - Evento - — To­by Saul

Nell’esta­te del 1997 lo scien­zia­to Jo­han Hul­tin si re­cò a Bre­vig Mis­sion, una cit­ta­di­na dell’Ala­ska con po­che cen­ti­na­ia di abi­tan­ti. Hul­tin sta­va cer­can­do dei cor­pi se­pol­ti, e il ter­re­no ghiac­cia­to di quel­la re­gio­ne era il luo­go per­fet­to do­ve tro­var­li. Sca­van­do nel per­ma­fro­st, por­tò al­la lu­ce una don­na inuit mor­ta qua­si 80 an­ni pri­ma, in ec­cel­len­te sta­to di con­ser­va­zio­ne.

Con il per­mes­so del­le au­to­ri­tà lo­ca­li, pri­ma di rin­ter­ra­re la don­na, lo scien­zia­to pre­se un cam­pio­ne da uno dei suoi pol­mo­ni. In­ten­de­va usar­lo per de­co­di­fi­ca­re la se­quen­za ge­ne­ti­ca del vi­rus che l’ave­va uc­ci­sa, e con lei il 90 per cen­to del­la po­po­la­zio­ne del­la cit­ta­di­na.

Bre­vig Mis­sion fu so­lo una del­le tan­te lo­ca­li­tà col­pi­te da una tra­ge­dia di pro­por­zio­ni glo­ba­li, una del­le peg­gio­ri che sia­no mai ca­pi­ta­te all’uma­ni­tà: la pan­de­mia in­fluen­za­le del 1918-19.

Co­no­sciu­ta – im­pro­pria­men­te – con il no­me di in­fluen­za spa­gno­la, o sem­pli­ce­men­te Spa­gno­la, que­sta epi­de­mia si dif­fu­se con ve­lo­ci­tà sor­pren­den­te in tut­to il mon­do, met­ten­do in gi­noc­chio pu­re l’In­dia e ar­ri­van­do fi­no all’Au­stra­lia e al­le re­mo­te iso­le del Pa­ci­fi­co. In so­li 18 me­si l’in­fluen­za con­ta­giò al­me­no un ter­zo del­la po­po­la­zio­ne mon­dia­le. Le sti­me sul nu­me­ro dei mor­ti va­ria­no enor­me­men­te, da 20 a 50 o ad­di­rit­tu­ra 100 mi­lio­ni di vit­ti­me.

Se la ci­fra più al­ta fos­se at­ten­di­bi­le, la pan­de­mia del 1918 avreb­be uc­ci­so più per­so­ne di quan­te ne ab­bia­no uc­ci­se, in­sie­me, le due guer­re mon­dia­li.

Le in­fluen­ze so­no cau­sa­te da di­ver­si ti­pi di vi­rus stret­ta­men­te im­pa­ren­ta­ti, ma una for­ma in par­ti­co­la­re (il ti­po A) è le­ga­ta a epi­de­mie le­ta­li. La pan­de­mia del 1918-19 fu cau­sa­ta da un vi­rus in­fluen­za­le di que­sto ti­po, chia­ma­to H1N1. No­no­stan­te sia di­ven­ta­to fa­mo­sa con il no­me di in­fluen­za spa­gno­la, i pri­mi ca­si fu­ro­no re­gi­stra­ti ne­gli Sta­ti Uni­ti, du­ran­te l’ul­ti­mo an­no del­la Pri­ma guer­ra mon­dia­le.

Nel mar­zo del 1918 gli Sta­ti Uni­ti era­no in guer­ra con la Ger­ma­nia e gli im­pe­ri cen­tra­li da un­di­ci me­si. Men

tre l’in­te­ra na­zio­ne si mo­bi­li­ta­va per il con­flit­to, le po­sta­zio­ni for­ti­fi­ca­te sul suo­lo sta­tu­ni­ten­se co­nob­be­ro una mas­sic­cia espan­sio­ne.

Una di que­ste era Fort Ri­ley, nel Kan­sas, do­ve, per ac­co­glie­re par­te dei 50mi­la uo­mi­ni che sa­reb­be­ro sta­ti ar­ruo­la­ti nell’eser­ci­to, fu co­strui­to un nuo­vo cam­po di ad­de­stra­men­to: Camp Fun­ston.

Fu lì che, il 4 mar­zo, un sol­da­to si pre­sen­tò feb­bri­ci­tan­te in in­fer­me­ria. Nel gi­ro di po­che ore più di un cen­ti­na­io di suoi com­mi­li­to­ni mo­stra­ro­no i sin­to­mi del­la stes­sa pa­to­lo­gia, e al­tri an­co­ra si sa­reb­be­ro am­ma­la­ti nel­le set­ti­ma­ne se­guen­ti. Nel me­se di apri­le le trup­pe sta­tu­ni­ten­si ar­ri­va­ro­no in Eu­ro­pa, por­tan­do con sé il vi­rus. Era la pri­ma on­da­ta del­la pan­de­mia.

Una ve­lo­ci­tà le­ta­le

L’in­fluen­za uc­ci­de­va le sue vit­ti­me con una ra­pi­di­tà in­cre­di­bi­le. Ne­gli Sta­ti Uni­ti ab­bon­da­va­no le sto­rie su per­so­ne che si sve­glia­va­no ma­la­te e mo­ri­va­no lun­go il tra­git­to per an­da­re al la­vo­ro. I sin­to­mi era­no rac­ca­pric­cian­ti: i pa­zien­ti pre­sen­ta­va­no feb­bre e dif­fi­col­tà a re­spi­ra­re. A cau­sa del­la ca­ren­za di os­si­ge­no, i loro vol­ti as­su­me­va­no un co­lo­ri­to blua­stro. L’emor­ra­gia riem­pi­va i pol­mo­ni di san­gue, pro­vo­can­do vo­mi­to e san­gui­na­men­to dal na­so e fa­cen­do al­la fi­ne sof­fo­ca­re le per­so­ne nei pro­pri flui­di. Co­me già tan­tis­si­me al­tre for­me in­fluen­za­li pri­ma di lei, la Spa­gno­la col­pi­va non so­lo le per­so­ne mol­to gio­va­ni e mol­to vec­chie, ma an­che adul­ti sa­ni tra i 20 e i 40 an­ni. Il fat­to­re prin­ci­pa­le nel­la dif­fu­sio­ne del vi­rus fu, na­tu­ral­men­te, il con­flit­to in-

Gli epi­de­mio­lo­gi an­co­ra og­gi si chie­do­no co­me e do­ve si sia svi­lup­pa­ta la le­ta­le in­fluen­za

ter­na­zio­na­le, giun­to all’epo­ca al­le sue fa­si fi­na­li. Gli epi­de­mio­lo­gi di­scu­to­no an­co­ra og­gi del­le sue ori­gi­ni esat­te, ma in mol­ti con­cor­da­no nel di­re che sia sta­to il ri­sul­ta­to di una mu­ta­zio­ne ge­ne­ti­ca, for­se av­ve­nu­ta in Ci­na. È chia­ro, in ogni ca­so, che que­sta nuo­va for­ma in­fluen­za­le si dif­fu­se a li­vel­lo glo­ba­le gra­zie al mas­sic­cio e ra­pi­do mo­vi­men­to di trup­pe nel mon­do. La dram­ma­ti­ci­tà del con­flit­to fi­nì inol­tre per ma­sche­ra­re i tas­si di mor­ta­li­tà in­so­li­ta­men­te ele­va­ti del nuo­vo vi­rus.

All’ini­zio la ma­lat­tia non ve­ni­va ben com­pre­sa e i de­ces­si era­no spes­so at­tri­bui­ti al­la pol­mo­ni­te. La ri­gi­da cen­su­ra del tem­po di guer­ra im­pe­di­va al­la stam­pa eu­ro­pea e nor­da­me­ri­ca­na di da­re no­ti­zia del­le epi­de­mie. So­lo nel­la neu­tra­le Spa­gna i gior­na­li po­te­ro­no par­la­re li­be­ra­men­te di ciò che sta­va ac­ca­den­do, e fu dal­la co­per­tu­ra che ne die­de­ro i me­dia in quel Pae­se che la ma­lat­tia pre­se il suo so­pran­no­me.

La se­con­da on­da­ta

Le trin­cee e gli ac­cam­pa­men­ti so­vraf­fol­la­ti del­la Pri­ma guer­ra mon­dia­le di­ven­ta­ro­no ter­re­no fer­ti­le per la ma­lat­tia. Quan­do le trup­pe si spo­sta­va­no, il con­ta­gio viag­gia­va in­sie­me a loro. Ap­par­sa per la pri­ma vol­ta in Kan­sas, l’in­fluen­za ca­lò di in­ten­si­tà nel gi­ro di qual­che set­ti­ma­na, ma si trat­ta­va di una tre­gua tem­po­ra­nea. Nel set­tem­bre 1918 l’epi­de­mia era pron­ta a en­tra­re nel­la sua fa­se più le­ta­le. È sta­to cal­co­la­to che le 13 set­ti­ma­ne tra set­tem­bre e di­cem­bre 1918 co­sti­tui­ro­no il pe­rio­do più in­ten­so, con il mag­gior tri­bu­to di vi­te. In Ita­lia la fa­se più ag­gres­si­va si ve­ri­fi­cò tra lu-

glio e ot­to­bre di quell’an­no, quan­do si am­ma­la­ro­no an­che tre­mi­la per­so­ne al gior­no. Pu­re sta­vol­ta, fu ne­gli af­fol­la­ti ac­cam­pa­men­ti mi­li­ta­ri che la se­con­da on­da­ta at­te­chì ini­zial­men­te. Quan­do la cri­si rag­giun­se il cul­mi­ne, i ser­vi­zi sa­ni­ta­ri co­min­cia­ro­no a non far­ce­la più. Im­pre­sa­ri fu­ne­bri e bec­chi­ni era­no in dif­fi­col­tà e fa­re fu­ne­ra­li in­di­vi­dua­li di­ven­ne im­pos­si­bi­le. Mol­ti dei mor­ti fi­ni­ro­no in fos­se co­mu­ni.

La fi­ne del 1918 por­tò un in­ter­val­lo nel­la dif­fu­sio­ne del vi­rus, e il gen­na­io 1919 vi­de l’ini­zio del­la ter­za e ul­ti­ma fa­se. Or­mai la ma­lat­tia era de­ci­sa­men­te me­no vio­len­ta: la fe­ro­cia dell’au­tun­no e dell’in­ver­no dell’an­no pri­ma non si ri­pe­té e ca­lò il tas­so di mor­ta­li­tà. Ma l’on­da­ta fi­na­le riu­scì co­mun­que a cau­sa­re dan­ni con­si­de­re­vo­li. L’Au­stra­lia, che ave­va im­me­dia­ta­men­te im­po­sto l’ob­bli­go del­la qua­ran­te­na, riu­scì a sfug­gi­re agli ef­fet­ti più vi­ru­len­ti fi­no all’ini­zio del 1919, quan­do la ma­lat­tia ar­ri­vò an­che lì, cau­san­do la mor­te di di­ver­se mi­glia­ia di per­so­ne. Si eb­be­ro ca­si di de­ces­si per in­fluen­za (for­se una for­ma di­ver­sa) fi­no al 1920, ma nell’esta­te del 1919 le po­li­ti­che sa­ni­ta­rie e la na­tu­ra­le mu­ta­zio­ne ge­ne­ti­ca del vi­rus mi­se­ro fi­ne all’epi­de­mia. Tut­ta­via, per chi ave­va per­so per­so­ne ca­re o ri­por­ta­to com­pli­can­ze a lun­go ter­mi­ne, i suoi ef­fet­ti si sa­reb­be­ro fat­ti sen­ti­re per de­cen­ni.

Un im­pat­to du­re­vo­le

La pan­de­mia non ri­spar­miò pra­ti­ca­men­te al­cu­na par­te del mon­do. In Ita­lia, se­con­do l’Isti­tu­to cen­tra­le di sta­ti­sti­ca, so­lo nel 1918 mo­ri­ro­no cir­ca 300mi­la per­so­ne. In Gran Bre­ta­gna mo­ri­ro­no 228mi­la per­so­ne; ne­gli Sta­ti Uni­ti cir­ca mez­zo mi­lio­ne; in Giap­po­ne 400mi­la. Le Sa­moa Oc­ci­den­ta­li (og­gi Sa­moa), nel Pa­ci­fi­co Me­ri­dio­na­le, per­se­ro il 23,6 per cen­to del­la po­po­la­zio­ne. I ri­cer­ca­to­ri sti­ma­no che, nel­la so­la In­dia, le mor­ti ab­bia­no rag­giun­to una ci­fra tra i 12 e i 17 mi­lio­ni. I da­ti sul nu­me­ro dei de­ces­si so­no va­ghi, ma in ge­ne­ra­le si cal­co­la che la mor­ta­li­tà sia sta­ta tra il die­ci e il ven­ti per cen­to dei contagiati.

I cam­pio­ni pre­le­va­ti nel 1997 da Jo­han Hul­tin al­la don­na di Bre­vig Mis­sion ser­vi­ro­no a far me­glio com­pren­de­re agli scien­zia­ti co­me i vi­rus in­fluen­za­li mu­ta­no e si dif­fon­do­no. Gra­zie ai me­di­ci­na­li e a una mi­glio­ra­ta igie­ne pub­bli­ca – ol­tre al­la pre­sen­za di isti­tu­zio­ni in­ter­na­zio­na­li co­me l’Or­ga­niz­za­zio­ne mon­dia­le del­la sa­ni­tà –, la co­mu­ni­tà in­ter­na­zio­na­le si tro­va og­gi mol­to av­van­tag­gia­ta di fron­te al­la mi­nac­cia di una nuo­va epi­de­mia. Gli scien­zia­ti, co­mun­que, san­no che una mu­ta­zio­ne le­ta­le po­treb­be av­ve­ni­re in qua­sia­si mo­men­to: a un se­co­lo di di­stan­za dal­la ma­dre di tut­te le pan­de­mie, i suoi ef­fet­ti su un mon­do af­fol­la­to e in­ter­con­nes­so sa­reb­be­ro de­va­stan­ti.

PRON­TO SOC­COR­SO per cu­ra­re i ma­la­ti col­pi­ti dal­la pan­de­mia del 1918 al cam­po di ad­de­stra­men­to sta­tu­ni­ten­se di Camp Fun­ston, nel Kan­sas, do­ve si re­gi­stra­ro­no i pri­mi ca­si uf­fi­cia­li di Spa­gno­la.SPL / AGE FOTOSTOCK

PARTICELLE DEL VI­RUS H1N1, RE­SPON­SA­BI­LE DEL­LA PAN­DE­MIA DEL 1918. SPL / AGE FOTOSTOCK

UN UO­MO E UNA DON­NA in­dos­sa­no una ma­sche­ri­na che co­pre na­so e boc­ca, di­se­gna­ta per pre­ve­ni­re il con­ta­gio. Lon­dra.

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